Vincent Patty, CEO van hiphoplabel Top Notch Noah’s Ark

Foto Daniel Cohen

Interview

Directeur Top Notch over Lil Kleine: ‘Nu is er echt iets gebeurd, dat is niet te ontkennen’

Top Notch Vincent Patty (41) is directeur van muziekbedrijf Top Notch Noah’s Ark. Dat bracht o.a. het nieuwe album uit van Lil Kleine, Ibiza Stories. Deze week verschenen online-beelden waarop de rapper zijn vriendin zou mishandelen. Patty: „Ik begrijp dat we onze verantwoordelijkheid moeten nemen.”

Toen Vincent Patty (41), directeur van muziekbedrijf Top Notch Noah’s Ark – marktleider in de nationale rapscene – zondag hoorde van de online-beelden waarop te zien zou zijn dat rapper Lil Kleine zijn vriendin mishandelt, was zijn eerste reactie tegen een vriend: „We werken al niet meer met hem.” De plaat Ibiza Stories van Lil Kleine, deze week op 1 in de albumlijst, verscheen weliswaar bij zijn label, maar de rapper kondigde een half jaar geleden aan dat hij een nieuw contract had getekend bij concurrent Sony Music, volgens de artiest zelf voor rond de drie miljoen euro.

De eerste dagen wilde Patty en zijn bedrijf niet reageren op het nieuws rondom Lil Kleine. Wel besloten hij en zijn team „alle promotie te stoppen via onze eigen kanalen”, vertelt Patty. „We zijn met alles gestopt rondom Lil Kleine op TikTok, Instagram, YouTube en Twitter. Omdat, vooropgesteld, wij er ook heel erg van schrikken dat dit gebeurt. Dan wil je niet diezelfde artiest promoten.”

Afgelopen jaren was het hiphoplabel opvallend terughoudend in zijn commentaar wanneer artiesten in opspraak kwamen. Waarom wil de directeur nu wel praten? „We leren as we go along”, zegt Patty. „Ik breng eerst in kaart wat aan de hand is met het management van de artiest en overleg dan met het team. De ambitie is dat het in de toekomst sneller gaat. Ik begrijp de oproep dat we onze verantwoordelijkheid moeten nemen; die urgentie voelen we ook. Ik durf te beloven dat we dat komende jaren beter gaan doen.”

Lees ook Lil Kleine en het grote zwijgen van de muziekindustrie

Ongelukkige selfie

Patty heeft Lil Kleine deze week niet gesproken, vertelt hij. Hij en zijn team zijn „mentaal uitgecheckt op hem als artiest van ons.” Vorig jaar, toen de rapper ook in het nieuws kwam vanwege een mogelijk geweldsincident met zijn vriendin op Ibiza, vertrok Patty met mede-eigenaar van het bedrijf Kees de Koning naar Ibiza, „om met hem te praten”. Lil Kleine maakte op Ibiza een selfie met Patty en De Koning, die overkwam alsof het trio smalend reageerde op de ophef over de mogelijke mishandeling. „Het was een kapot-ongelukkige foto”, zegt Patty. „Maar dit is wel 2022; voor je het weet sta je op een selfie. Die foto was niet representatief voor de situatie.”

Top Notch Noah’s Ark heeft een geschiedenis van geïrriteerde reacties wanneer artiesten van hen in opspraak komen; ook voordat Patty er drie jaar geleden directeur werd. Dat komt volgens Patty uit het gevoel als hiphoplabel en hiphopgemeenschap selectief te worden uitgelicht. Bij popartiesten die in opspraak komen, wordt volgens Patty bijvoorbeeld „niet snel naar hun labels of ‘de popgemeenschap’ gewezen. En niet alle mensen die geld verdienen aan artiesten, worden gelijk aangesproken.” Maar het is, zegt hij, ook lastig direct helder stelling te nemen. „Nu is er echt iets gebeurd, dat is niet te ontkennen, en kan ik iets zeggen. De vorige keer was dat moeilijker.”

De suggestie dat negatieve aandacht goed is voor zijn omzet, stoort Patty. „We hebben hier intern ook verdriet van. Er zijn mensen in ons team die echt even hebben moeten uitchecken.”

Lees ook OM in beroep tegen vrijlating rapper Lil Kleine

Rol van het management

Vorig jaar kwam een andere populaire artiest van het bedrijf in opspraak, Bilal Wahib, die op Instagram Live een jongen van twaalf uitdaagde zijn geslachtsdeel te laten zien. Het bedrijf legde de activiteiten rondom Wahib neer. „Iedereen kon zien wat gebeurd was”, zegt Patty. „Er was politie betrokken.” De carrière van Wahib is weer opgestart nadat het OM de zaak seponeerde, er contact was geweest met het slachtoffer en er groen licht kwam vanuit het management. „Wij exploiteren de muziekrechten, maar managers zijn de eerste lijn rondom alles wat er met een artiest speelt. Wij onderhandelen over deals niet met artiesten, maar met hun managers en advocaten.”

De nuance die Patty in het gesprek steeds aanbrengt is: de rol van zijn bedrijf in de carrière van een artiest is met de groei van de industrie als geheel beperkter geworden dan van buitenaf lijkt. Artiesten zijn zelfstandiger dan ooit, er zijn veel meer partijen betrokken. Dat Lil Kleine op Ibiza Stories volgens critici op een ‘giftige’ manier reageert op het voorval op Ibiza, daar heeft zijn label volgens Patty weinig invloed op. „We kunnen het gesprek voeren, maar het is het altijd aan de artiest. We hadden een deal – ik kon wettelijk niet besluiten zijn werk niet uit te brengen. Maar hij zit niet meer bij ons en dat is om een reden. Er zijn veel mensen hier blij dat hij niet meer op ons label zit.”

Ibiza Stories werd door het label wel gepromoot met een persbericht waarin stond dat hij ‘openhartig op de veelbesproken situatie op Ibiza’ zou ingaan. „Daar hebben we discussie over gehad, ja. Achteraf bekeken was dat niet het meest smakelijke persbericht dat we hebben uitgestuurd.”

Mentale begeleiding

Bij het bedrijf van Patty zitten veel jonge acts die in korte tijd rijk en succesvol worden. Hij zegt ze daarin te ondersteunen met meer aandacht voor mentale begeleiding, het blokken van agenda’s waar nodig en vertrouwenspersonen in het bedrijf waar personeel en artiesten bij terecht kunnen. Dit jaar start ook een programma voor artiesten „die dat willen” om actiever aan hun fysieke en mentale gezondheid te werken.

Patty wil focussen op artiesten met wie een intiemere, duurzamere relatie kan worden opgebouwd, en die hij waar nodig beter op hun werk en gedrag kan aanspreken.

De directeur, vroeger zelf succesvol als rapper Jiggy Djé: „Ik ben zelf een oude rapper, maar een jonge CEO. We zijn als team aan het leren. We kunnen niet in één handomdraai de ‘toxic masculinity’ in de muziekindustrie laten verdwijnen, die zit diep. Als ik een goede band heb met een artiest, kan ik hem aanspreken en helpen zich positief te ontwikkelen. Nu is het moeilijk grip te hebben. Ik sta ook open voor suggesties van buitenaf. We willen echt wel dingen veranderen.”