Is de grootste chipdeal ooit nu afgeblazen?

Technologie Toezichthouders hebben bezwaren tegen de aankoop van het Britse ARM, dat gewilde licenties bezit, door chipgigant Nvidia.

Door ARM ontworpen microchips.
Door ARM ontworpen microchips. Foto Chris Ratcliffe/Bloomberg

Het moest de grootste chipdeal ooit worden. Maar nu staat de overname van de Britse chipontwerper ARM door de Amerikaanse chipfabrikant Nvidia op losse schroeven – tot vreugde van techbedrijven als Microsoft en Google, die bang waren dat het nieuwe fusiebedrijf te veel marktmacht zou krijgen.

Nvidia had grote moeite om de benodigde goedkeuring te krijgen van marktautoriteiten, bleek al eerder. Nu heeft de Amerikaanse chipreus er zelf geen vertrouwen meer in dat het goedkomt, meldde persbureau Bloomberg dinsdag op basis van anonieme bronnen.

Het bedrijf zou zich voorbereiden op het annuleren van de overname. Ook zou Nvidia al aan zakenpartners vertellen dat het bedrijf geen overname meer verwacht.

De huidige eigenaar van ARM, het Japanse Softbank, treft intussen voorbereidingen voor een beursgang van ARM. Dit als alternatief voor de verkoop, zo vertelde één ingewijde tegen Bloomberg.

Strategisch belang

Met de overname, aangekondigd in september 2020, wilde Nvidia het „belangrijkste computerbedrijf voor het tijdperk van kunstmatige intelligentie” worden. Nvidia was bereid om er 40 miljard dollar (35,4 miljard euro) voor te betalen.

Het Britse ARM is van groot strategisch belang voor de mondiale technologiesector, omdat het cruciale licenties voor chips beheert. Het bedrijf levert onmisbare bouwstenen waarmee bedrijven als Samsung, Apple en Qualcomm hun eigen chips kunnen ontwerpen. Technologie van Arm is nodig voor smartphones en tablets, maar wordt tegenwoordig ook vaak gebruikt in gewone computers en servers.

Die strategische positie verklaart waarom Nvidia het bedrijf zo graag wilde overnemen, en waarom andere technologie- en chipbedrijven daar huiverig voor zijn. Zij zijn afhankelijk van ARM-technologie en vrezen dat hun eigen toegang daartoe belemmerd kan worden als het bedrijf in handen komt van hun grote concurrent, die zelf óók klant is van ARM.

Een groep techbedrijven – waaronder Qualcomm, Microsoft, Intel en Amazon – heeft daarom wereldwijd marktautoriteiten proberen te bewegen de deal te laten afkeuren, schrijft Bloomberg.

Kritische toezichthouders

De overname moest goedgekeurd worden door toezichthouders in de Verenigde Staten, het Verenigd Koninkrijk, China en de Europese Unie – die zich allemaal zeer kritisch betoonden.

Vorige maand begon de Amerikaanse mededingingsautoriteit FTC een rechtszaak om de overname tegen te houden. De deal zou de innovatie in de chipsector te sterk belemmeren en de concurrenten van Nvidia benadelen. Ook goedkeuring van China was onwaarschijnlijk. De Chinese autoriteiten zien zo’n cruciaal bedrijf niet graag overgaan van Japanse naar Amerikaanse eigenaren.

Volgens Bloomberg is nog niet definitief besloten om de overname te annuleren. Nividia en Softbank bepleiten hun deal nog bij toezichthouders. Softbank laat weten „hoopvol” te zijn „dat de transactie wordt goedgekeurd”. Toch verloor het aandeel Nvidia dinsdag al zo’n 4 procent aan de beurs van New York.

In 2018 mislukte een andere grote overname in de chipsector. Het Nederlandse NXP zou voor 44 miljard dollar worden gekocht door het Amerikaanse Qualcomm, maar de Chinese autoriteiten gaven daar geen toestemming voor.