Profiel

Miljardair die Heinz, Danone en GE opschudde

Nelson Peltz De activistische aandeelhouder Nelson Peltz zou een belang hebben genomen in Unilever. Wat is zijn werkwijze?

Als Nelson Peltz zich meldt bij een bedrijf, is het oppassen geblazen in de boardroom.
Als Nelson Peltz zich meldt bij een bedrijf, is het oppassen geblazen in de boardroom. Foto Mike Blake/Reuters

Hij mag dan dit jaar tachtig worden, maar hij is nog lang niet met pensioen. Sterker nog: als Nelson Peltz zich meldt bij een bedrijf, dan is het oppassen geblazen in de boardroom. En op dit moment is het de beurt aan Unilever-topman Alan Jope.

Dit weekend werd bekend dat de miljardair Peltz, een van de bekendste activistische beleggers van Wall Street, met zijn hedgefonds Trian Fund Management een belang van zou hebben genomen in Unilever. Hoe groot dat belang zou zijn, is niet duidelijk.

Dat betekent: nóg meer publieke druk op Jope, die al zwaar onder vuur lag na het mislukte bod van maar liefst 50 miljard pond (60 miljard euro) op de consumententak van GlaxoSmithKline (GSK). Want Peltz heeft een reputatie opgebouwd in het opschudden van bedrijven die volgens hem niet goed functioneren, van industrieel conglomeraat General Electric (GE) tot ketchupmaker Heinz. De toegepaste strategie is vaak: stroomlijnen, kosten besparen en eventueel opknippen.

Wanneer hij het nodig acht, gaat Peltz keihard de strijd aan. Berucht is het gevecht om het Amerikaanse levensmiddelenbedrijf Procter & Gamble (P&G), maker van Always-maandverband, Pampers-luiers en Gillette-scheermesjes. In 2017 nam Trian een belang in P&G, dat volgens Peltz zuchtte onder „excessieve kosten en bureaucratie”.

Hijzelf wilde – tegen P&G’s zin – commissaris worden. Er volgde een ongekende strijd om de stem van de aandeelhouder, waarbij tientallen miljoenen werden uitgegeven, tot Facebook-filmpjes aan toe. Peltz won, nét aan, zo bleek na een hertelling, met 0,0016 procent verschil.

Toen hij vorig jaar stopte als commissaris dankte topman David Tayler hem voor zijn „expertise” en „hulp”. In drie jaar is de koers van P&G bijna verdubbeld.

De strategie is vaak: stroomlijnen, kosten besparen en eventueel opknippen

Nelson Peltz (1942) werd geboren in New York en zette als twintiger zijn eerste zakelijke stappen in de voedselgroothandel die zijn opa oprichtte. Samen met zijn broer bouwde hij het kleine bedrijf uit tot een beursgenoteerde onderneming. Daarna startte hij een, toen nog bescheiden, investeringsfonds.

Hoewel Peltz in allerhande bedrijven heeft geïnvesteerd – naast GE ook chemieconcern DuPont en juwelier Tiffany & Co – is de voedingssector altijd een rode draad gebleven. Een van zijn grootste klappers blijft het Amerikaanse sappenmerk Snapple. In 1997 tikte hij het op de kop, samen met zakenpartner Peter May, later mede-oprichter van Trian in 2005. In 2000 verkochten ze Snapple alweer aan PepsiCo (Pepsi, Sisi, Doritos) voor maar liefst 1,45 miljard dollar, vijf keer het bedrag dat ze ervoor betaald hadden.

In 2013 kruist zijn pad opnieuw met dat van PepsiCo. Met Trian nam hij een belang in het bedrijf. Maar Peltz krijgt niet altijd zijn zin: zijn pogingen om de top te bewegen de snackdivisie te verkopen, mislukken.

Daarnaast kocht (en verkocht) Trian de afgelopen jaren belangen in onder meer Kraft Foods, Domino’s Pizza, en het eerder genoemde Heinz, maar ook het Franse Danone en het Britse Cadbury. Allemaal bedrijven die volgens Peltz op dat moment niet op de toppen van hun kunnen presteerden.

Wat dat betreft is Unilever (50,7 miljard omzet in 2020) eigenlijk ook niet zo’n verrassende keuze: het levensmiddelenbedrijf kwakkelt. De koers is al jaren min of meer gelijk en de kritiek neemt toe. Eerder deze maand kreeg topman Jope ook al de bezorgde aandeelhouder Terry Smith, oprichter van Fundsmith, achter zich aan. Hij verweet de top van het bedrijf „geobsedeerd” te zijn met duurzaamheid en de „fundamenten van de bedrijfsvoering” te verwaarlozen.

Een week later volgde het nieuws over de mislukte overname van GSK’s consumententak, dat erg slecht werd ontvangen op de beurs. Overigens was Peltz al voor die tijd begonnen met het kopen van aandelen-Unilever, schreef The New York Times deze week.

Wat kan Unilever van Peltz verwachten? Zijn inmenging heeft een oude discussie in ieder geval al een zetje gegeven: die over het mogelijke afstoten van de voedingstak (Magnum, Knorr, Calvé). Sommige critici denken dat Unilever beter af is met alleen de divisies voor verzorgingsproducten (zoals Dove-douchegel) en schoonmaak- en wasmiddelen (Cif, Omo). Peltz was in het verleden een voorstander van dit soort maatregelen, zoals bij PepsiCo.

Zelf heeft hij in het openbaar nog niet gereageerd op de berichtgeving. Maar beleggers reageren alvast enthousiast: de koers schoot maandag zo’n 7 procent omhoog.