Miljardair Ken Griffin geloofde niet in crypto’s, maar lijkt nu om

Beleggingsplatforms Silicon Valley-investeerders nemen een belang in een van Amerika’s grootste effectenhandelaars. Zwicht Ken Griffin voor crypto’s?

Ken Griffin bouwt vanaf eind jaren tachtig aan een van de meest succesvolle hedgefondsen ter wereld: Citadel.
Ken Griffin bouwt vanaf eind jaren tachtig aan een van de meest succesvolle hedgefondsen ter wereld: Citadel. Foto E. Jason Wambsgans/Chicago Tribune

Digitale flitshandel stond nog in de kinderschoenen, toen de jonge Amerikaan Ken Griffin zich in 1987 bij de afdeling huisvesting van de Harvard Universiteit meldde. Was het wellicht mogelijk een schotelantenne op het dak van zijn studentenflat te plaatsen? Griffin was net begonnen als belegger en hij wilde graag in real time de jongste beurskoersen tot zich nemen.

Griffin wist toen al waarop vandaag de dag vrijwel elk handelshuis zijn strategie heeft gebaseerd: elke seconde die je eerder handelt dan je concurrenten, is geld waard. Door live de koersontwikkelingen bij te houden, kan hij sneller dan veel anderen handelen.

Met geld van vrienden en familie bouwt de speculant vanaf eind jaren tachtig aan wat een van de meest succesvolle hedgefondsen ter wereld zal worden: Citadel. Het maakt Griffin tot multimiljardair. Volgens zakenblad Forbes bezit hij nu 27,6 miljard dollar (24,1 miljard euro).

Vorige week bleek dat Griffin weer een paar miljard mag bijschrijven. Twee grote investeerders namen een belang in zijn handelshuis Citadel Securities. Sequoia en Paradigm betalen 1,15 miljard dollar voor 5 procent van de aandelen. Het stuwde de waarde van zijn resterende belang tegelijk met enkele miljarden op, berekende zakenblad Forbes.

In de VS leidde deze participatie tot opwinding en verbazing. Een flinke som geld maakte de oversteek van Silicon Valley naar Wall Street. Sequoia en Paradigm zijn grote investeerders in cryptomunten. Griffin gaf juist altijd te kennen weg te willen blijven van de grillige bitcoin. Is een van de grootste handelshuizen nu ook om?

Wiskundige modellen

Ken Griffin’s wiskundige modellen en uitgebreide analyses draaien op volle toeren om koersbewegingen te voorspellen. Lange tijd met succes. Tot in 2008. Dan zien zijn modellen een belangrijke ontwikkeling over het hoofd: de financiële crisis.

Hedgefonds Citadel gaat bijna kopje onder en Griffin moet alle zeilen bijzetten om te voorkomen dat investeerders hun geld terugtrekken. Dat lukt. Hij weet het schip terug op koers te brengen. „Het kostte mij drie jaar om zestien weken aan verliezen goed te maken”, vatte hij later samen.

Griffin heeft zijn activiteiten dan al verdeeld over twee bedrijven: het hedgefonds Citadel, waarmee hij voor eigen rekening en risico belegt, en Citadel Securities, dat als intermediair betrekkelijk risicovrij transacties voor derden uitvoert. Van Citadel Securities maakt hij een van de grootste handelshuizen van de VS. Volgens cijfers in verschillende Amerikaanse media zou het bedrijf nu goed zijn voor een kwart van alle aandelentransacties aan de Amerikaanse beurzen. In 2020 bedroeg de omzet 6,7 miljard dollar.

Handelshuis Citadel Securities is de afgelopen jaren in staat gebleken mee te bewegen met de wensen van de beleggers en de ontwikkelingen op de markt. Zo ging het een samenwerking aan met beleggersplatform Robinhood. Dat bedrijf ontwikkelde een app waarmee vooral jonge beleggers in een paar klikken financiële producten kunnen kopen, zoals aandelen en opties. Citadel Securities verricht in het verlengde daarvan de feitelijke aankopen op de ‘echte’ handelsplatforms. De winst voor Citadel zit in het verschil tussen de prijs die een belegger betaalt en die waarvoor het bedrijf de aandelen daadwerkelijk inkoopt. Dat verschil is doorgaans klein, maar bij grote transactievolumes wordt dat allengs lucratiever.

Geloof in crypto’s

Via Citadel Securities kunnen beleggers in allerlei traditionele financiële producten handelen: van aandelen tot opties. Maar cryptovaluta’s, sterk in opkomst, vielen er tot nog toe buiten. Griffin wil „gewoon geen risico nemen” op een markt zonder „fatsoenlijk toezicht”, zei hij vorig najaar nog.

De bedrijven waarmee Griffin nu in zee gaat, geloven juist wel heilig in crypto’s. Paradigm is eigendom van Fred Ehrsam, medeoprichter van cryptohandelsplatform Coinbase, en Matt Huang. Paradigm investeert ook veel in blockchain-toepassingen, de kerntechnologie achter cryptovaluta’s. Volgens Huang investeert zijn fonds in Citadel Securities omdat dit handelshuis „technologie en kennis wil uitbreiden naar meer [verschillende] markten en investeringsvormen”.

Vanwaar die ommezwaai bij Citadel? De vraag naar cryptomunten neemt al jaren toe, en de laatste tijd hebben onder anderen jonge beleggers via Robinhood nog eens een extra impuls gegeven. De financieel directeur van deze beleggingsapp, Jason Warnick, liet vorige week doorschemeren dat zijn platform meer crypto’s wil gaan aanbieden.

Diverse concurrenten van Citadel Securities zijn al in dit gat gesprongen. Tai Mo Shan, een handelshuis dat veel doet in crypto’s, snoept in rap tempo marktaandeel af van Citadel Securities. Schoof Robinhood medio 2020 nog 36 procent van zijn opdrachten door naar Citadel en 1 procent naar Tai Mo Shan, eind vorig jaar was het aandeel voor Citadel nog slechts 14 procent en dat voor de concurrent met 29 procent al meer dan het dubbele.

In dat licht is de zet van Griffin er vooral een die moet voorkomen dat concurrenten nog verder weglopen. Met het geld van Paradigm en Sequoia zou Griffin nu willen investeren in kennis en technologie om zich beter te weren op de cryptomarkt.

De topman van Citadel Securities, Peng Zhao, ziet inmiddels „grote kansen om te voldoen aan de behoefte van onze cliënten op meer markten en in meer producten”. Ofwel: de koers wordt opnieuw drastisch bijgesteld.