Reportage

Tranen in de Galgenwaard bij Maeda, vreugde bij Brobbey

FC Utrecht-Ajax Het debuut van Naoki Maeda bij FC Utrecht liep door een blessure uit op een drama. Brian Brobbey vierde zijn rentree bij Ajax met twee doelpunten.

Ajax-spits Brian Brobbey (midden) wordt door zijn ploeggenoten gefeliciteerd met zijn eerste doelpunt in het duel met FC Utrecht.
Ajax-spits Brian Brobbey (midden) wordt door zijn ploeggenoten gefeliciteerd met zijn eerste doelpunt in het duel met FC Utrecht. Foto Maurice van Steen/ANP

Voor twee spelers moet FC Utrecht-Ajax een extra mooie wedstrijd worden. De een omdat-ie zijn rentree maakt bij zijn oude club. De ander vanwege zijn debuut. Beiden zijn aanvallers en beiden staan ze te popelen om de hoge verwachtingen in te lossen.

Zo gaat dat met transfers in de winter: het zijn de troefkaarten voor de tweede seizoenshelft.

Bij Ajax is dat Brian Brobbey. Hij is terug van weggeweest. In tegenstelling tot wat hij en zijn management hadden gehoopt, bleek zijn avontuur bij RB Leipzig geen succes. Hij maakte nul doelpunten in negen Bundesligaduels en bleek vatbaar voor de lokroep van zijn oude trainer Erik ten Hag. „Ik heb je nodig”, had hij geappt.

„Als jonge jongen maak je natuurlijk keuzes”, zal Brobbey later op de middag zeggen. Misschien had hij toch niet op zijn negentiende naar Duitsland moeten verkassen, terwijl hij nog geen volledig seizoen basisspeler in Amsterdam was geweest. Maar dat is wijsheid achteraf.

Het nieuwe gezicht van FC Utrecht is acht jaar ouder, maar veel onbekender. Althans, voor Nederlandse begrippen. Voer zijn naam op YouTube in en de compilaties met doelpunten dringen zich op. Toch beperkte de roem van Naoki Maeda zich tot zijn geboorteland: Japan. Daar speelde hij achtereenvolgens voor Tokyo Verdy, Matsumoto Yamaga, Yokohama F-Marinos en Nagoya Grampus voordat hij zondag zijn debuut in de Eredivisie zou maken.

Jordy Zuidam, technisch directeur van FC Utrecht, had Maeda vorig seizoen al op het oog, maar toen kwam het niet tot een deal. Deze winter dus wel. In een persbericht sprak Zuidam van „een creatieve speler die een man kan passeren”, met „overzicht en een goed schot”. Maeda was „een directe versterking” voor de club.

Terwijl Utrecht-supporters maar moesten vertrouwen op die woorden, wisten die van Ajax wel wat ze van hun nieuwe troef konden verwachten. Doelpunten. Brobbey heeft er een neusje voor. Niet in de Bundesliga weliswaar, maar eerder wel bij Ajax. Bovendien was hij wijzer geworden, vertelde hij vrijdag in een interview met de NOS.

Zware periode in Leipzig

Brobbey geeft ze niet graag, interviews, maar verslaggever Joep Schreuder wist hem te triggeren – alsof er een zonnetje doorbrak in zijn gezicht. Het was zwaar geweest in Leipzig, erkende hij. Het gemis van vrienden en familie, weinig speelminuten, de wissel in de 43ste minuut bij Bayer Leverkusen. Maar daar was hij sterker van geworden. „Hopelijk ga ik als ik speel, meteen mijn ding doen”, zei Brobbey in aanloop naar het duel met FC Utrecht. „Ik ben ready.”

Utrecht-aanwinst Maeda praat van nature makkelijk. „Toen ik mijn vrouw vertelde over de interesse van FC Utrecht, reageerde ze meteen enthousiast”, vertelde hij tijdens het kennismakingsinterview op het clubkanaal. De interviewer: „Naar welke wedstrijd kijk je vooral uit?” Maeda: „Die tegen Ajax. En ik beloof je dat we die gaan winnen.” Ook zei Maeda: „Ik voel grote verwachtingen binnen de club en ik wil het hier zeker gaan waarmaken.”

Naoki Maeda viel geblesseerd uit bij zijn debuut voor FC Utrecht. Foto Maurice van Steen/ANP

Of dat lukt, is nog maar de vraag. De grote wedstrijd waarnaar Maeda zo heeft uitgekeken, krijgt voor de Japanner een dramatische wending. Binnen tien minuten belandt hij kermend op de grond na een tackle van de Argentijn Lisandro Martinez. „Sta toch op joh”, klinkt het vanuit de defensie van Ajax, wat door de afwezigheid van het publiek goed te horen is. Maeda probeert te staan, maar zijn voet is te gehavend. De tranen staan in zijn ogen als hij door twee medici naar de catacomben wordt gedragen.

Terwijl de Japanner binnen wordt onderzocht, is het de andere nieuwkomer die de show zal stelen. Na de openingstreffer van Antony is het Brobbey die twee keer scoort en Ajax aan een 3-0 zege helpt. De eerste met het hoofd, de tweede met de voet. Blij vliegen zijn medespelers hem om de nek.

Geen druk

Op de vraag of hij druk had gevoeld voor de wedstrijd, antwoordt de spits na afloop kort en bondig: „Nee.” Voelt hij überhaupt wel eens druk, wilde een verslaggever weten. „Alleen tegen Atalanta.” Dat was de groepswedstrijd in de Champions League die Ajax eind 2020 moest winnen om door te gaan. En verloor.

Stoïcijns – of is het toch verlegenheid? – praat Brobbey na afloop over zijn rentree. „Ik wist dat de trainer me nodig had”, zegt hij, doelend op de deelname van spits Sébastien Haller aan de Africa Cup. Ten Hag: „Brobbey deed precies wat we vandaag van hem gevraagd hebben.” De trainer denkt dat de spits sterker is dan in zijn eerste periode bij Ajax. „Hij heeft stappen gemaakt in Duitsland.”

Als Brobbey kalm naar de gereed staande spelersbus wandelt, heeft Naoki Maeda de Galgenwaard allang verlaten. Voor hem eindigt de dag waar hij zich zo op had verheugd in het ziekenhuis. Wat hij mankeert, is zondagavond nog niet bekend.

FC Utrecht had een optie tot koop bedongen in zijn huurcontract, voor het geval de aanvaller daadwerkelijk een versterking zou blijken te zijn. Maar gezien de vermoedelijke ernst van zijn blessure, is het onzeker of Maeda nog wel de gelegenheid krijgt om te bewijzen dat hij, net als Brobbey, wel degelijk een aanwinst is voor zijn nieuwe club.