Lewis Hamilton heeft geen woorden voor zijn nederlaag

Formule 1 Geen achtste wereldtitel voor Lewis Hamilton, die nog minimaal twee seizoenen voor Mercedes zal blijven rijden.

Lewis Hamilton (links) applaudisseert voor de nieuwe wereldkampioen Max Verstappen.
Lewis Hamilton (links) applaudisseert voor de nieuwe wereldkampioen Max Verstappen. Foto Hassan Ammar/AP

Lewis Hamilton schoof niet aan bij persconferentie na afloop van de race. De Brit liet dat praatje over aan winnaar Max Verstappen en nummer drie Carlos Sainz, de Spaanse coureur van Ferrari. Hamilton deed vlak voor hij het podium opging één interview, waarin hij Verstappen en Red Bull Racing feliciteerde met de wereldtitel. Daar bleef het bij. De teleurstelling bij de Brit, die volgende maand 37 wordt, over het mislopen van zijn achtste wereldtitel, was groot. Hamilton kwam naar Abu Dhabi met drie opeenvolgende overwinningen op zak, zeges waardoor hij het gat met Verstappen had teruggebracht van negentien punten naar nul. Maar hij bleef na de laatste grand prix van het seizoen steken op acht zeges, zijn laagste aantal sinds 2013. Toen won hij slechts één keer en eindigde hij in het WK-klassement als vierde. Het was het jaar waarin Sebastian Vettel voor de vierde keer wereldkampioen werd, in een Red Bull-auto. Daarna begonnen voor Hamilton en Mercedes ongekende jaren van succes.

Aan het eind van 2013 had Hamilton 22 grand prix-zeges op zijn naam staan en was hij pas een keer wereldkampioen. Inmiddels staat hij, als enige coureur in de geschiedenis van de Formule 1, op meer dan honderd overwinningen: 103. Dat er dit seizoen een eind zou komen aan de hegemonie van Hamilton en de Duitse renstal, hadden weinigen voorzien.

Hamilton sprak na afloop ook nog een paar lovende woorden over zijn werkgever. „Het is het moeilijkste seizoen ooit geweest. Ik ben zo trots op ze en zo dankbaar voor de reis die we samen maken. We hebben er werkelijk alles aan gedaan, hebben nooit opgegeven, en dat is wat telt”, zei Hamilton, „Ik had de laatste maanden ook een goed gevoel in de auto, helemaal aan het eind. Maar eerlijk gezegd, we hebben nog steeds te maken met een pandemie en ik hoop vooral dat iedereen gezond blijft, een fijne Kerst heeft met hun familie en dan zien we elkaar volgend jaar weer.”

Hamilton begint in 2022 aan zijn tiende seizoen bij Mercedes, waar hij nog minimaal twee jaar onder contract staat. Hij krijgt dan een nieuwe teamgenoot, want Valtteri Bottas gaat het team na vijf seizoenen verlaten. De Fin werd in 2017 aangetrokken als de opvolger van de Duitser Niico Rosberg, die na zijn eerste en enige wereldtitel in 2016 direct afscheid nam van de sport. De 32-jarige Bottas kwam nooit uit de schaduw van Hamilton; hij won voor Mercedes tien grands prix en stond 58 keer op het podium. In 2019 en 2020 eindigde Bottas als tweede in het wereldkampioenschap, achter Hamilton. „Hij is de beste teamgenoot die we in deze sport ooit hebben gezien”, zei Hamilton eens over Bottas, die in 2022 voor Alfa Romeo rijdt.

Bij Mercedes is het tweede stoeltje gereserveerd voor een andere Brit, George Russell. De 23-jarige coureur van Williams moet worden opgeleid als opvolger van Hamilton. Russell lijkt al helemaal klaar voor Mercedes, getuige zijn reactie na afloop van de race in Abu Dhabi. Hij noemde het seizoensslot „onacceptabel.”