Tennisbond WTA dreigt met boycot van Chinese toernooien

China Tennisbond WTA gelooft weinig van een e-mail waarin Peng Shuai beweert dat ze niet vermist is, en dreigt met een boycot.

Peng Shuai
Peng Shuai Foto Susana Vera/Reuters

De WTA, de internationale organisatie voor vrouwelijke tennissers, dreigt te stoppen met het organiseren van tennistoernooien in China. Dat meldt persbureau Reuters vrijdag. De tennisbond wil dat de Chinese autoriteiten duidelijkheid verschaffen over het lot van de verdwenen toptennisster Peng Shuai.

De stap zou de WTA tientallen miljoenen dollars aan inkomsten kosten, maar voorzitter Steve Simon zegt bereid te zijn de financiële gevolgen te dragen: „Dit is groter dan de business. Vrouwen moeten worden gerespecteerd, niet gecensureerd.” De bond wil dat „eerlijk, transparant en zonder censuur” onderzoek wordt gedaan naar Shuai’s beschuldigingen.

Shuai beschuldigde begin november voormalig vicepresident van China Zhang Gaoli van seksueel misbruik. Het staatsmedium CGTN publiceerde woensdag een e-mail van Shuai waarin ze ontkent slachtoffer te zijn geweest van seksueel geweld. De WTA trekt de authenticiteit in twijfel.

China is gastland van de Winterspelen, die in februari in Beijing beginnen. Het Internationaal Olympisch Comité heeft gezegd zich niet publiekelijk uit te willen laten over de kwestie. Het richt zich op „stille diplomatie”.

Door de uitzonderlijk hoge positie van Zhang, eerder een van de negen machtigste mannen van China, en door de bekendheid van Peng ligt de zaak in China zeer gevoelig.

Na 2 november was er niets meer van haar vernomen. In de nu door CGTN gepubliceerde mail stelt ze dat ze helemaal niet is vermist. „Ik was gewoon thuis aan het uitrusten en alles is in orde”, aldus de mail. Ze verwijst ook naar een recente verklaring van de internationale associatie voor vrouwelijke tennissters, de WTA, waarin de WTA aandacht vraagt voor haar zaak. „Het nieuws in die verklaring, inclusief de beschuldiging van seksueel geweld, is niet waar. Ik word niet vermist, en ik ben niet onveilig.”

WTA wil verifieerbaar bewijs

De WTA heeft grote twijfels of de e-mail wel echt van Peng afkomstig is. „De verklaring die de Chinese staatsmedia vandaag hebben afgegeven over Peng Shuai maken mijn zorgen over haar veiligheid en over waar ze is alleen maar groter”, aldus voorzitter Steve Simon op de site van de WTA. „Ik vind het moeilijk te geloven dat Peng Shuai die mail echt heeft geschreven. [...] De WTA en de rest van de wereld hebben onafhankelijk en verifieerbaar bewijs nodig dat ze veilig is.”

China heeft zich mogelijk geroepen gevoeld om met dit bericht van Peng Shuai naar buiten te komen omdat haar verdwijning internationaal tot steeds meer ophef leidt. Ook de Japanse Naomi Osaka nam het voor Peng op. Ze schreef op Twitter: „Ik heb pas gehoord dat een mede-tenisster vermist is kort nadat ze bekendmaakte dat ze seksueel is misbruikt. Censuur is hoe dan ook nooit ok.”

Mogelijk heeft Peng de mail zelf geschreven, maar onder druk. China kent inmiddels een lange traditie van „vrijwillige” verklaringen van mensen die, soms voor het oog van de Chinese staatstelevisie, terugkwamen op eerder gedane beschuldigingen.