Tientallen doden door extreme hittegolf in westelijk Canada

Extreme hittegolf De autoriteiten hebben mensen aangeraden binnen te blijven en verkoeling te zoeken tegen de „levensgevaarlijke” hitte. Temperaturen in de regio zijn opgelopen tot ruim boven 40 graden Celsius.
Mensen zoeken zondag verkoeling op het strand in de Canadese stad Vancouver tijdens een extreme hittegolf in de regio.
Mensen zoeken zondag verkoeling op het strand in de Canadese stad Vancouver tijdens een extreme hittegolf in de regio. Foto Jennifer Gauthier/Reuters

Tientallen mensen zijn overleden in Canada als gevolg van een extreme hittegolf aan de Noord-Amerikaanse westkust, waarbij temperaturen de afgelopen dagen zijn opgelopen tot recordhoogtes van ruim boven 40 graden Celsius. De politie van de westelijke Canadese provincie British Columbia meldt bijna zeventig plotselinge sterfgevallen sinds maandag, voornamelijk onder ouderen, die in verband worden gebracht met de historische hitte.

De autoriteiten hebben mensen aangeraden binnen te blijven en verkoeling te zoeken tegen de „levensgevaarlijke” hittegolf, die volgens metereologen wordt veroorzaakt door een ‘hittekoepel’, een hogedrukgebied boven British Columbia en de Amerikaanse staten Washington en Oregon. Ook delen van de Canadese provincie Alberta en de Amerikaanse staten Idaho en Montana kampen met uitzonderlijk hoge temperaturen.

In de Canadese plaats Lytton, ongeveer drie uur rijden ten noordoosten van Vancouver, steeg de temperatuur dinsdag tot 49,5 graden Celsius, meldde het Canadese ministerie van Milieu en Klimaatverandering - de hoogste temperatuur ooit gemeten in heel Canada. Lytton brak daarmee voor de derde dag op rij het Canadese temperatuurrecord aller tijden.

Twitter avatar ECCCWeatherBC ECCC Weather British Columbia At 4:20pm, Lytton Climate Station reported 49.5°C, once again, breaking the daily and all-time temperature records for the 3rd straight day. Final numbers and all other temperature records will be posted later this afternoon. #BCStorm https://t.co/jYpvxM0iIy

„We beleven de warmste week die inwoners van British Columbia ooit hebben meegemaakt”, zei John Horgan, premier van de provincie. Hij riep mensen op om op hun buren te letten, vooral ouderen en alleenstaanden, en koude kompressen in de koelkast te houden. Op meerdere plaatsen zijn ‘afkoelcentra’ ingericht, waar mensen overdag terechtkunnen om aan de extreme warmte te ontsnappen. Scholen en universiteiten zijn veelal gesloten.

Ook in het noordwesten van de VS zijn scholen en bedrijven dicht en worden meerdere sterfgevallen aan de hitte toegeschreven. In Seattle steeg het kwik maandag tot 42,2 graden Celsius. In Portland, Oregon, waar de temperatuur opliep tot 46,1 graden, begaf het light-railnetwerk het door de hitte. Ook viel op meerdere plaatsen de stroom uit, wegens hoog gebruik aan onder meer airconditioners. Ook in die steden zijn ‘afkoelcentra’ opgezet.

Mensen verblijven maandag in een afkoelcentrum in een congreshal in Portland, in de Amerikaanse staat Oregon, wegens de extreme hittegolf in de regio waarbij temperaturen in de stad zijn opgelopen tot 46 graden. Foto Kathryn Elsesser / AFP

Voor de gebieden van het zogeheten ‘Pacific Northwest’ aan de Noord-Amerikaanse westkust is extreme hitte ongebruikelijk. British Columbia, Washington en Oregon hebben een gematigd zeeklimaat, veelal zonder de extreme vrieskou in de winters die het binnenland van het continent kenmerkt, maar ook met minder hete zomers dan andere staten en provincies kennen.

Airconditioning minder gangbaar

In British Columbia is airconditioning daarom minder gangbaar dan in andere delen van het continent, en moeten veel inwoners het hebben van ramen en deuren dichthouden. Mensen die wel airconditioners hebben, zetten die zo massaal aan dat ook voor energieverbruik records uit de zomer de afgelopen dagen zijn gesneuveld.

Inmiddels beweegt de ‘hittekoepel’ zich langzaam oostwaarts en dalen temperaturen aan de westkust licht, tot ruim boven 30 graden Celsius - nog altijd aanmerkelijk warmer dan normaal voor de tijd van het jaar, maar minder extreem dan de afgelopen dagen. Experts waarschuwen ondertussen voor een verhoogd risico op natuurbranden in de regio.