Ongekende hittegolf teistert westkust Canada

Extreme hitte Voor de derde dag op rij zijn landelijke hitterecords in Canada gebroken – het is er zelfs heter dan in de woestijn van Las Vegas.

Het is ongekend warm aan de Noord-Amerikaanse westkust. In een congreshal in Portland (VS), waar het 46 graden werd, is een verkoelingscentrum ingericht waar mensen kunnen bijkomen.
Het is ongekend warm aan de Noord-Amerikaanse westkust. In een congreshal in Portland (VS), waar het 46 graden werd, is een verkoelingscentrum ingericht waar mensen kunnen bijkomen. Foto AFP / Kathryn Elsesser

Uitgeput van de hitte klopte Leslie Scott uit de Canadese provincie British Columbia deze week aan bij een ‘extreem-weercentrum’. In haar rolstoel en met een zonnebril en pet op reed de oudere vrouw in de snikhete zon naar het tijdelijke hulpcentrum, in haar woonplaats Abbotsford. Daar wordt drinkwater uitgedeeld en kunnen mensen verkoeling zoeken tijdens een extreme hittegolf met temperaturen tot ruim boven 40 graden Celsius.

Scott twijfelde of ze de tocht in de stikhete buitenlucht zou wagen. „Blijf ik in mijn appartement en val ik flauw, zonder dat iemand het weet?”, zei ze tegen de Canadese omroep CBC. „Of kom ik hier naartoe, en adem ik de hete lucht in? Je weet niet echt wat je moet doen.”

Miljoenen mensen kampen met soortgelijke dilemma’s als gevolg van een ongekende hittegolf aan de Noord-Amerikaanse westkust, waarbij het kwik de afgelopen dagen op veel plaatsen in het westen van Canada en het noordwesten van de Verenigde Staten is opgelopen tot 46 of 47 graden. In de Canadese plaats Lytton, zo’n drie uur rijden ten noordoosten van Vancouver, werd dinsdag zelfs een temperatuur bereikt van 49,5 graden, meldde het Canadese ministerie van Milieu en Klimaatverandering. Het was de hoogste temperatuur ooit gemeten in Canada. Lytton brak daarmee voor de derde dag op rij het landelijke temperatuurrecord aller tijden - en zelfs het hitterecord in de Amerikaanse woestijnstad Las Vegas.

De autoriteiten hebben mensen aangeraden binnen te blijven en verkoeling te zoeken tegen de hittegolf, die volgens hen niet alleen historisch is, maar ook „levensgevaarlijk”. Metereologen wijzen een ‘hittekoepel’, een hogedrukgebied boven British Columbia en de Amerikaanse staten Washington en Oregon, aan als de oorzaak van het extreme weer. Ook delen van de provincie Alberta en de staten Idaho en Montana kampen met uitzonderlijk hoge temperaturen.

Lees ook: Tientallen doden door extreme hittegolf in westelijk Canada

De politie van British Columbia heeft sinds maandag bijna zeventig plotselinge sterfgevallen gemeld, vooral onder ouderen, die in verband worden gebracht met de benauwende hitte. Mensen wordt aangeraden het alarmnummer 911 alleen in uiterste noodgevallen te bellen, want hulpdiensten kunnen het aantal meldingen niet bijbenen. Vooral mensen met gezondheidsproblemen lopen gevaar.

Koude kompressen

„We beleven de warmste week die inwoners van British Columbia ooit hebben meegemaakt”, zei John Horgan, premier van de provincie. Hij riep mensen op om op hun buren te letten, vooral ouderen en alleenstaanden, en koude kompressen in de koelkast te houden. Op meerdere plaatsen zijn ‘afkoelcentra’ ingericht als in Abbotsford, waar mensen overdag terecht kunnen om aan de extreme warmte te ontsnappen. Scholen en universiteiten zijn veelal gesloten.

Ook in het noordwesten van de VS zijn scholen en bedrijven dicht en worden meerdere sterfgevallen toegeschreven aan de hitte. In Seattle steeg het kwik maandag tot 42,2 graden Celsius. In Portland, Oregon, waar de temperatuur opliep tot 46,1 graden, begaf het lightrailnetwerk het door de hitte. Op verschillende plaatsen viel de stroom uit, wegens hoog energieverbruik door onder meer airconditioners. Ook in die steden zijn ‘afkoelcentra’ opgezet; in Seattle stelde Amazon zijn hoofdkwartier in het centrum van de stad open.

Voor de gebieden van het zogeheten ‘Pacific Northwest’ aan de Noord-Amerikaanse westkust is extreme hitte ongebruikelijk. De kuststreken van British Columbia, Washington en Oregon hebben een gematigd zeeklimaat, veelal zonder de extreme vrieskou in de strenge winters die het binnenland van het continent kenmerken, maar ook met minder hete zomers dan andere staten en provincies kennen.

In British Columbia is airconditioning daarom minder gangbaar dan in andere delen van het continent. Ongeveer 40 procent van huishoudens beschikt er over een airconditioner. Nieuwe machines en ventilatoren zijn nauwelijks aan te slepen, melden leveranciers. Mensen die wel airconditioners hebben, zetten die zo massaal aan dat ook records voor energieverbruik in de zomer de afgelopen dagen zijn gesneuveld.

Veel inwoners zijn echter aangewezen op het dichthouden van ramen en deuren. Hen wordt aangeraden handdoeken, lakens en slopen in de vriezer te leggen, zichzelf te besproeien met een koude mist, en koele baden te nemen. Of zelf een soort airconditioner te maken door een blok ijs bij een ventilator te zetten.

Inmiddels beweegt de ‘hittekoepel’ zich langzaam oostwaarts en dalen temperaturen aan de westkust licht, tot ruim boven 30 graden Celsius – nog altijd aanmerkelijk warmer dan normaal voor de tijd van het jaar, maar minder extreem dan de afgelopen dagen. Experts waarschuwen ondertussen voor een verhoogd risico op natuurbranden in de regio.