In beeld

China stuurt taikonauten de ruimte in

China heeft weer een bemand ruimtestation in een baan om de aarde. En nu serieus. ‘Tiangong’, het ‘hemelse paleis’ van de volksrepubliek China, zal minstens tien jaar in bedrijf blijven. Twee kleine voorgangers zijn nooit langer dan vier weken bemand geweest. De drie Chinese taikonauten, zoals ze daar heten, vertrokken op donderdag 17 juni naar het nieuwe station. Ze reisden in de Shenzou 12-capsule op een Lange Mars 2F-raket. Ze zullen drie maanden in het nieuwe ruimtestation blijven – vooral om deze eerste fase van het ruimtestation af te bouwen. De lancering is de zevende Chinese bemande ruimtemissie in de geschiedenis, de eerste was in 2003. Nu nog bestaat het station uit één buis van ongeveer 17 meter lang, en ruim vier meter breed, maar in de komende jaren zullen nieuwe modules worden aangekoppeld tot het ongeveer de grootte zal hebben van het oude Russische Mir-station (1986-1996). Een nieuw internationaal strategisch spel kan beginnen. De Chinezen onderhandelen al met de Russen over samenwerking. In 2024 wordt het International Space Station, een groot Amerikaans-Russische samenwerkingsproject, waarschijnlijk beëindigd, al kan het voortbestaan ook nog vier jaar verlengd worden. De Amerikanen hebben al wel (vage) plannen voor een ruimtestation dat om de maan moet gaan draaien.
De dag voor de lancering van de Shenzhou 12-capsule naar het nieuwe Chinese ruimtestation Tiangon wordt op het Jiuquan-ruimtecentrum in de Gobiwoestijn in Noordwest China alles klaargemaakt voor de lancering. Het is de eerste bemande Chinese ruimtevlucht in vijf jaar. Het Chinese ruimteprogramma wordt zonder haast opgebouwd.
EPA/ROMAN PILIPEY
In het Chinese ruimtecentrum worden op de dag van de lancering trots de gezichten van Chinese ‘taikonauten’ getoond. In totaal heeft de ruimte-afdeling van het Chinese leger nu zeven bemande ruimtevluchten uitgevoerd. Het programma begon in 1991 als ‘Project 921’ en de eerste vlucht was in 2003, toen Yang Liwei een dagje om de aarde cirkelde in de Shenzou 5.
AP Photo/Ng Han Guan
In het begin van het Chinese ruimteprogramma werd nauwelijks de publiciteit gezocht, maar nu is dat anders. Een dag voor de lancering werd de bemanning van de Shenzou 12 voorgesteld aan de pers. Van links naar rechts: de nieuweling Tang Hongbo en de veteranen Nie Haisheng, en Liu Boming. Allen zijn lid van de astronautenbrigade van het Volksbevrijdingsleger, zoals het Chinese militaire apparaat officieel heet. Commandant is generaal-majoor Nie Haisheng (56), een veteraan die ook al in 2005 en 2013 in de ruimte was. Generaal-majoor Liu Boming (54) ging in 2008 mee op een ruimtemissie. Het groentje op de missie is de kolonel Tang Hongbo (45), die al elf jaar in training is.
EPA/ROMAN PILIPEY
Dong Feng Ruimtestad heet u welkom, aldus de tekst een soort ruimtebeeldengroep, met de aarde en daarboven de Shenzhou-capsule (gekoppeld aan het ruimtestation) en een Chinese satelliet, geflankeerd door twee Lange Mars-raketten. Dong Feng is de naam van het grotere complex in de Gobiwoestijn waarvan de Jiayuguan-lanceerbasis onderdeel is.
AP Photo/Ng Han Guan
De ruimtevaart deelt met scouting een grote liefde voor insignes en ‘patches’. Voor iedere vlucht hebben Amerikanen, Russen en ook de Chinezen speciale emblemen die prachtig op het uniform kunnen worden gedragen. Hier toont een medewerker van het Jiuquan Lanceercentrum de patch van de Shenzou 12-missie. Bij het bovenste zonnepaneel is een ruimtewandeling afgebeeld: een witte astronaut aan een lijn. Voorzover bekend zijn voor de inrichting van het nieuwe ruimtestation nu twee ruimtewandelingen gepland. Tot nu toe heeft China één ruimtewandeling op zijn conto staan, door Zhai Zhigang in 2008, waarbij het huidige Shenzou 12-lid Liu Boming ook in het luchtledige was, maar in de luchtsluis van de Shenzou 7 bleef.
GREG BAKER / AFP
De drie astronauten salueren vlak voordat ze in het Shenzhou-ruimtevaartuig stappen dat hen naar het nieuwe Chinese ruimtestation zal brengen.
REUTERS/Carlos Garcia Rawlins
Toeschouwers bij de lancering op de Jiuquan lanceerbasis, in afwachting van de astronauten.
AP Photo/Ng Han Guan
Ontspannen wandelen de Chinese astronauten Tang Hongbo, Nie Haisheng en Liu Boming naar hun raket, een Lange Mars-2F met daarbovenop de capsule Shenzhou 12. Beide zijn ontwikkeld op basis van de Russische Sojoez-technologie.
EPA/ROMAN PILIPEY
Een Chinese droom is een ruimtedroom! Zo luidt de leus bij het grote propagandaportret van de Chinese president Xi Jinping op de lanceerbasis in Jiuquan. Met succesvolle ruimtevaart: bemande vluchten en robotwagentjes op de maan en op Mars, verwerft de Volksrepubliek China groot internationaal prestige en wil het land de Verenigde Staten naar de kroon steken.
AP Photo/Ng Han Guan
De Lange Mars 2F met de Shenzhou 12 erop vlak voor de lancering. Het raketsysteem dateert al van de jaren zestig. Het is het enige dat geschikt is voor bemande vluchten, vooral door extra veiligheidsmaatregelen zoals een reddingssysteem waardoor bij problemen bij de start de bemande capsule snel kan worden afgestoten. Het is de vijftiende lancering met dit rakettype, dat in 1999 voor het eerst vloog.
EPA/ROMAN PILIPEY
Precies om 3.22 op donderdag 17 juni (Nederlandse tijd) stijgt de Chinese raket met drie astronauten aan boord probleemloos op. Bij de eerste bemande lanceringen klaagden de astronauten over het enorme schudden tijdens de lanceringen, maar dat probleem schijnt te zijn opgelost.
GREG BAKER / AFP
De Lange Mars 2F-raket in volle vlucht op weg naar het Tiangong-ruimtestation. De 2F is overigens niet de krachtigste raket van de Chinezen. De Lange Mars 5b is krachtiger en werd begin mei gebruikt om de eerste module van het ruimtestation in een baan om de aarde te brengen. De tweede trap van die raket bleek oncontroleerbaar terug te vallen naar de aarde, hetgeen internationaal onrust veroorzaakte. Uiteindelijk viel het ding zonder verdere ongelukken in de Indische Oceaan.
AP Photo/Ng Han Guan
De Shenzhou 12 op weg naar een baan om de aarde.
AP Photo/Ng Han Guan
De Chinese astronauten Nie Haisheng, Liu Boming, en Tang Hongbo aan boord van de Shenzhou 12.
CCTV via Reuters TV
De koppeling van de Chinese ruimtecapsule aan de Tianhe-module van het nieuwe ruimtestation Giangong werd live uitgezonden op de Chinese televisie, zoals hier te zien is op het vliegveld van Jiayuguan, vlakbij de lanceerbasis. Door een uitgekiend vluchtschema was de reis kort. Iets voor half vier ’s nachts (Nederlandse tijd) was de lancering en al voor tienen was de koppeling een feit op 370 km hoogte. De laatste lancering naar het ISS, verzorgd door SpaceX, was bijna een vol etmaal onderweg.
AP Photo/Ng Han Guan