Ex-medewerkers Shell vrijuit in corruptiezaak

Olieveld Nigeria In de rechtszaak rond de aankoop van een Nigeriaans olieveld zijn vier voormalig medewerkers van Shell vrijgesproken. Net als de topman van oliebedrijf Eni.

Foto Reuters

De rechtbank in Milaan heeft woensdag vier oud-medewerkers van oliebedrijf Shell en topman Claudio Descalzi van het Italiaanse olie- en gasconcern Eni vrijgesproken van betrokkenheid bij grootschalige corruptie. Dat heeft persbureau Reuters woensdag gemeld. De rechter acht niet bewezen dat zij schuldig zijn aan betaling van smeergeld in 2011 om de rechten te verwerven voor ontwikkeling van het omvangrijke olieveld OPL 245 voor de kust van Nigeria. Een groot deel van dat geld – 1,3 miljard dollar – belandde volgens de aanklagers in de zakken van Nigeriaanse politici en zakenmensen.

Het vonnis komt na ruim drie jaar procederen en 74 zittingen. Rechter Marco Tremolada sprak de medewerkers van Shell en Eni vrij omdat er geen bewijs is dat zij strafbare feiten hebben gepleegd. Italiaanse rechters oordeelden in 2018 in een versnelde procedure wel dat sprake was van corruptie bij de transactie en legden celstraf op aan twee tussenpersonen.

Tegen de vijf verdachten die nu terechtstonden, waren jarenlange celstraffen geëist. Malcolm Brinded, destijds topman van de Shell-divisie voor olie- en gaswinning en lid van de raad van bestuur onder Jeroen van der Veer en later Peter Voser, hing zeven jaar en vier maanden cel boven het hoofd. Bij Peter Robinson, oud-regiodirecteur Afrika van Shell, ging het om zes jaar en acht maanden cel. Tegen twee oud-adviseurs van Shell die eerder werkzaam waren voor de Britse geheime dienst MI6, Guy Colegate en John Copleston, ging het om dezelfde eis als bij Robinson.

‘Moeilijke leerervaring’

Shell-topman Ben van Beurden zegt in een eerste reactie blij te zijn met de beslissing van de rechtbank in Milaan. „We hebben altijd gesteld dat de schikking van 2011, die bedoeld was om een tien jaar durend juridisch geschil op te lossen en de ontwikkeling van het OPL 245-blok mogelijk te maken, wettig was. Tegelijkertijd is dit voor ons een moeilijke leerervaring geweest.” Het Brits-Nederlandse bedrijf laat verder weten dat het de afgelopen tien jaar „meer middelen” heeft ingezet om intern omkoping en corruptie op te sporen.

De Nigeriaanse regering heeft teleurgesteld gereageerd op de uitspraak van de Italiaanse rechter. „De Federale Republiek Nigeria zal degenen die verantwoordelijk zijn voor de OPL 245-fraude aansprakelijk blijven stellen”, laat een regeringswoordvoerder weten aan Reuters. Ngo’s en activisten zeggen in een eerste reactie „verontwaardigd” te zijn over de uitspraak. Activist Barnaby Pace van anticorruptieorganisatie Global Witness hoopt dat de Italiaanse aanklager in hoger beroep gaat. „Het vonnis van vandaag is niet het laatste woord in dit schandaal voor Shell en Eni”, aldus Pace.