Opinie

Zo had Robinhood het niet bedoeld

Marc Hijink

Steel van de rijken, verdeel onder de armen. Dat is de drijfveer van de legendarische Engelse volksheld Robin Hood, vaak vertolkt door knappe mannen in net iets te krappe maillots. De Amerikaanse beleggingsapp Robinhood kan ook op een filmrol rekenen. Netflix claimt nu al het verhaal waarvan de afloop nog niet vaststaat: de strijd tussen een groep particuliere internetbeleggers en Wall Street. 

Robinhood is de app waarmee je zonder transactiekosten kunt handelen op de Amerikaanse beurs. Het is het meest gebruikte gereedschap van internetbeleggers die, aangespoord door een forum op sociaal netwerk Reddit, in korte tijd de koers van de wegkwijnende winkelketen GameStop opjoegen. Hun doel was lol te trappen, het hedgefonds op stang te jagen en er zelf ook nog wat aan over houden. Dat lukte allemaal.

In 2016 ging ik langs bij Robinhood, toen Robinhood nog een Robinhoodje was. Het was vijf jaar na de protestbeweging Occupy Wall Street. Niet dat Robinhood Wall Street had willen bezetten: de start-up wilde juist meedoen aan het financiële circus.

Robinhood had net zijn miljoenste gebruiker binnengehaald en telde zestig medewerkers. Het toenmalige hoofdkantoor in Palo Alto was versierd met muurtekeningen van Sherwood Forest, het bos waarin de avonturen van Robin Hood zich afspelen. Alle figuren in Sherwood Forest waren uitgebeeld als katten. „Onze oprichters zijn geobsedeerd door katten”, vertelde communicatiedirecteur Jack Randall, die de rondleiding gaf.

Het kostte de oprichters, Baiju Bhatt en Vladimir Tenev, anderhalf jaar om een vergunning te krijgen waarmee Robinhood als online broker kon handelen. Hun doelgroep was wel meteen duidelijk: hoofdzakelijk mannen, gemiddeld 28 jaar oud. Veel Merry Men en millennials dus. Ze wonen niet alleen in de ‘techvriendelijke’ kuststroken van de VS, maar „zelfs in Alaska en Wyoming”, zei Jack. De meeste gebruikers stapten volgens hem in met een paar honderd dollar, om voorzichtig kennis te maken met de financiële markt.

Die voorzichtigheid is verdwenen. Je kunt via Robinhood ook in cryptovaluta beleggen – voor speculanten met stalen zenuwen. Corona gaf een extra zetje: in de eerste vier maanden van 2020 kwamen er drie miljoen gebruikers bij – mensen met alle tijd en motivatie om zich op de beurs te wagen. De teller staat nu op 13 miljoen deelnemers.

Robinhood heeft als missie het financiële systeem ‘te democratiseren voor iedereen’. Maar het fintechbedrijf was niet berekend op wat afgelopen week gebeurde: een gecoördineerde actie van particuliere beleggers.

Het leek de digitale variant van Occupy Wall Street, een rebellerende meute die het opnam voor ‘retrotech’: videogamewinkels, bioscopen, oude smartphoneglorie van BlackBerry en Nokia. Nostalgie van de millennialgeneratie, met een vleugje vrijbuitersretoriek – social media vigilantes met speculatiedrift.

Hoe onlogisch ook, de meute heeft altijd gelijk, merkte Robinhood. Het bedrijf zat krap en haalde in allerijl 3,4 miljard dollar op om aan de eisen te voldoen van het clearinghouse. Die instantie handelt de transacties af en wilde van Robinhood garanties die tien keer zo hoog waren als gebruikelijk. Zelfs een vrijgevochten app heeft zich aan zulke regels te houden.

Robinhood sloot tijdelijk de toegang af tot door Reddit opgeklopte aandelen, tot ontzetting van gebruikers. „Ons doel is handel in alle aandelen te bieden”, suste Robinhood in een blogpost en voegde er nog iets aan toe over marktdynamiek en lange termijn.

Daar ging het aandeel GameStop en daar ging de revolutie. Teleurgestelde Robinhood-fans op Reddit voelden zich bestolen en reageerden met een stortvloed aan negatieve recensies over Robinhood, in de downloadwinkels van Apple en Google. Al krijgt de internetmeute geen gelijk, dan neemt de internetmeute wel gelijk.

Marc Hijink schrijft op deze plaats elke woensdag over technologie.

Reageren

Reageren op dit artikel kan alleen met een abonnement. Heeft u al een abonnement, log dan hieronder in.