Enorme radiotelescoop Arecibo te zwaar beschadigd en wordt ontmanteld

Observatorium Bijna zestig jaar lang werd met de Arecibo vanuit Puerto Rico onderzoek gedaan. In augustus raakte de schotel beschadigd. De constructie kan niet meer gerepareerd worden.
Na onderzoek blijkt de Arecibo niet meer te herstellen.
Na onderzoek blijkt de Arecibo niet meer te herstellen. Foto NSF/AFP

Het leven van de Arecibo-radiotelescoop in Puerto Rico, de een na grootste telescoop op aarde, is ten einde. De National Science Foundation (NSF), de Amerikaanse instantie die het instrument beheert, heeft op donderdag laten weten dat wordt begonnen aan de ontmanteling van het 57 jaar oude observatorium. De schade die de constructie sinds augustus heeft opgelopen blijkt te groot voor een reparatie. In de zomer schoot een ondersteuningskabel los waardoor de spiegelreflector en panelen in de ruim driehonderd meter wijde schotel beschadigd raakten. Deze maand brak een tweede kabel.

NSF-directeur Sethuraman Panchanathan noemt de sluiting van de telescoop, die in de jaren zestig werd gebouwd bij het gelijknamige plaatsje Arecibo, „noodzakelijk, maar jammer”. Volgens hem was de telescoop „bijna zes decennia lang een baken voor de wetenschap”. De directeur zegt op zoek te gaan naar een manier om die band tussen de wetenschappelijke gemeenschap en lokale bevolking „in stand te houden”.

Lees meer over de schade die het observatorium in augustus opliep: een opdonder voor de enorme radiotelescoop van Arecibo

Wetenschappelijke projecten die via de Arecibo data verzamelden, leidden tot belangrijke doorbraken in de astronomie, zoals de ontdekking van de eerste exoplaneten en onderzoek naar de rotaties van Mercurius. De radiotelescoop werd ook ingezet in de zoektocht naar buitenaards leven.

Te instabiel

Sinds het observatorium in gebruik werd genomen, wist het extreem weer en zelfs aardbevingen te doorstaan, maar de ongevallen van dit jaar werden de constructie fataal. Een doorlichting van het bouwwerk heeft volgens de NSF aangetoond dat de Arecibo „niet kan worden gestabiliseerd zonder dat bouwvakkers en personeel risico lopen”. Het lijkt bovendien onmogelijk om de telescoop op de lange termijn stabiel te krijgen. De NSF werkt nu aan een plan om de telescoop gecontroleerd te ontmantelen en apparatuur te verplaatsen.

Twitter avatar NSF National Science Foundation Following engineering assessments concluding damage to Arecibo Observatory cannot be addressed without endangering the lives and safety of crew and staff, NSF plans to decommission the 305-meter telescope: https://t.co/En0S7OOhY4 https://t.co/bB70XNud0v