Foto Lena van Giesen

Octopus proeft met zijn zuignappen

Smaak Onderzoekers in Harvard vinden een nieuw type smaakreceptor in de octopuszuignap.

Zou het lekker zijn om je als octopus op te vouwen in een koffiekopje met koffieresten? Dat is geen gekke vraag: de zuignappen van een octopus doen tevens dienst als smaakpapil. Met zijn armen voelt én proeft de octopus de wereld om zich heen.

De tweevlekoctopus (Octopus bimaculoides) op deze foto is een proefdier in het lab van Harvard-bioloog Nicholas Bellono. Zijn onderzoeksgroep publiceerde deze week in Cell de ontdekking van een nieuw type smaakreceptor in de octopuszuignap. Het gaat om eiwitten die in verschillende combinaties smaakstoffen kunnen detecteren.

Bijzonder, vinden de biologen, is dat het gaat om bittere stoffen die slecht in water oplosbaar zijn. De octopus kan hiermee dus niet op afstand ‘ruiken’ – het weekdier proeft op de tast.

De biologen constateren dat deze receptoren de octopus in staat stellen blind te foerageren, waarbij de armen min of meer zelfstandig in kieren en spleten zeeslakken, krabben of weekdieren weten te vinden én los te peuteren.