Britse coronabesmettingen groeiden zo snel dat Excel het niet meer aankon

Databestanden De Britse overheid heeft te lage coronacijfers gemeld omdat geen rekening was gehouden met de maximale aantallen die de software kan verwerken.

Dat corona een ravage kan aanrichten in het menselijk lichaam was bekend, maar nu lijkt het virus ook computersoftware klein te hebben gekregen.

Britse media melden dat de overheid vorige week dagelijks duizenden besmettingen te weinig meldde omdat het databestand niet meer paste in Excel, het statistisch programma van Microsoft. Excel-bestanden kunnen maximaal 65.536 (oudere versies) tot een miljoen rijen (nieuwste versies) aan gegevens verwerken, en het bestand van besmettingen groeide groter dan dat, aldus journalisten van de Daily Mail, the Guardian en Sky News.

Het gevolg? De extra datasets die werden aangeleverd door laboratoria werden door gezondheidsdienst Public Health England niet meegeteld. In totaal werden 15.841 besmettingen buiten beschouwing gelaten. Er is grote twijfel of de mensen die daadwerkelijk besmet zijn wel op tijd te horen hebben gekregen dat ze ziek zijn en dus in zelf-isolatie moeten.

Er was vorige week al licht ongeloof en ook opluchting over de Britse coronacijfers. Ja, de aantallen stegen tot boven de zevenduizend besmettingen per dag. Maar vergeleken met andere grote Europese landen waar de tweede golf heerst, zoals Spanje en Frankrijk, viel de situatie in het VK mee, was de gedachte. De twee belangrijkste wetenschappelijke en medische adviseurs van Boris Johnson kregen dan ook veel kritiek omdat zij op een persconferentie hadden gewaarschuwd voor een exponentiële toename en mogelijk dagelijks vijftigduizend nieuwe besmettingen tegen half oktober. De twee werden neergezet als doemdenkers.

Totdat zondagavond het aantal nieuwe gevallen opeens omhoogschoot tot 22.961. In een voetnoot van het dagelijkse statistische bericht werd gemeld dat de toename extra besmettingen vermeldde die „wegens een technische fout’’ de afgelopen dagen achterwege waren gebleven.