Profiel

Compromisloze seriemaker Michaela Coel sloeg één miljoen van Netflix af

Profiel Michaela Coel De Ghanees-Britse actrice behoort tot een generatie vrouwelijke seriemakers die volledige zeggenschap eisen, en krijgen, voor hun persoonlijke verhalen. In dit geval over een #metoo-ervaring.

Actrice en seriemaker Michaela Coel in haar comedy I May Destroy You.
Actrice en seriemaker Michaela Coel in haar comedy I May Destroy You. Foto HBO

‘Ze gaan ons zeker bestuderen als we eenmaal dood zijn en vergaan”, zegt Michaela Coel, „deze generatie aan wie het internet werd gegeven op hetzelfde moment dat ze zich leerden uitspreken en nadenken.”

De Ghanees-Britse schrijver en actrice Michaela Coel (Londen, 1987) vangt de tijdsgeest in een interview met The Guardian over I May Destroy You (HBO/ BBC). In deze hitserie speelt zij een Twitter-ster in Londen die tot schrijver uitgroeit. De serie werd bijzonder goed ontvangen. Volgens Vulture is het „de subliemst ongemakkelijke show van dit jaar”, The New York Times prijst Coel om de combinatie van „haar gave voor komedie en haar woeste intensiteit”.

Lees ook de recensie: I May Destroy You is een overweldigende, veelzijdige comedy

Coel speelt niet alleen de hoofdrol, maar schreef, produceerde en regisseerde de serie, die deels gebaseerd is op haar eigen #metoo-ervaring. Daarmee sluit ze aan bij succesvolle seriemakers als Issa Rae en Phoebe Waller-Bridge, jonge vrouwen die een vaste voet tussen de deur hebben gekregen bij de grote streamingsdiensten en filmmaatschappijen, zonder concessies te doen aan de verhalen die ze willen vertellen.

I May Destroy You volgt de worstelingen van drie jonge vrienden in Londen, Arabella (Coel), Terry (Weruche Opia) en Kwame (Paapa Esiedu). Het verhaal wordt aangezwengeld door één gebeurtenis: schrijver Arabella probeert aan de druk van een deadline te ontsnappen door ‘nog één drankje’ te doen met vrienden. Er volgt een met drank en drugs omfloerste nacht die eindigt in de Ego Death Bar. Achter de knipperende cursor van haar laptop vindt Arabella zichzelf de volgende ochtend terug, zonder dat ze zich kan herinneren hoe ze daar terecht is gekomen. Flashbacks naar het bartoilet en een man die over haar heen hangt dringen zich op. Na onderzoek bij de politie blijkt ze te zijn gedrogeerd en verkracht.

In de serie maakt Coel duidelijk hoe de behoefte aan escapisme van hoofdpersoon Arabella zich verhoudt tot de rest van haar leven. Extreme werkdruk, warme vriendschappen en racisme zijn daar een onderdeel van. De drie vrienden in de serie zijn verkleefd aan hun online beleving. Als er eens een ander scherm dan de smartphone aanstaat, stromen tv-beelden van klimaatverandering ongezien de ruimte in. Coel zei in GQ Magazine hoe wonderbaarlijk het is dat de personages in de serie kunnen groeien in dit tijdperk waarin je altijd ‘aan’ staat. Haar advies: neem regelmatig pauze van social media of stap er helemaal vanaf. „Ik kan zeggen dat het je goed zal doen want het geeft tijd voor introspectie. Maar ik verwacht niet echt dat iemand dit advies aanneemt.”

De seriemaker, voluit heet ze Michaela Ewuraba Boakye-Collinson, debuteerde in 2015 met Chewing Gum, een sitcom die met felle kleuren van het scherm afspat. Het is de adaptatie van het sterk autobiografische toneelstuk waarmee ze afstudeerde aan de Guildhall toneelschool. De komedie speelt zich af in een flatwijk waar laatbloeier Tracey (Coel) zich losmaakt van haar streng-christelijke opvoeding en op zoek gaat naar seks.

Chewing Gum is een persiflage op het mini-universum achter de deuren van een sociale huurflat, met zijn allesbehalve verlegen bewoners. Coel is door haar Brits-Ghanese alleenstaande moeder, lid van de Pinkstergemeente, opgevoed in een vergelijkbare omgeving in Londen en schreef zelf het script, dat éénenveertig versies nodig had voor het zijn uiteindelijke vorm kreeg. De suggestie om een co-auteur te laten invliegen sloeg ze af. In The Guardian legde ze uit waarom: „Zelfs onbewust kan ook iemand met de beste intenties niks doen aan zijn of haar blik. Dat is cruciaal. Ik ben vastbesloten om meer zwarte vrouwen, vrouwen met kleur, en vrouwen uit de arbeidersklasse naar de writing room te brengen.”

Star Wars

Haar sterk fysieke spel in Chewing Gum werd beloond met twee Bafta’s voor beste komedie-actrice en voor doorgebroken talent. In de rollen die daarop volgden, liet ze meer gelaagdheid zien. In de serie Black Earth Rising speelde ze de uit Rwanda geadopteerde dochter van de hoofdaanklager van het Internationale Strafhof. Daarnaast speelde zij bijrollen in Black Mirror en Star Wars: The Last Jedi. Zelf waardeert ze de ruimte die ze zo krijgt om zich als actrice zo te ontwikkelen. Maar ze blinkt toch vooral uit in haar eigen, vernieuwende producties.

In 2017 bood Netflix haar één miljoen dollar voorschot voor I May Destroy You. Ze sloeg het af nadat duidelijk werd dat ze daarmee de serie uit handen zou geven en geen aandeel zou ontvangen van de winst. Bij Chewing Gum bemoeide ze zich met de productie van de kostuums tot aan de muziekkeuze, maar haar verzoek om ook als uitvoerend producent te worden aangesteld werd toen nog geweigerd. In Vulture zei ze: „Het productiekantoor voelde als een plek waar ik geen toegang toe had. (..) Je komt naar mijn trailer als jij iets nodig hebt, maar ik heb geen toegang tot jou.”

Coels compromisloze aanpak resulteerde bij I May Destroy You in een dramatische komedie die beklijft. Coel sloot geen compromissen in het brede scala aan thema’s dat ze opvoert, met een overwegend zwarte cast.

De comedy ‘I May Destroy You’ is vanaf woensdag te zien op Ziggo Movies & Series.