Recensie

Recensie Film

‘Babyteeth’ is puntgaaf debuut over jonge liefde

Tragikomedie Regisseur Shannon Murphy debuteert overtuigend met ‘Babyteeth’; een charmante film over de liefde tussen de terminale Milla en de drugsverslaafde Moses.

Milla (Eliza Scanlen) ontmoet de hyperenergieke, drugsverslaafde Moses en wordt verliefd op hem, in ‘Babyteeth’.
Milla (Eliza Scanlen) ontmoet de hyperenergieke, drugsverslaafde Moses en wordt verliefd op hem, in ‘Babyteeth’.

Babyteeth had een goede kans kunnen hebben om als kleine film die schijnbaar uit het niets komt de wereld te veroveren, zoals dat eerder gebeurde met films als Little Miss Sunshine en Juno. De film is er origineel, charmant en krachtig genoeg voor. Maar de coronacrisis heeft zo’n succes vrijwel onmogelijk gemaakt.

De film was wel al een flink festivalsucces vóór de crisis. De debuutfilm van de Australische regisseur Shannon Murphy was vorig jaar op het filmfestival van Venetië een van de grote verrassingen. Acteur Toby Wallace won de prijs voor de beste jonge acteur. Op het Rotterdams filmfestival eindigde Babyteeth (‘Melktanden’) begin dit jaar hoog in de top-10 van publieksfavorieten.

De film is gebaseerd op een toneelstuk van Rita Kalnejais, die het effectief omwerkte tot een filmscenario. Hoofdpersoon is middelbare scholier Milla (Eliza Scanlen), die terminale kanker heeft. In de metro ontmoet ze de hyperenergieke Moses (Wallace); een drugsverslaafde, wat oudere jongen zonder vaste woon- en verblijfplaats. Milla’s ouders zijn welgestelde en goedwillende progressieve burgers, maar ze hebben enige bedenkingen bij de nieuwe vriend van hun dochter. In hun huis gaat Moses meteen op zoek naar medicijnen die hij zou kunnen stelen.

Dat klinkt allemaal nogal grimmig, maar Babyteeth blinkt juist uit in zachtmoedigheid en nuancering. Murphy vangt het verhaal, dat zich afspeelt in een zonnige buitenwijk van Sydney, in kleine, intieme scènes. Ze heeft een duidelijke voorliefde voor pastelkleuren en gaf de verschillende episodes (iets te gemaniëreerd) tussentitels mee. Dat zou allemaal erg zoet kunnen uitpakken, maar dat heeft Murphy weten te voorkomen. Voor een deel is dat ook te danken aan Wallace. Hij weet een compleet overtuigende straatjunk neer te zetten en tegelijk duidelijk te maken wat Milla toch in hem ziet.

Hangt Moses in Milla’s buurt rond omdat hij net zo verliefd is als zij, of wil hij alleen maar haar medicatie stelen? Milla’s vader Henry – de onvolprezen prachtacteur Ben Mendelsohn – is namelijk een psychiater met onbeperkt toegang tot morfine. Een eenduidig antwoord komt er niet. Geen enkel personage is volkomen liefdevol en altruïstisch in Babyteeth én niemand is volslagen egoïstisch en uitsluitend op zichzelf gericht.

De onmacht, angst en pijn van de personages blijven grotendeels onder de oppervlakte, maar schemeren steeds voldoende door om als tegenwicht te dienen voor Murphy’s trefzekere stijlgevoel. Een debuutfilm zoals ze niet vaak worden gemaakt.