Eerst gaven ze training in Costa Rica, nu op de camping in Haaksbergen

Serie | Wie durft?! Na jaren reizend werken zijn Steven Zwerink en Diana Vermeij door de corona-uitbraak terug in Nederland. Nu openen de oud-werknemers van DSM een trainingslocatie in Twente. Voor ze in iets nieuws investeren, testen ze het idee op kleine schaal.

Steven Zwerink en Diana Vermeij (rechts aan tafel) op de camping in Haaksbergen waar ze workshops geven over leven als digitale nomade. Foto Eric Brinkhorst

Steven Zwerink en Diana Vermeij (rechts aan tafel) op de camping in Haaksbergen waar ze workshops geven over leven als digitale nomade.

Foto Eric Brinkhorst

Ruimte, vrijheid en avontuur. Begin maart voldeed het leven van Steven Zwerink (38) en Diana Vermeij (39) aan hun idealen. Ze runden hun bedrijven vanuit de jungle van Costa Rica, op loopafstand van het strand. Na een werkdag van vier uur haalden ze hun dochter (4) en zoontje (2) op bij de lokale school. Tijd om te zwemmen. Of om brulapen, luiaards en toekans te spotten in het oerwoud.

„We leefden onze droom”, vertellen ze. Sinds 2011 reizen Zwerink en Vermeij, die elkaar leerden kennen als collega’s bij multinational DSM, rond de wereld. De twee werkten en woonden in tien landen, afgewisseld met zomers in Nederland. „Midden-Amerika heeft ons hart gestolen. De kinderen zijn allebei in Mexico geboren. Dit plekje in Costa Rica was een pareltje. Een afgelegen dorpje, maar toch snel internet.”

Maar toen brak corona uit. Opeens stond er een boete van 800 dollar (677 euro) op het bezoeken van de tropische stranden. Ook het werk veranderde. Zwerink en Vermeij, afgestudeerd in respectievelijk marketing en economie, geven onder andere advieswerk aan bedrijven, over onder meer strategie en online verkoop. Ook in de reisbranche. „Eind februari zegde de eerste klant op”, zegt Zwerink. „Een Zwitsers hotel. Ze konden niet meer voor onze diensten betalen.”

Geld speelde niet de belangrijkste rol in hun besluit terug te gaan naar Nederland. Zwerink en Vermeij hebben bewust zo laag mogelijke levenskosten. Zo blijven ze „weerbaar en wendbaar” in geval van onverwachte veranderingen, die regelmatig voorkomen in hun leven als ‘digitale nomaden’. „Anti-fragiel”, noemen ze het zelf. Vermeij: „Er is niks mis met geld verdienen. Maar wij richten het zo in dat we ook een tijdje met vrij weinig inkomsten toekunnen.”

Door de wens om tijdens de pandemie in de buurt van vrienden en familie te zijn, boekten ze toch een ticket naar huis. Zo makkelijk was dat nog niet. „Eerst zouden we op 4 mei naar Nederland vliegen. Met de kinderen waren we de dagen aan het aftellen”, vertelt Zwerink. „Maar toen werd de vlucht uitgesteld. Dat zou nog vier keer gebeuren. We zijn heel erg bij de dag gaan leven.”

Lees ook: Wat doet de coronacrisis met de ‘digitale nomade’?

Stacaravan in Overijssel

Begin juni wist het gezin terug te keren naar Nederland. Zwerink en Vermeij hebben hun bedrijf Wonderlijk Werken aangepast aan de nieuwe realiteit. Voorheen gaven ze in Mexico of Costa Rica workshops aan Nederlanders die ook een bestaan willen opbouwen als ondernemer of digitale nomade. Nu geven ze die trainingen op een camping in het Overijsselse Haaksbergen. Het stel kocht daar een paar jaar geleden een stacaravan voor hun periodes in Nederland.

Zwerink en Vermeij besloten na terugkomst om rond de 20.000 euro te investeren in het opzetten van een woon- en trainingslocatie op de camping. Er komt een vakantiehuis waar cursisten kunnen overnachten. Idealiter ook een ijsbad, voor trainingen vergelijkbaar met die van Wim Hof. Deze internationaal bekende Nederlander stelt dat je je immuunsysteem en mentale veerkracht kunt versterken door blootstelling aan kou, gecombineerd met ademhalingsoefeningen. Zwerink: „Gericht ademhalen heeft mijn herstel ondersteund na een aanrijding op de fiets. We zijn dat toen verder gaan onderzoeken.”

Voor hun doen gaat het om „een flinke investering”, zegt Vermeij. Maar het risico voelt verantwoord. Ze hebben het op kleine schaal getest onder vrienden en bekenden. Dat doen ze meestal bij het zoeken naar nieuwe geldstromen. Zwerink: „We vertellen mensen er dan eerst over, zoals met het ademhalen. De reacties waren positief. Dan ga je weer een stapje verder. Een paar proeftrainingen organiseren, op een laag budget. We hadden het zwembad van de kinderen gevuld met water en ijs.”

Pas als de twee voldoende enthousiasme zien bij anderen, steken ze geld in iets. Daarbij proberen ze creatief te zijn in het vinden van kapitaal, vertelt Vermeij. De investering kan komen uit de verkoop van haar koophuis, of via crowdfunding onder mensen in hun netwerk. In ruil mogen die dan logeren in het vakantiehuisje „met uitzicht over een mooi stukje Twente”.

Lees ook: ‘Met je laptop aan het strand klinkt leuker dan het is’

Gratis wonen

Ruilhandel is iets wat ze leerden in hun eerste jaar van reizend werken. Zwerink en Vermeij waren bijna tien jaar geleden met een budget van 12.000 euro vertrokken. Na acht maanden kwamen vrienden uit Nederland over en vierden ze een maand vakantie met elkaar. De creditcard-rekening daarvan hadden ze over het hoofd gezien. Vermeij: „Opeens ontdekten we dat we nog maar 128 euro hadden.”

Het stel stond voor de keuze: terug naar huis, of gaan „hosselen”. Hij: „Kort daarvoor hadden we drie maanden gratis in een hotel gewoond, in ruil voor het bouwen van een website.”

Zij: „Onderdak is vaak de grootste kostenpost.”

Hij: „Ik ben naar de eigenaar van de camping gegaan waar we stonden met ons VW-busje. In het beroerde Spaans dat ik toen sprak zei ik: jij rotwebsite. Wij website maken. Wij gratis blijven.”

Zij: „Dat was het begin van een bijzondere vriendschap. We zijn uiteindelijk bijna zeven maanden op die plek in Mexico gebleven.”

Hij: „Vanaf toen zaten we in een winning streak. We hebben ruim anderhalf jaar gratis geslapen, op verschillen plekken. In ruil voor iets waar we iemand mee konden helpen.”

Zij: „Dat leren we cursisten ook. Wat heb jij in je rugzak waarmee je waarde kunt toevoegen aan het leven van een ander?”

Wat de toekomst brengt, is onzeker. Het liefst gaan ze na de Kerst terug naar Costa Rica. Tenerife is ook een optie. Zwerink: „We denken vooruit, maar weten ook dat alles anders kan lopen. Gewoonlijk is onze planning alleen onderhevig aan onze eigen voorwaarden. Maar nu ook aan de staat van de wereld.”