Lancering van NASA’s Marsrover Perseverance succesvol

Ruimtevaart Naar verwachting komt de Perseverance aan op 18 februari 2021. Hij gaat op de rode planeet op zoek naar sporen van leven.
De lancering van de Atlas V-raket vanaf Cape Canaveral in Florida.
De lancering van de Atlas V-raket vanaf Cape Canaveral in Florida. Foto Joe Skipper/Reuters

Het Amerikaanse ruimtevaartagentschap NASA heeft donderdag met succes de Perseverance (Volharding) gelanceerd, die begin volgend jaar op Mars moet landen. Naar verwachting komt de marsrover aan op 18 februari 2021 en gaat daar op zoek naar sporen van leven. Het karretje, dat ongeveer zo groot is als een kleine auto, gaat bodemmonsters nemen in de marskrater Jezero. Miljarden jaren geleden was dat vermoedelijk een meer.

De Atlas V-raket werd gelanceerd vanaf Cape Canaveral in Florida. Aan boord is naast marsrover Perseverance ook een helikopter genaamd Ingenuity (Vindingrijkheid), die als het lukt de eerste vlucht op de rode planeet moet gaan uitvoeren. Dat is een grote uitdaging omdat de luchtdruk op Mars maar 1 procent is van die op aarde. Daarom moeten de rotoren van de helikopter veel sneller draaien dan op aarde nodig zou zijn om te vliegen. Daarnaast is de zwaartekracht op de planeet 0,38 keer de zwaartekracht op aarde.

Lees ook: Het lijkt zo simpel: maak van Mars een aarde

Koude nachten

Een andere uitdaging is of de Ingenuity de eerste nacht op Mars overleeft. De nachten op Mars zijn namelijk veel kouder dan op aarde: tot wel min 90 graden Celcius. Daardoor zouden onderdelen kunnen bevriezen, maar in tests waarin de omstadigheden werden nagebootst heeft de kleine helikopter het tot nu toe telkens gered. Een zonnepaneel moet de helikopter opladen, waarna de eerste vlucht van 90 seconden kan beginnen.

Marsrover Perseverance is voorzien van een robotarm, een boor en meer dan twintig camera’s, die hoogwaardige kleurenbeelden van het oppervlak kunnen maken. Het karretje moet tientallen gesteentemonsters verzamelen in buisjes, die worden achtergelaten op de rode planeet. Als alles volgens plan verloopt komt een Europese ruimtemissie de buisjes in 2028 ophalen. Een Europees ruimteschip moet de monsters vervolgens terugbrengen zodat de bodemmonsters in 2031 op aarde aankomen.

Bekijk ook deze fotoserie: Vijftig jaar (mislukte) landingen op Mars

Ook zijn aan boord van de rover materialen, bedoeld voor het maken van een ruimtepak dat gedragen kan worden op Mars bij een toekomstige bemande missie. Een scanner gaat testen hoe de materialen reageren op blootstelling aan de sterke straling van de zon, vanwege de dunne atmosfeer van Mars. Een ander apparaat aan boord van de rover (MOXIE) gaat proberen om koolstofdioxide om te zetten in zuurstof. Voor de landing van de rover gebruikt de Perseverance nieuwe technieken, waaronder een automatische piloot die de veiligste plek om te landen bepaalt.

China en VAE

De Mars 2020-missie van NASA duurt minstens één jaar op Mars, oftewel 687 dagen op aarde. Het is niet de eerste missie die deze maand werd gelanceerd. Vorige week lanceerde China voor het eerst succesvol een rover naar Mars: Tianwen-1 (Hemelse Vragen). Deze Chinese rover gaat op zoek naar water en ijs en sporen van leven.

Kort daarvoor lanceerden Verenigde Arabische Emiraten (VAE) hun eerste Marsrover, de eerste Arabische ruimtemissie naar een andere planeet. Ook deze satelliet Al-Amal (Hoop) moet in februari aankomen. Reden dat er nu zoveel lanceringen plaatsvinden is dat de aarde en Mars op dit moment gunstig van elkaar staan, waardoor de reistijd het kortst is. Dit komt eens in de 26 maanden voor.

De VS landden vier keer eerder succesvol een karretje op Mars, de Sojourner (1997), de Spirit (2004-2010), de Opportunity (2004-2018) en de Curiosity (2012). Een Europese missie om voor het eerst een rover op Mars te landen mislukte zo’n vier jaar geleden. In 2022 gaat de Europese ruimtevaartorganisatie ESA een nieuwe poging wagen.