Reportage

De moskee blijkt een virushaard. ‘Niemand wilde daar nog zijn’

India In een islamitisch centrum in New Delhi heeft het coronavirus zich flink verspreid. Er is een klopjacht gaande op gelovigen die er waren.

Moslims in de wijk Nizamuddin worden door overheidsmedewerkers onderzocht op besmetting met het coronavirus.
Moslims in de wijk Nizamuddin worden door overheidsmedewerkers onderzocht op besmetting met het coronavirus. Foto Manish Swarup/AP

Een voor een komen de mannen aangelopen. Gekleed in witte lange hemden, hun gezicht en baard deels verscholen achter mondkapjes, nemen ze zwijgend plaats in de bus. Buiten draaien de camera’s en proberen politieagenten met houten stokken te voorkomen dat journalisten hun microfoons door de opengedraaide ramen steken.

In India zijn plots alle ogen gericht op Nizamuddin, een wijk in de hoofdstad New Delhi. Een moskee en aangrenzend religieus centrum van Tablighi Jamaat, een islamitische organisatie wier leden als missionarissen rondreizen, is verworden tot een ‘Covid-19-hotspot’ waar tientallen en mogelijk honderden gelovigen zijn besmet.

Het spoor van ten minste acht sterfgevallen en besmettingen, van Kasjmir tot aan de Andaman-eilanden, leidden de autoriteiten naar het hoofdkwartier van de Tablighi’s. De afgelopen weken kwamen enkele duizenden gelovigen uit heel India, maar ook uit Maleisië en Indonesië, hier samen voor lezingen en gebedssessies.

Gelovigen van de Tablighi Jamaat worden in bussen naar quarantainefaciliteiten gebracht vanuit hun hoofkwartier in Nizamuddin. Het witte gebouw (rechts) is de moskee. Foto Eva Oude Elferink

Een deel reisde daarna weer verder. Maar ruim 2.000 anderen kwamen in New Delhi vast te zitten nadat de regering een landelijke lockdown afkondigde. Zij verbleven sindsdien in de slaapzalen van het hoofdkwartier.

Ten minste 53 van de achterblijvers blijken nu besmet met het coronavirus. Onder toezicht van de politie reden maandag en dinsdag groene stadsbussen af en aan om de rest van de gelovigen te evacueren. Zo’n vijfhonderd van hen zijn met symptomen naar het ziekenhuis gebracht, de anderen zijn in quarantaine geplaatst.

De autoriteiten in New Delhi beschuldigen de leiding van Tablighi Jamaat ervan zich niet te hebben gehouden aan het huidige verbod op religieuze diensten en het organiseren van samenkomsten. Satyenda Jain, de lokale minister van Gezondheid, noemde het tegenover lokale media een „ernstige misdaad”. De politie onderzoekt de zaak.

Lees ook: Wie samen met anderen God wil ontmoeten, komt corona tegen

De organisatie zegt dat zij vanaf de aankondiging van de lockdown haar activiteiten staakte, maar dat door het plots stilleggen van de treinen en vluchten een grote groep leden strandde. „Onder zulke omstandigheden was er geen andere optie dan hen tijdelijk onderdak bieden.”

Religieuze spanningen

In deelstaten door heel India is een klopjacht gaande op gelovigen die in de voorbije weken in Nizamuddin waren. Zo was live op tv te zien hoe mannen in beschermende pakken moslims uit een moskee in Uttar Pradesh begeleidden.

Dat een islamitische organisatie in het middelpunt van een uitbraak staat, zet de religieuze spanningen in het land verder op scherp. Begin februari braken in Delhi nog hevige rellen uit tussen hindoes en moslims. Inmiddels doet de hashtag #coronajihad gretig de ronde.

De bijeenkomsten van de Tablighi’s zijn niet de enige besmettingshaard gebleken. In Punjab zijn vijftien dorpen afgesloten en zitten 15.000 mensen in quarantaine nadat een Sikh-leider aan het virus overleed. Hij was begin maart teruggekeerd van een reis naar Duitsland en Italië, waarna hij gebedsdiensten in diverse dorpen leidde.