Consternatie bij F1-test over ingenieuze innovatie Mercedes

Formule 1 De nieuwe auto van wereldkampioen Lewis Hamilton blijkt voorzien van een vernuftig systeem dat de concurrentie mogelijk het nakijken geeft.
Lewis Hamilton donderdag in zijn Mercedes W11 tijdens de Formule 1-tests in Barcelona.
Lewis Hamilton donderdag in zijn Mercedes W11 tijdens de Formule 1-tests in Barcelona. Foto Remko de Waal/ANP

Opwinding in het Formule 1-wereldje, dat deze week is neergestreken in Barcelona voor de jaarlijkse wintertests. Mercedes, het team van zesvoudig wereldkampioen Lewis Hamilton, blijkt een bijzondere technische innovatie in zijn nieuwe auto te hebben verwerkt. De coureur kan tijdens het racen door aan het stuur te trekken de uitlijning van de voorwielen veranderen – ogenschijnlijk een detail, maar mogelijk een vondst waardoor Mercedes de concurrentie het nakijken kan geven.

Over waar de truc voor dient, is officieel nog niets bekend. Deskundigen zijn het over één ding eens: de beweegbare voorwielen geven de rijder meer controle over een cruciale factor, de bandentemperatuur. Het rubber wordt op het circuit heet, minstens honderd graden. Daardoor kleeft het loopvlak aan het asfalt en kan de auto harder door de bocht. Op F1-auto’s staan de voorwielen standaard iets naar buiten gekanteld, schuin ten opzichte van de rijrichting. Dat is goed voor het rijgedrag van de auto in de bochten. Het heeft echter ook een nadeel. Op de rechte stukken is er meer wrijving op het loopvlak, dat daardoor té heet wordt en sneller slijt. Daar zou de vondst van Mercedes moeten ingrijpen. Door de wielen op de rechte stukken recht te zetten, vermindert de slijtage. De banden gaan dan in theorie langer mee, wat in een race van groot belang kan zijn.

Donderdag kwam de vondst aan het licht. Op beelden vanaf Hamiltons auto is te zien dat hij aan het begin van een recht stuk het stuur naar zich toetrekt. Direct kantelen de voorwielen naar binnen. Bij de volgende bocht duwt hij het stuur weer van zich af, waarna de wielen hun oorspronkelijke positie aannemen.

Lees ook: Glamourboy Lewis Hamilton is nu ook activist met online megafoon

Onder F1-volgers op sociale media was het Mercedes-mechanisme al snel het gesprek van de dag. En niet alleen daar: op de officiële livestream van de tests waren monteurs van Renault te zien die met z’n allen rond een tv stonden om de beelden van Hamilton te bekijken. Mercedes zelf liet niet veel los over het systeem. „We hopen dat het van pas komt”, zei hoofdontwerper James Allison. „Maar hoe we het precies gebruiken, houden we voor onszelf.”

Wel of niet toegestaan

Een vraag die de komende tijd zal spelen, is of de vondst is toegestaan. Het technisch reglement van autosportbond FIA stelt dat de „wielophanging van de auto tijdens het rijden niet aangepast mag worden”, maar onduidelijk is of dat ook slaat op de truc van Mercedes. Allison zegt zich geen zorgen te maken. „De FIA weet dit al, we hebben het er met hen over gehad.”

Pas in Australië, waar volgende maand de eerste Grand Prix wordt gereden, zal duidelijk worden hoeveel voordeel Mercedes daadwerkelijk van het systeem heeft. De rondetijden tijdens de tests zeggen lang niet alles. Teams zijn dan vooral bezig met kinderziektes verhelpen en inrijden – niet met elkaar verslaan. Daarbij zal het effect wellicht niet op elk circuit even groot zijn en kleven er mogelijk ook nadelen aan de innovatie.

Maar als Hamilton in Melbourne dankzij de verstelbare voorwielen wegrijdt bij concurrenten Max Verstappen en Charles Leclerc, hebben die laatste twee een probleem. Volgens Andy Green, technisch directeur van F1-team Racing Point, kan het wel een half jaar duren om het systeem na te maken. „Als je pech hebt, moet je zelfs een heel nieuw chassis bouwen.”

Dit artikel is op 21 februari om 8.00 uur geactualiseerd.

Twitter avatar F1 Formula 1 ICYMI: @MercedesAMGF1 got everyone talking on Day 2 🗣 Here’s why 👀 https://t.co/bD7h3zDSnT