Basketballegende Kobe Bryant (41) omgekomen bij helikopterongeluk

Bryant kwam zondagochtend om het leven bij een helikopterongeluk. Zijn dertienjarige dochter Gianna was een van de acht andere dodelijke slachtoffers.
Kobe Bryant in september.
Kobe Bryant in september. Foto Greg Baker/AFP

De 41-jarige basketballegende Kobe Bryant is zondag overleden bij een helikoptercrash. Dat bevestigen de autoriteiten na berichtgeving in Amerikaanse media. De helikopter, met negen mensen aan boord, stortte rond 10.00 uur (lokale tijd) neer in de buurt van Calabasas, ten westen van Los Angeles. Eerder sprak de politie over vijf inzittenden.

Beeld: NRC studio

Niemand overleefde het ongeluk, maakte de politie bekend tijdens een persconferentie. Ook de dertienjarige dochter van de basketballer zat in het toestel en kwam om het leven, maakte burgemeester Eric Garcetti van Los Angeles bekend. Ze waren onderweg naar een basketbalwedstrijd die dochter Gianna zou gaan spelen en waar Kobe Bryant als coach zou fungeren. Over de identiteit van de andere inzittenden is nog niks bekend gemaakt.

De Amerikaanse luchtvaartautoriteit (FAA) doet onderzoek naar de oorzaak van het ongeluk. Volgens verschillende Amerikaanse media was het zicht in het gebied van de crash beperkt vanwege mist.

Indrukwekkende carrière

Bryant was een van de beste basketballers aller tijden. In april 2016 speelde hij na twintig seizoenen zijn laatste wedstrijd in de Amerikaanse basketbalcompetitie NBA voor de LA Lakers. Hij kampte de voorgaande twee seizoenen met veel blessures: van de ruim 160 wedstrijden speelde hij er slechts 41. Volgens zakenblad Forbes was hij dat jaar de op vijf na best betaalde sportman ter wereld.

Als zoon van NBA-speler Joe Bryant leerde hij de sport van jongs af aan kennen. Zijn debuut in de NBA maakte hij op 18-jarige leeftijd bij de LA Lakers in 1996. Toen was hij de jongste debutant ooit in de Amerikaanse basketbalcompetitie. Tijdens zijn carrière werd hij vijf keer kampioen. Ook werd hij twee keer olympisch kampioen: in 2008 en 2012. ‘Black Mamba’, zoals hij graag werd genoemd, werd zeventien keer gekozen tot het sterrenteam van de NBA. Afgelopen weekend werd Bryant gepasseerd door LeBron James op de ranglijst van topscorers van de NBA. Bryant, die hiermee op de vierde plek kwam te staan, feliciteerde James zaterdagavond met zijn prestatie op Twitter.

Naast vele sportprijzen won de basketballer in 2018 ook nog een Oscar voor de korte animatiefilm Dear Basketball, die hij had geschreven en geproduceerd. De film was gebaseerd op het gedicht dat hij in 2015 publiceerde waarmee hij zijn vertrek uit de NBA aankondigde. „Om heel eerlijk te zijn, voelt dit beter dan het kampioenschap winnen”, zei hij na afloop van de prijsuitreiking.

De burgemeester van Los Angeles Eric Garcetti schrijft op Twitter dat Bryant zal worden herinnerd als „een van onze grootste helden”. De Amerikaanse president Donald Trump noemt zijn overlijden „verschrikkelijk nieuws”. American football-speler Tom Brady schrijft op Twitter: „We missen je nu al Kobe.” Bij het Staples Center, het stadion waar de LA Lakers spelen en zondagavond ook The Grammy’s worden uitgereikt, hebben zich fans verzameld om Bryant te herdenken. „Ik hou van je en je zal gemist worden”, schrijft Shaquille O’Neal, oud-teamgenoot van Bryant.