Opinie

Stottert Joe Biden?

Frits Abrahams

Aan alles is te merken dat Donald Trump Joe Biden als zijn belangrijkste concurrent ziet in de strijd om het presidentschap. Nadat Trump hemel en aarde bewoog om belastende informatie te verkrijgen over Hunter Biden, de zoon van Biden, kwam Trumps schoondochter Lara vorige week in Iowa met een nog veel valsere aanval: zij wees op een spraakgebrek bij Joe Biden.

Lara is getrouwd met Eric Trump, de derde zoon van Trump uit zijn huwelijk met Ivana. Ze is campagneadviseur van Trump. Elke keer dat ze Biden op een podium zag verschijnen, vertelde ze lachend op een openbare bijeenkomst, dacht ze: „Joe, can you get it out? Let’s get the words out, Joe!

Ze vond het sneu voor Joe en ook niet goed voor de Democraten, „want het is hun eerste kandidaat”. Te laat moet Lara beseft hebben dat zo’n kleingeestige aanval weleens een averechts effect zou kunnen hebben, want ze kwam snel met een ontkenning. Ze had het woord ‘stotteren’ niet gebruikt, twitterde ze; ze wist niet eens dat hij daar last van had.

Niet erg geloofwaardig, want vervolgens verscheen op internet een video uit november 2019 waarop haar man Eric tegen Fox zegt: „Biden kan niet door twee zinnen heenkomen zonder te stotteren.”

Het onderwerp lééft in de familie Trump, dat is zeker.

Al vorig jaar moest Sarah Sanders, de vroegere perschef van het Witte Huis, haar excuses aanbieden toen ze zich op Twitter vrolijk had gemaakt over een stottermoment van Biden in een tv-debat. Biden twitterde haar toen: „Ik heb er mijn hele leven aan gewerkt om mijn stotteren te overwinnen. Het is voor mij een grote eer om kinderen te begeleiden die hetzelfde hebben meegemaakt. Ze noemen dat empathie. Zoek het maar eens op.”

Mij was ook al opgevallen dat Biden soms moeilijk uit zijn woorden kan komen. Het is dan alsof hij moeite heeft om op gang te komen en iets te lang aarzelt over het argument dat hij wil gebruiken. Ik schreef het toe aan een zekere traagheid die bij zijn vergevorderde leeftijd – 77 jaar – hoort, maar er blijkt meer aan de hand.

Biden heeft er nooit een geheim van gemaakt dat hij als kind stotterde. Vooral op school werd hij ermee gepest. Biden heeft in twee indrukwekkende lezingen (zie YouTube), in 2008 en 2016, voor The American Institute for Stuttering over zijn vroegere stotteren gesproken. Ook in het januarinummer van het tijdschrift The Atlantic praat hij over dit aspect van zijn jeugd. Zijn interviewer, John Hendrickson, is zelf nog altijd een stotteraar en heeft gemerkt dat Biden, hoewel hij het doorgaans goed camoufleert, nog steeds stottert, zowel tijdens de recente tv-debatten als tijdens het interview. Maar de reactie van Biden daarop is dat hij al decennialang niet meer gestotterd heeft; hij wil er verder niet over praten.

De interviewer vraagt hem of hij niet bang is dat Trump hem ermee belachelijk zal maken. Trump heeft hem steeds ‘Sleepy Joe’ genoemd, zal dat nu niet ‘St-St-Stuttering Joe’ worden? Biden denkt niet dat Trump dat zal doen. „Hij zou dan laten zien wat voor iemand hij is.”

Er bestaat misschien een groter gevaar voor Biden: dat hij steeds meer gaat stotteren nu hij merkt dat het een issue begint te worden. Als het publiek zijn gestotter als een vorm van onzekerheid interpreteert, heeft Trump zijn zin.