Chinese geitenkloner krijgt 12 jaar voor verduistering

En wéér krijgt een Chinese gen-wetenschapper celstraf. Deze keer gaat het om de dierenkloon-onderzoeker Li Ning. De Chinese rechtbank veroordeelde hem op 3 januari tot 12 jaar gevangenisstraf voor het verduisteren van 34,1 miljoen Chinese yuan (bijna 4,5 miljoen euro) aan onderzoeksbeurzen tussen juli 2008 en februari 2012, meldt het wetenschappelijke tijdschrift Nature op zijn nieuwssite. Ook Li's toenmalige assistent, Zhang Lei, moet dik vijf jaar de bak in. Hij hielp Li het geld weg te sluizen.

Het vonnis heeft meer dan vijf jaar op zich laten wachten: al eind 2014 werd Li gearresteerd, en sinds augustus 2015 zat hij vast in afwachting van de uitspraak.

De Chinese overheid financierde in die tijd vijf mega-projecten met een riante 8 miljard yuan per jaar, waaronder onderzoek naar transgene technologie. Li was hoofdonderzoeker van dat project.

Li en Zang investeerden het geld in hun eigen bedrijven, waarmee ze weer investeerden in andere ondernemingen, meldt het Chinese staatspersbureau Xinhua. Naast de gevangenisstraf moet Li een boete van 3 miljoen yuan betalen, en assistent Zhang 200.000 yuan.

Opvallend is dat de straf die de Chinese gen-wetenschapper He Jiankui kreeg, die zonder goedkeuring drie genetisch veranderde mensenbaby's geboren liet worden, veel lager is. He kreeg op 30 december drie jaar celstraf en een boete van 3 miljoen yuan. Hij had de dna-veranderende crispr-technologie gebruikt in menselijke embryonale cellen, om de kinderen die daaruit werden geboren resistent te maken tegen hiv. Verduistering van overheidsmiljoenen voor eigen gewin is kennelijk een ernstiger misdrijf in China.

Assistent Zhang bekende, maar Li ontkent dat hij het geld gestolen heeft. Het was zijn bedoeling het ongebruikte geld te investeren om het later weer te gebruiken voor verder onderzoek, zei hij tijdens het verhoor eind december, schrijft Nature.

Li was een gevierd onderzoeker aan de Chinese Landbouwuniversiteit in Beijing, beroemd om het klonen en genetisch aanpassen van dieren. Zo maakte hij gekloneerde geiten met een regenwormeneiwit in hun melk, en koeien die een eiwit uit menselijke borstvoeding in hun melk hadden.

Behalve Li zijn in 2014 nog zes wetenschappers gearresteerd wegens verduistering van de subsidies. Sommigen van hen hebben bekend, anderen kwamen vrij.