Interview

Nicole Bus: ‘Ik focus me liever op het positieve’

Rijzende ster: pop Ze bracht een album uit op het label van Jay Z, verstootte Drake uit de hitlijsten en brunchte met Rick Ross die een remix maakte van haar hitsingle ‘You’.

Foto Andreas Terlaak

2019 was een goed jaar voor Nicole Bus (30). Ze toerde met de Amerikaanse hiphopartiest Common, bracht album Kairos uit op Roc Nation, het label van Jay Z, ze mocht stemmen voor de Grammy-genomineerden en haar hitsingle ‘You’ werd spontaan geremixt door rappers Rick Ross en Ghostface Killah. „Sick hè? Ineens ontplofte mijn Instagram.”

Sinds ze tekende bij Roc Nation verdeelt Nicole Bus haar tijd tussen New York en Amsterdam, waar ze dit jaar een start wil maken door grote Amerikaanse artiesten uit te nodigen in haar nieuwe studio in het Volkshotel, waar ze ook ons ontvangt. Gregory Porter bijvoorbeeld, die nu aanstaat op de achtergrond. Op de muur hangt de plaat die ze kreeg toen ‘You’ Drake van zijn plek in de Amerikaanse Billboard Adult R&B Songs-lijst stootte. Ze koos voor dat nummer bewust voor een hiphopaanpak, met veel samples. Het nummer is gebaseerd op een klassieker van rapgroep Wu-Tang Clan (‘C.R.E.A.M.’) en het originele refrein van The Charmells (1967). „In die nineties r&b-flow kan iedereen zich vinden, opeens krijg je dan die old school soul en dan word je teruggegooid in het hiphoptijdperk van de Wu-Tang”, zegt Bus. „Dat pre-chorus van The Charmells is zo mooi, ze zingt haar hart er echt uit.” Die kwaliteit zit ook in haar eigen zang. Luister naar haar Tiny Desk Concert voor de Amerikaanse zender NPR en je hoort een rauwheid die doet denken aan Lauryn Hill. „Dat vind ik echt belangrijk, je moet wel voelen wat ik bedoel.”

Hiervoor maakte ze vooral Nederlandstalige muziek. De EP Nederlandse Bodem uit 2016, een mix van poëtische volksliedjes met hiphopbeats, was haar entree bij platenlabel Top Notch. Daarna nodigde ze rappers en producers als Hef en Kempi uit om mee te werken aan haar eerste album op dat label, Magnolia, onder één voorwaarde: geen gevloek. Dat kwam datzelfde jaar uit.

Opvolger Kairos is in het Engels en heeft meer reggae en soulinvloeden. Je hoort duidelijk de handtekening van producer Needlz, bekend van zijn werk voor Drake en Cardi B, die ze leerde kennen tijdens een talentproject in Rotterdam.

Het album werd gemaakt in zijn woonplaats Atlanta, met een groep van acht muzikanten. Ze reisde vier jaar heen en weer terwijl ze het conservatorium afrondde in Amsterdam en ook nog werkte als zangdocent. Lange tijd leek die elite-opleiding onbereikbaar. „Ik was een van de weinige donkere kids op school. Een jongen tegen wie ik opkeek zei ‘jouw soort mensen gaat niet naar het conservatorium’ toen ik een jaar of elf was. Dat had zo’n impact, omdat ik zelf nog niet wist wie ik was.”

Pas toen ze de Grote Prijs had gewonnen, had meegedaan aan The Voice of Holland en de Popacademie had doorlopen, durfde ze het aan. Terwijl ze al op haar zesde gospel zong in de kerk in Nieuwegein. Haar eerste keyboard kreeg ze van haar vader, die fan was van Israel Vibration en Bob Marley. Daarna speelde ze drums in de kerk en oefende ze op de bas.

Moeder kwam op haar zestiende vanuit Curaçao naar Nederland, Bus noemt haar haar „grootste supporter”. Inmiddels zijn haar ouders gescheiden – te veel cultuurverschillen – „maar daar gaan we niet over praten”, zegt Bus. Net zo min als we het gaan hebben over de vier jaar na de scheiding, waarin ze zwierf. „Ik focus me liever op het positieve.”

En positieve dingen, die zijn er genoeg in het leven van Bus. „Door het op te schrijven, trek je het naar je toe”, gelooft Bus. „Zo staat het ook in de Bijbel.”

Ze riep al jaren dat ze zou tekenen bij Roc Nation. Dat gebeurde in 2018 toen een A&R-dame haar in de Instagram-stories van Needlz hoorde. „Of ik naar een auditie wilde komen.” Ze zong ‘Rebel’ van Lauryn Hill en daarna ‘You’. Iedereen viel stil. „Ik geef altijd de schuld aan mijn geloof. Dat zo’n A&R-vrouw net die story ziet die maar 24 uur beschikbaar is en luistert met het geluid aan, kan ik niet sturen. Dat is iets bovennatuurlijks.”