In Palau mag je je alleen nog koraalvriendelijk insmeren

Sinds dit jaar is een groot deel van de zonnebrandcrème in de eilandengroep verboden. Ter bescherming van het koraalrif.

De mini-staat Palau trekt jaarlijks tienduizenden toeristen
De mini-staat Palau trekt jaarlijks tienduizenden toeristen Foto Antonio Husadel

Strandbezoekers in Palau moeten voortaan extra goed opletten met welke zonnebrandcrème ze zich insmeren. Sinds woensdag is een flink deel van de crèmes in de kleine eilandenrepubliek ten oosten van de Filippijnen namelijk verboden, omdat het koraalrif moet worden beschermd.

Het verbod geldt voor crème waar schadelijke stoffen als oxybenzone en octinoxaat inzitten. Die absorberen UV-licht, maar zijn onder andere schadelijk voor de groei van koraallarven. In 2018 zaten de verboden chemicaliën in ongeveer de helft van alle zonnebrandcrèmes en -lotions die op de markt waren.

Palau, dat bestaat uit enkele honderden eilanden, is het eerste land waar een grootschalig verbod op zonnebrandcrème van kracht is. Mocht je verboden crème bij je hebben, dan loop je het risico dat je fles wordt ingenomen door de politie. Producenten en verkopers van illegale zonnebrandcrème kunnen een boete krijgen van minstens 894 euro.

Lees ook: dit verhaal over koraalonvriendelijke zonnebrandcrème op Bonaire.

Zonnebrandproducenten beweren dat er nog niet genoeg wetenschappelijk bewijs is voor de schadelijkheid van de verboden chemische stoffen. Volgens sommige experts heeft het koraalrif bovendien meer te vrezen van de effecten van klimaatverandering dan van goed ingesmeerde toeristen. De opwarming vormt volgens het IPCC zelfs een existentiële bedreiging. Naar schattingen van het VN-klimaatpanel zou, als de huidige opwarming doorzet, binnen enkele decennia veruit het meeste koraalrif wereldwijd verdwenen kunnen zijn.

Palau Pledge

Palau is een geliefde bestemming voor duikers. Volgens de regering gaan er per uur gemiddeld vier boten bomvol toeristen naar duiklocaties in het land – wat betekent dat er dagelijks liters zonnebrandcrème het water instromen.

Sinds 2017 moeten toeristen die het land bezoeken verplicht de ‘Palau Pledge’ ondertekenen: ‘Ik zal niet nemen wat me niet gegeven is. Ik zal niets pijn doen wat mij geen pijn doet. De enige voetafdrukken die ik achter zal laten, kunnen door de zee worden weggespoeld.’ Bijna 260.000 mensen hebben die verklaring inmiddels ondertekend – naast bezoekers ook bewoners en de president van Palau.

De Palau Pledge en het zonnebrandverbod passen binnen het milieubewuste imago van het land. Palau was namelijk ook het eerste land met een ‘shark sanctuary’ – een reservaat waar het verboden is om op haaien te vissen. Maar het land zit in een spagaat: toerisme is een belangrijke inkomstenbron. Jaarlijks strijken tienduizenden toeristen neer op de eilanden, enorme aantallen voor een land met zo’n 22.000 inwoners. Het veroorzaakt de nodige druk op de natuur die het land juist zo aantrekkelijk maakt.