Zeker vijf doden bij Nieuw-Zeelandse vulkaanuitbarsting

Bij de uitbarsting kwamen zeker vijf mensen om het leven. De politie heeft alle toeristen die de uitbarsting overleefden, inmiddels van het eiland geëvacueerd.
Foto Michael Schade /AFP

Voor de kust van het Noordereiland van Nieuw-Zeeland is maandag een vulkaan uitgebarsten. Ten tijde van de uitbarsting waren ongeveer vijftig mensen op het eiland. Onder de 23 mensen die tot dusver van het eiland zijn gehaald, zijn ook de stoffelijke overschotten van vijf omgekomen toeristen.

Bij zoektochten met helikopters zijn verder „geen tekenen van leven meer waargenomen”, zegt de politie. Hoeveel mensen precies zijn omgekomen, moet nog worden vastgesteld. Het eiland was maandagnacht (lokale tijd) vooralsnog te onveilig voor de autoriteiten om een zoekoperatie op touw te zetten.

De sluimerende vulkaan op het White Island, die al lange tijd een bezienswaardigheid is, barstte maandag iets over twee uur ’s middags lokale tijd kortstondig uit. Een camera die op de vulkaan gericht is, toont dat er vlak voor de uitbarsting nog een groep toeristen in de krater zelf aanwezig was. Tijdens de uitbarsting waren er zowel Nieuw-Zeelanders als buitenlandse toeristen op of rondom het eiland, zei de Nieuw-Zeelandse premier Jacinda Ardern. Er waren naar verluidt vooral veel Australiërs op het eiland.

Het beeld waarop vlak voor de uitbarsting toeristen te zien zijn in de krater (in het midden):

Foto GNS Science via Reuters

Vulkaantoerisme

Het White Island, door de inheemse Maori Whakaari genoemd, ligt op ongeveer vijftig kilometer voor de kust van het Noordereiland van Nieuw-Zeeland, ten oosten van de stad Auckland. Het eiland is een geliefde bestemming voor toeristen vanwege de borrelende modderpoelen en de stoom die uit de grond spuit. Jaarlijks bezoeken meer dan tienduizend mensen het eiland.

De vulkaan, waarvan bijna 70 procent onder zeeniveau ligt, is de meest actieve van Nieuw-Zeeland. Eind november werd het waarschuwingsniveau verhoogd vanwege toegenomen vulkanische activiteit. Het kwam niet tot een verbod de vulkaan te bezoeken.

Het is de eerste keer sinds 1914 dat een uitbarsting van de vulkaan tot doden leidt. Meer dan honderd jaar geleden kwamen twaalf zwavelmijnwerkers om het leven toen zij aan het werk waren op het eiland. De laatste uitbarsting was in april 2016, daarbij vielen geen slachtoffers.