Verstappen is in zijn vijfde seizoen de ‘best of the rest’

Formule 1 Max Verstappen stelde met zijn negende podiumplaats van het seizoen, in Abu Dhabi de derde plaats in het WK-eindklassement veilig.

Max Verstappen (links) en Lewis Hamilton op het podium in Abu Dhabi.
Max Verstappen (links) en Lewis Hamilton op het podium in Abu Dhabi. Foto Luca Bruno/AP

De Formule 1-carrière van Max Verstappen vertoont nog altijd een stijgende lijn: na de twaalfde plaats in zijn debuutjaar 2015 volgden in de jaren erop een vijfde, zesde en een vierde plaats in het eindklassement van het wereldkampioenschap. Het seizoen 2019 sloot de 22-jarige Nederlander af als best of the rest, achter wereldkampioen Lewis Hamilton en diens teamgenoot bij Mercedes, Valtteri Bottas.

Verstappen eindigde zondag bij de Grote Prijs van Abu Dhabi als tweede, op ruimte afstand van Hamilton. De Brit bekroonde het jaar waarin hij voor de zesde keer de wereldtitel veroverde met zijn elfde seizoenszege. Het was Hamiltons 84ste overwinning in zijn carrière; het record van Michael Schumacher (91 GP-zeges) komt steeds meer in zicht.

Zover is Verstappen nog lang niet, maar de Red Bull-coureur wist dit jaar wel voor het eerst drie grands prix in een seizoen te winnen: in Oostenrijk, Duitsland en Brazilië. In totaal heeft hij nu acht GP-zeges op zijn naam.

Een andere primeur was er dit jaar ook voor Verstappen: in augustus pakte hij in Hongarije zijn eerste poleposition in de Formule 1. Er volgden er nog twee, in Mexcio en Brazilië. Maar de eerste startpositie in Mexico werd Verstappen na de kwalificatie afgenomen vanwege een gridstraf.

In Abu Dhabi had Verstappen zondag niet zijn beste start. Hij raakte in de eerste ronde zijn tweede plaats kwijt aan Charles Leclerc, die in zijn Ferrari veel sneller was. Red Bull koos voor een andere pitstopstrategie dan Ferrari en die ‘één-stopper’ pakte voor Verstappen goed uit.

Tijdens de 21ste en laatste race van het seizoen was hij nog aan het mopperen over technische mankementen aan zijn Red Bull, maar na afloop kwam er geen klacht meer uit zijn mond. „Ik ben op een mooie manier derde geworden en dat stemt tevreden”, zei Verstappen bij Ziggo Sport. „Al met al een prima wedstrijd met ook een leuke inhaalactie, waarbij ik Leclerc én een achterblijver voorbijging. Dat maakte het nog spannender.”

Verstappen zei het de komende weken even rustiger aan te gaan doen. „We werken hard, maar het is goed om vrij te zijn en tijd met familie en vrienden door te brengen. Dan zijn de batterijen voor volgend jaar ook weer opgeladen, zodat we sterker terug kunnen komen in 2020.”

Volgend jaar telt de Formule 1-kalender een recordaantal van 22 races. Duitsland ontbreekt in de lijst, terwijl Vietnam voor het eerst een grand prix zal organiseren. En voor Verstappen is er in mei natuurlijk een ‘thuiswedstrijd‘ in Zandvoort. (NRC)