‘Twee oud-medewerkers Twitter spioneerden voor Saoedi-Arabië’

Een oud-medewerker van Twitter bekeek volgens een Amerikaanse aanklacht vertrouwelijke gegevens van meer dan zesduizend Twitter-accounts in opdracht van Saoedi-Arabië.
Interne systemen van het sociale netwerk werden gebruikt om informatie over critici op te zoeken.
Interne systemen van het sociale netwerk werden gebruikt om informatie over critici op te zoeken. Foto Justin Lane/EPA

Twee oud-medewerkers van Twitter worden door Justitie in San Fransisco verdacht van het doorspelen van vertrouwelijke gegevens van duizenden accounts aan Saoedi-Arabië. Prominente critici en dissidenten op het sociale netwerk waren het doelwit, blijkt uit de woensdag gepubliceerde aanklacht.

Volgens de aanklacht misbruikten de Saoediër Ali Hamad Alzabarah en de Amerikaan Ahmad Abouammo interne systemen van Twitter om in 2014 en 2015 de vertrouwelijke informatie te vergaren. Een derde verdachte, Ahmed Almutairi, zou bemiddeld hebben tussen de twee Twitter-medewerkers en de regering van het Arabische koninkrijk.

Het drietal zou de informatie namens Saoedie-Arabië verzameld hebben en zo hebben opgetreden als „een agent” van een buitenlandse mogendheid. Almutairi en Alzabarah zouden daar inmiddels verblijven. Abouammo verbleef wel nog in de Verenigde Staten. Hij werd opgepakt en woensdag voorgeleid.

Lees ook: Twitter betrapt Spaanse politieke partij op gebruik nepaccounts

‘Prominente criticus’

De twee oud-medewerkers hadden via interne systemen toegang tot onder andere e-mailadressen, telefoonnummers en ip-adressen van Twitter-gebruikers. Voor hun werk bij Twitter hadden zij toegang tot die gegevens niet nodig, maar toch keek Abouammo op verzoek van een ongenoemde „buitenlandse ambtenaar” onder meer in de Twitter-account van een „prominente criticus van het koninkrijk” met meer dan een miljoen volgers. Om wie het gaat, werd niet bekendgemaakt.

In ruil voor zijn diensten kreeg Abouammo volgens de Amerikaanse aanklacht een horloge ter waarde van 20.000 dollar en betalingen tot 300.000 dollar. Abouammo nam in mei 2015 ontslag bij Twitter. Hij wordt ook beschuldigd van het afleggen van valse verklaringen en het vervalsen van bewijsmateriaal.

Alzabarah werd volgens de aanklacht in 2015 naar Washington gevlogen voor een ontmoeting met een ongenoemd lid van de Saoedische koninklijke familie. Daarna begon hij „en masse” vertrouwelijke gegevens te bekijken van uiteindelijk meer dan zesduizend accounts. Alzabarah werd door Twitter betrapt en op non-actief gezet. Hij verklaarde te handelen uit „nieuwsgierigheid”. Een dag later vloog hij met zijn gezin naar Saoedi-Arabië.

Twitter bedankte in een verklaring onderzoekers van de FBI en justitie. „We herkennen de vergaande pogingen van kwaadwillenden om onze dienstverlening te ondermijnen. Toegang tot gevoelige accountinformatie is door ons bedrijf beperkt tot een groep getrainde en doorgelichte medewerkers.”