Een WeWork-vestiging in San Francisco. Nederland kent drie vestigingen van WeWork, allen in Amsterdam.

Foto Justin Sullivan/Getty Images/AFP

‘De val van WeWork is goed nieuws voor de samenleving’

WeWork Achter WeWork, het miljardenbedrijf in co-working spaces, bleek vooral ‘yogagebabbel’ te zitten: de waarde stortte in korte tijd in. Volgens Scott Galloway een gezonde ontwikkeling.

Hij is misschien wel één van de meest gehate wetenschappers onder techbedrijven: Scott Galloway, marketingprofessor van New York University en presentator van de technologiepodcast Pivot. Al weken maakt hij zich boos over WeWork, het Amerikaanse bedrijf dat lege kantoorruimtes huurt, verbouwt tot hippe werkplekken en weer doorverhuurt aan zzp’ers.

WeWork krijgt veel aandacht, omdat de waardering in twee maanden van 47 miljard naar 8 miljard dollar zakte. Een beursgang werd afgeblazen, nadat bleek dat WeWork in de zucht naar schaalvergroting extreme kosten maakte en topman Adam Neumann er een losbandig leven op nahield, op kosten van hoofdinvesteerder Softbank.

Lees meer over hoe WeWork in twee maanden tijd 35 miljard euro aan waarde inleverde

Softbank – dat 80 procent van de aandelen bezit – maakte woensdag bekend in één kwartaal 4,5 miljard dollar aan WeWork te hebben verloren. Softbank, dat de controle overnam nadat het Neumann uitkocht, gaat het bedrijf nu ‘herstructureren’. Waar Neumann het bedrijf als miljardair verlaat, is de grote vraag of het sterk gedevalueerde WeWork nog toekomst heeft. En wat er gebeurt met de 13.500 werknemers van wat tot voor kort één van de hoogst gewaardeerde Amerikaanse unicorns was, jonge bedrijven die meer dan 1 miljard dollar waard zijn.
Galloway is zeer kritisch over WeWork, maar ziet nog wel mogelijkheden voor het bedrijf dat achthonderd vestigingen in de wereld heeft, waarvan drie in Amsterdam.

Wat denkt u dat er met WeWork gaat gebeuren? Blijft het bedrijf bestaan of zal het bankroet gaan?

„We moeten niet vergeten dat WeWork gewoon een goed idee is. De markt voor coworking is gegroeid en de verwachting is dat het verder zal groeien. WeWork heeft de markt betreden met een superieur product en binnenkort ruim achthonderd vestigingen, dat was nog de helft een jaar geleden. Maar het bedrijf was enorm overgewaardeerd, het geld vloog eruit en van een goede bedrijfsvoering was geen sprake. Als WeWork zich op de kern van z’n bedrijf kan concentreren, niet zo hard geld verbrandt en fatsoenlijk leiderschap neerzet dat marge boven groei prefereert, zal het overleven. Maar nooit meer voor die 47 miljard dollar die het ooit waard was.”

WeWork is geen techbedrijf, maar spreekt wel de taal van techbedrijven. U noemt dat ‘yogababble’. Wat bedoelt u daarmee?

„Yogababble is wat er gebeurt als de waarheid verborgen moet blijven en de afdeling communicatie erin slaagt om enorm te overdrijven wat een bedrijf feitelijk kan. Het is eenvoudig: WeWorks aanvraag voor een beursgang was één en al bullshit. Er stond in dat de beursgang is toegewijd aan ‘de energie die groter is dan ons allen, maar in ons allen aanwezig is’. WeWork zei dat het doel van het bedrijf was om ‘het bewustzijn van de wereld te verrijken’. Meen je dat nou serieus? We Company verrijkt het bewustzijn van de wereld niet, het sluit langlopende contracten af met de eigenaren van de panden en verhuurt de ruimtes vervolgens met kortlopende contracten door aan zzp’ers.”

Is de devaluatie van WeWork goed nieuws?

„The Who had het niet beter kunnen zeggen: ‘we won’t get fooled again’. Tijdens de internetzeepbel heeft de devaluatie van sites als Pets.com ingehakt op het pensioen van oma en de spaarrekening voor studerende kinderen. Deze keer heeft de markt z’n werk gedaan en is de beursgang niet doorgegaan. De verliezers zijn Adam Neumann, Masayoshi Son (baas van hoofdaandeelhouder Softbank, red) en het investeringsfonds van Saoedi-Arabië, dat veel geld stak in WeWork. De tech-industrie had een correctie nodig. Dit is goed nieuws voor investeerders, markten en de samenleving.”

Luister ook naar de podcast NRC Vandaag over WeWork