Vierde plaats hoogst haalbare voor Verstappen in Grand Prix van Rusland

Charles Leclerc startte van pole, maar werd ingehaald door Hamilton en Bottas. Sebastian Vettel viel uit.

Lewis Hamilton in actie op het circuit van Sotsji.
Lewis Hamilton in actie op het circuit van Sotsji. Foto Anton Vaganov/Reuters

Max Verstappen is zondag in de Grote Prijs van Rusland als vierde geëindigd. Veel meer zat er ook niet in voor de Nederlander van Red Bull, nadat hij na een gridstraf vanaf de negende positie had moeten starten. De zege ging naar Lewis Hamilton, de regerend wereldkampioen die een einde maakte aan een serie van drie overwinningen van de verbeterde bolides van Ferrari. Valtteri Bottas maakte het feest voor Mercedes met de tweede plaats compleet.

Mercedes op één en twee, dat was al sinds de Grote Prijs van Groot-Brittannië van 14 juli niet meer voorgekomen. Charles Leclerc moest genoegen nemen met de derde plaats. De Monegask won in België en Italië twee van de laatste drie races. Zijn ploeggenoot Sebastian Vettel zegevierde vorige week in Singapore. De Duitser ging in Sotsji ook voortvarend van start en passeerde direct zijn ploeggenoot Leclerc, die van pole was gestart.

De rode wagens van Ferrari domineerden de race, totdat Vettel in de 28ste ronde met mechanische problemen uitviel. Toen alle coureurs daardoor even wat langzamer moesten rijden, wisselden Hamilton en Valtteri Bottas snel in de pits van banden. Ze verwezen Leclerc naar de derde positie.

Verstappen was inmiddels naar de vijfde plaats opgerukt en won nog een positie toen Vettel uitviel. De Nederlander startte van de negende startplaats, na een gridstraf van vijf posities voor het plaatsen van een nieuwe verbrandingsmotor in zijn Red Bull. Hij besloot de sanctie al in Sotsji te nemen, omdat de komende races in Japan en Mexico zijn auto in principe beter liggen. Verstappen stond de afgelopen drie jaar steeds op het podium in Japan, de GP in Mexico-Stad won hij de laatste twee keer. Bij de Russische GP was hij nog nooit verder gekomen dan de vijfde positie.

Juiste beslissing

Verstappen merkte dat zijn beslissing juist was om de gridstraf al in Sotsji te pakken. Hij kon Hamilton, Bottas en Leclerc geen moment bedreigen nadat de safety car van de baan was verdwenen. Leclerc maakte Bottas het nog even lastig, maar moest toch toestaan dat de Fin als tweede eindigde, achter zijn ploeggenoot Hamilton die zijn leidende positie in het klassement voor de wereldtitel verstevigde.

“Het maakte allemaal niet zo veel uit”, zei Verstappen na afloop over zijn vierde plaats. “Volgens mij had Mercedes de zaken goed voor elkaar”, zei hij voor de camera van Ziggo Sport. Het had ook weinig zin voor Verstappen om voor de snelste ronde te strijden en zo mogelijk een puntje extra te verdienen. “Iedereen reed na de safety car op nieuwe banden. En de slijtage was niet groot”, zei de Nederlander. (ANP)