Britse reisorganisatie Thomas Cook staakt alle activiteiten

Honderdduizenden mensen, onder wie 10.000 Nederlanders, zijn nu via Thomas Cook op reis. De Britse regering is begonnen aan de „grootste repatriëringsoperatie ooit in vredestijd”.

Passagiers begin deze maand bij een terminal van Thomas Cook Airlines op het vliegveld van Frankfurt am Main.
Passagiers begin deze maand bij een terminal van Thomas Cook Airlines op het vliegveld van Frankfurt am Main. Foto Armando Babani/EPA

Reisorganisatie Thomas Cook staakt per direct alle activiteiten, heeft het bedrijf in de nacht van zondag op maandag bekendgemaakt. Alle bij de reisorganisatie geboekte vakanties zijn geannuleerd en Thomas Cook-vliegtuigen stijgen niet meer op. De procedure voor de liquidatie van het Britse bedrijf is maandagmorgen in gang gezet.

De noodlijdende touroperator had op korte termijn een kapitaalinjectie van omgerekend honderden miljoenen euro’s nodig om te blijven bestaan. Afgelopen weekend zijn gesprekken met investeerders stukgelopen. Dat betekent waarschijnlijk dat Thomas Cook na 178 jaar ten onder gaat.

Ongeveer 600.000 mensen zijn volgens persbureau Reuters op dit moment via Thomas Cook in het buitenland op vakantie. Onder hen zijn 10.000 Nederlanders. Deze mensen hebben geboekt via de Nederlandse tak van de reisorganisatie, waar ook Neckermann Reizen onder valt.

Doordat Thomas Cook is aangesloten bij de Stichting Garantiefonds Reizen (SGR), hoeven Nederlanders die al op reis zijn in principe niet extra te betalen om thuis te komen. Een woordvoerder van Thomas Cook zegt tegen persbureau ANP dat voor deze mensen „wordt geregeld dat zij hun vakantie kunnen afmaken”. Wie een reis geboekt heeft bij Thomas Cook of Neckermann maar nog niet vertrokken is, krijgt via de SGR zijn geld terug of wordt omgeboekt naar een andere touroperator.

Of dergelijke regelingen per direct gelden, is vooralsnog onduidelijk, want de Nederlandse tak van Thomas Cook is nog niet officieel failliet. Dat is normaal gesproken een voorwaarde voor ingrijpen door de SGR. Thomas Cook Nederland en Neckermann hebben wel de mogelijkheid geblokkeerd reizen te boeken op hun websites.

Oudste reisorganisatie

Thomas Cook, opgericht in 1841, is de oudste reisorganisatie ter wereld. Het bedrijf leed de afgelopen jaren onder de concurrentie met onlineplatforms. Het had naar eigen zeggen ook last van reizigers die hun vakantie uitstelden in verband met de onzekerheid rondom de Brexit. De schuldenlast liep snel op en de beurswaarde kromp met 90 procent. Het bedrijf heeft 21.000 werknemers, onder wie tweehonderd in Nederland, en een vloot van ruim honderd vliegtuigen.

Eind augustus leek een voorlopige oplossing voor de financiële problemen in zicht. Thomas Cook maakte afspraken over een pakket noodsteun ter waarde van 900 miljoen pond (ruim 1 miljard euro). De helft zou worden betaald door de Chinese investeringsmaatschappij Fosun, de andere helft door de schuldeisers. In ruil voor hun steun verwierven Fosun en de andere partijen aanmerkelijke belangen in de luchtvaart- en reisbureautakken van Thomas Cook.

Afgelopen weekend mislukten de onderhandelingen over het steunpakket alsnog. Eind vorige week liet Thomas Cook weten nog eens 200 miljoen pond (227 miljoen euro) extra nodig te hebben. „We waren er bijna uit”, zegt Thomas Cook-directeur Peter Fankhauser. Het verzoek om extra geld leverde volgens hem echter een „obstakel” op dat „onoverkomelijk is gebleken”.

Lees ook: Chinees geld moet de Britse reisreus redden

Thomas Cook heeft ook voor hulp aangeklopt bij de Britse overheid, maar die wees dat verzoek af. Dat was de juiste beslissing, zei premier Boris Johnson maandagmorgen, want een bail-out zou er volgens hem voor hebben gezorgd dat andere touroperators in moeilijkheden voortaan ook steun zouden verwachten.

Operatie Matterhorn

Om de circa 150.000 Britse Thomas Cook-reizigers weer thuis te krijgen, heeft de regering in Londen haar grootste repatriëringsoperatie ooit in vredestijd op touw gezet. De overheid is bezig over de hele wereld vliegtuigen te charteren. „We hebben in korte tijd in feite één van de grootste luchtvaartmaatschappijen van het land opgezet”, zegt hoofd van de Britse luchtvaartautoriteit CAA Richard Moriarty. De actie, met de codenaam Operatie Matterhorn, duurt in elk geval tot 6 oktober. Toeristen worden zo dicht mogelijk bij hun oorspronkelijke vluchtdatum naar huis gebracht.

De Duitse luchtvaartmaatschappij Condor, onderdeel van Thomas Cook, vliegt voorlopig nog wel. Het bedrijf heeft bij de Duitse overheid gevraagd om een overbruggingskrediet. Condor heeft naar eigen zeggen 240.000 klanten op buitenlandse reisbestemmingen zitten.

Correctie (23 september 2019): In een eerdere versie van dit bericht stond dat Fosun omgerekend een half miljoen euro in Thomas Cook had gestoken. Dat moest een half miljard zijn. Hierboven is dat aangepast.