Biologie

Het harnas van de komodovaraan

Foto The University of Texas at Austin / Jackson School of Geosciences

Een maliënkolder van kleine, platte botjes heeft de Indonesische komodovaraan rond z’n kop, verborgen onder zijn schubben. Maar die zogeheten osteodermen lieten zich vanwege hun locatie altijd lastig bestuderen. Onderzoekers uit Texas hebben daarom de kop van een dode 19-jarige komodovaraan (Varanus komodoensis) onderworpen aan een speciale röntgentechniek waarmee de positie van de platte botjes in kaart is gebracht. Opvallend is dat bijna de hele schedel is bedekt met de aaneengesloten osteodermen – bij andere varanen zijn de ‘maliën’ veel minder dichtbezaaid. En dat is opvallend, want als grootste varaan ter wereld (met een lengte tot zo’n 3 meter) heeft de soort in principe weinig bescherming nodig. Hooguit jonge komodo’s zouden baat kunnen hebben bij zo’n pantser, maar toen de Amerikanen een babykomodovaraan onderzochten, ontdekten ze dat die juist nog geen osteodermen hebben. En dus lijkt de enige verklaring dat volwassen komodo’s hun harnas gebruiken als bescherming tegen soortgenoten.