L’Oréal steelt formule voor product van start-up en krijgt miljoenenboete van rechter

Een ruzie over een haarverzorgingsproduct dat door twee Californische scheikundigen in een garage is uitgevonden, komt cosmeticareus L’Oréal duur te staan. Het Franse miljardenconcern moet 91,3 miljoen dollar (81 miljoen euro) betalen aan Olaplex, de start-up die het middel verkoopt. Volgens Olaplex heeft L’Oréal de formule gestolen. Maandag gaf een jury in de staat Delaware het bedrijf gelijk.

Het verzorgingsmiddel in kwestie, het enige product dat Olaplex verkoopt, is bedoeld om beschadigd haar te repareren. Het zou moeten werken bij mensen van wie het haar onder een blonderingsbeurt heeft geleden. Kappers kunnen het ook preventief aan kleurspoeling toevoegen.

Bij de introductie in de Verenigde Staten, vijf jaar geleden, was het reparatiemiddel direct een succes. Ook in een winkelketen die eigendom is van L’Oréal werd het veel verkocht, waardoor de interesse van de multinational werd gewekt. L’Oréal probeerde eerst tevergeefs Craig Hawker en Eric Pressly, de twee die het hoofdingrediënt van het middel hadden uitgevonden in de garage van Pressly’s huis, aan te trekken. Daarna benaderde L’Oréal Olaplex voor een overname. Een ontmoeting tussen mensen van L’Oréal en Olaplex-topman Dean Christal liep echter op niets uit, een geheimhoudingsverklaring werd ondertekend.

Na het afketsen van de overname introduceerde L’Oréal een eigen lijn met haarreparatiemiddelen. Diefstal, beweert de start-up: L’Oréal zou tijdens de overnamegesprekken bedrijfsgeheime informatie over de samenstelling van Olaplex’ product hebben gestolen. L’Oréal beweert de chemische formule zelf te hebben bedacht.

Olaplex kreeg maandag op alle aanklachten – naast diefstal van de formulie, ook patentbreuk en schending van de geheimhoudingsovereenkomst – gelijk. Het bedrijf zegt tegen Bloomberg „trots” te zijn op de overwinning. L’Oréal blijft erbij dat de aantijgingen „ongefundeerd” zijn. (NRC)