Na 17 jaar is de film ‘Moulin Rouge!’ een hitmusical op Broadway met nieuwe songs

Jukebox-musical Films in musicals omzetten lukt lang niet altijd op Broadway, maar de theaterversie van Baz Luhrmanns film Moulin Rouge! is deze zomer een succes gebleken in New York.

De cast van ‘Moulin Rouge! The Musical’ in het Al Hirschfeld Theatre in New York na de première op 25 juli.
De cast van ‘Moulin Rouge! The Musical’ in het Al Hirschfeld Theatre in New York na de première op 25 juli. Greg Allen/AP

De oorspronkelijke ambitie van Baz Luhrmann was om een westerse Bollywoodmusical te maken. Het was eind jaren negentig, de Australische filmregisseur had al succes gehad met filmhits als Strictly Ballroom en de moderne Shakespeare-bewerking Romeo + Juliet. Zijn volgende werk moest een uitzinnige jukeboxmusical worden, waarin met bekende popliedjes een moderne variant van de opera La bohème van Puccini zou worden verteld.

Dat lukte. De film Moulin Rouge! werd een internationale hit in 2001. Het tragikomische verhaal, over een jonge berooide schrijver (Ewan McGregor) die als een blok valt voor courtisane Satine (Nicole Kidman), speelde zich af rond 1900 in het Parijse nachtclubtheater Moulin Rouge, hét symbool voor het bohémienleven dat veel kunstenaars in die tijd propageerden. De aanstekelijke soundtrack meanderde alle kanten op, van The Beatles tot Bowie, van Nirvana tot Elton John, van Queen tot Madonna.

Kitscherig rood fluweel

Luhrmanns film viel vooral op door de bewust kitscherige vormgeving vol rood fluweel, fonkelende diamanten en feeëriek kunstlicht. Zowel art direction als kostuums werden in 2002 met een Oscar beloond.

Op het filmfestival van Cannes ontvingen sommige critici de flamboyante openingsfilm van 2001 als een protest tegen Dogma, de toentertijd populaire Deense stroming die het gebruik van rekwisieten, optische effecten en vervreemding van tijd en plaats in films nadrukkelijk verbood.

Moulin Rouge! bleek een trendsetter; in de jaren na het succes van de musicalfilm dienden zich talloze jukebox-variaties aan op televisie (Glee, Smash) en in het theater (Rock of Ages, Priscilla Queen of the Desert).

Nachtclub in theater nagebouwd

Maar een podiumversie van het filmsucces van Luhrmann bleef tot nu toe uit; ruim vijftien jaar lang durfde niemand zich eraan te wagen de uitzinnige visuele gekte van zijn filmklassieker naar het podium te vertalen. De Amerikaanse regisseur Alex Timbers (Beetjejuice, Rocky) besloot twee jaar geleden toch de uitdaging aan te gaan en slaagde in zijn missie door net als Luhrmann compromisloos achter zijn spannende artistieke keuzes te gaan staan.

Het Al Hirschfield Theatre in hartje Broadway is volledig verbouwd; vanaf het eerste moment waant de bezoeker zichzelf in de roemruchte nachtclub. De loges maken deel uit van het podium; links prijkt een metershoge draaiende molen, rechts een evengrote olifant, een van de beroemdste accessoires in de oorspronkelijke Moulin Rouge. Alle rode muren, deuren en balustrades zijn voorzien van afbeeldingen van molens en de initialen MR; het totale decor bevat bijna vijfduizend verschillende lampjes. Net als bij de gelauwerde Sam Mendes-filmversie van Cabaret zitten de eerste rijen publiek aan tafeltjes en maken actief deel uit van de extravagante circusshow, inclusief degenslikkers, trapezeartiesten en varietémeisjes en -jongens.

Nieuwe songs Beyoncé, Lady Gaga

Timbers en zijn creatieve team hebben de filmversie, met instemming van Luhrmann, wel op diverse fronten aangepast. Niet alleen is het verhaal minder afstandelijk geworden, onder meer door hoofdrolspeelster Satine (Tony-winnares Karen Olivo, de absolute ster van de voorstelling) meer achtergrond mee te geven – veelgehoorde kritiek op de film was dat die, ondanks alle pracht en praal, de kijker emotioneel niet wist te raken. De soundtrack is ook gemoderniseerd en bevat nu talloze grote (liefdes)hits van de afgelopen twee decennia: onder anderen Lady Gaga, Rihanna, Beyoncé, Adele, Britney Spears en Katy Perry passeren de revue. Nog meer dan in de film helpen de songs de kijker zich te verplaatsen in de emotionele rollercoaster die de hoofdpersonen doormaken. Andere nummers die Luhrmann in 2001 wilde gebruiken maar waar hij toen de rechten niet voor kreeg – zoals Sympathy for the Devil van de Stones, waarmee de schurk van het stuk zichzelf introduceert – zijn alsnog toegevoegd.

Het was lang geleden dat in New York al vóór de premiere van een stuk zo’n hype ontstond; de laatste voorstelling waarbij dat gebeurde was vier jaar geleden het inmiddels iconische Hamilton. De recensies na de premiére op 25 juli 2019 van Moulin Rouge! waren vrijwel allemaal lovend en de kaartjes zijn niet aan te slepen - online wisselen plaatsbewijzen al voor het tienvoudige bedrag van eigenaar. Het succes is een flinke opsteker voor Broadway, waar recent al pijnlijk snel het doek viel voor langverwachte theaterbewerkingen van filmklassiekers King Kong en Pretty Woman.

Moulin Rouge! The Musical is te zien in het Al Hirschfield Theatre in New York. Tickets moulinrougemusical.com