The Athletic kaapt Britse sportschrijvers

De transfermarkt voor Britse voetbaljournalisten leek op hol geslagen deze zomer, met de ongekende ‘coup’ van de Amerikaanse sportwebsite The Athletic die tientallen gezaghebbende schrijvers weglokte bij werkgevers als The Guardian, The Times en The Telegraph. The Athletic UK ging maandag van start, een paar dagen voor het Premier League-seizoen begint.

Abonneesite The Athletic begon drie jaar geleden in Chicago en belooft de betalende lezer de beste online-sportjournalistiek. De aanpak is om per club of regio een van de meest toonaangevende verslaggevers in dienst te nemen, in de hoop dat zijn of haar volgers – vaak devote fans van een club – een abonnement op de site nemen.

In de VS volgt The Athletic al 270 clubs in sporten als American football, basketbal en honkbal op zowel prof- als ‘college’-niveau. In Groot-Brittannië heeft The Athletic nu zijn vizier gericht op voetbal. Momenteel, zei oprichter Alex Mather in juli tegen persbureau Bloomberg, heeft de site een half miljoen abonnees. Hij verwacht dat dat in 2019 nog oploopt naar een miljoen die ruim 50 euro per jaar betalen.

Mathers ambities worden gefinancierd door een aantal partijen die voor ruim 80 miljoen euro investeerden. Gezien de omvang van het schrijversbestand, de meesten van de ruim driehonderd journalisten zijn fulltime in dienst, moet het aantal abonnees hard groeien om winst te maken.

De expansie in Engeland treft vooral The Guardian hard, met het vertrek van vier verslaggevers. De bekendste is Daniel Taylor, die in 2016 het misbruikschandaal in Engelse jeugdopleidingen in de vorige eeuw blootlegde. Ook een aantal regionale kranten raakt hun lokale ‘clubwatcher’ kwijt, zoals James Pearce (half miljoen Twittervolgers) van de Liverpool Echo. (NRC)