Megaboete voor Qualcomm

Machtspositie De Europese Commissie beboet het Amerikaanse chipbedrijf, dat onder de kostprijs chips heeft verkocht.

De Europese Commissie heeft de Amerikaanse chipfabrikant Qualcomm een boete opgelegd van 242 miljoen euro omdat die zijn machtspositie heeft misbruikt. Het concern heeft chips verkocht onder de kostprijs, in een poging kleinere concurrenten uit de markt te drukken. Daarmee heeft het bedrijf de Europese mededingingsregels overtreden, zo heeft Europees Ccommissaris Margrethe Vestager (Mededinging) donderdag bekendgemaakt.

Het vergrijp waarvoor Qualcomm wordt beboet, vond plaats tussen 2009 en 2011. Het Amerikaanse concern verkocht toen chips voor 3G-internet tegen stuntprijzen aan twee grote klanten, de Chinese telecomgiganten Huawei en ZTE. Dat ging ten koste van de kleinere Britse producent Icera, die op het punt stond „een gangbare leverancier” te worden, en daarmee „een groeiende bedreiging” vormde voor Qualcomm.

Ten tijde van de overtreding had Qualcomm zo’n 60 procent van de markt voor dit type chips in handen, aldus Vestager. Met dat gegeven op zich is volgens haar weinig mis: marktleider zijn is volgens EU-wetgeving niet verboden. Maar een bedrijf met een dergelijk machtige positie heeft een „bijzondere verantwoordelijkheid” om ervoor te zorgen dat gezonde concurrentie blijft bestaan. Door die uit de markt te prijzen, heeft Qualcomm innovatie in de chipsector „gesmoord”, meent de EU-commissaris.

Het onderzoek naar Qualcomm liep al bijna negen jaar. Aanleiding was een klacht van Icera zelf. Het Britse bedrijf bestaat inmiddels niet meer: mede door de hevige concurrentie met Qualcomm zag Icera de inkomsten teruglopen, waarna het bedrijf in 2011 kon worden opgeslokt door concurrent Nvidia. Die kondigde in 2015 aan de Icera-activiteiten te beëindigen.

De hoogte van de boete die Qualcomm nu van de Europese Commissie moet betalen, hangt samen met de duur en de ernst van de overtreding, schrijft de Commissie. Het bedrag komt overeen met 1,28 procent van de omzet die het bedrijf in 2018 boekte. Het aandeel van Qualcomm stond tegen het einde van de handelsdag 1,3 procent in de min.

De chips waarom het in deze zaak draait, zijn vaker punt van twist geweest. Ook Apple lag jarenlang met Qualcomm in de clinch over de zogenoemde UMTS-chips, die apparaten zoals mobiele telefoons en tablets in de gelegenheid stellen verbinding te maken met het internet. De fabrikant van onder meer de iPhone en de iPad beschuldigde de chipmaker ervan veel te veel geld te vragen voor het gebruik van de technologie. Qualcomm stelde juist dat Apple de producten gebruikte zonder er royalties voor te betalen. Dit jaar kwamen beide bedrijven tot een schikking, waarbij Apple eenmalig omgerekend 4 miljard euro betaalde.

Het is niet voor het eerst dat Qualcomm door de Europese Commissie wordt beboet voor overtreding van de mededingingsregels. Vorig jaar kreeg het bedrijf al een boete van 997 miljoen euro omdat het zijn machtspositie had misbruikt bij een ander type chips. Het concern zou afnemer Apple volgens de Commissie miljarden dollars hebben betaald om te zorgen dat de producent alleen chips van Qualcomm zou gebruiken. Qualcomm heeft bezwaar aangetekend tegen die sanctie.