Rode makakenvrouw heeft hoge status

Signaalkleur Een verband tussen status en kleur was tot nu toe alleen bekend van mannelijke primaten.

Foto David Callan

Hun rode gezichten en rode billen zouden duiden op vruchtbaarheid – dát was wat biologen lange tijd dachten over vrouwelijke Japanse makaken. Variaties in de kleur zouden, net als bij rhesusapen en mandrils, synchroon lopen met de ovulatiecyclus: hoe donkerder het rood, hoe groter de kans op nageslacht bij dit vrouwtje. Maar primatologen van de universiteit van Kyoto ontdekten, door metingen aan de hormoonspiegel, dat de roodheid van de vrouwtjes helemaal niet zo nauwkeurig samenvalt met de eisprong. In Behavioral Ecology and Sociobiology beschrijven ze dat de teint eerder te maken heeft met statusverschillen. Hoe intenser het rood, des te hoger de rang van de vrouw. Zo’n verband tussen status en kleur was tot nu toe alleen bekend van mannelijke primaten.

Ook zwangerschap zorgt ervoor dat een makakenvrouw roder van kleur wordt. De apen lijken hun zwangerschap dus te benadrukken, terwijl ze het precieze moment van ovulatie niet etaleren – mogelijk om te gewillige mannetjes op afstand te houden.