Recensie

Recensie Film

Acteerduel tussen Mel Gibson en Sean Penn

Historisch drama Veel gedoe vooraf, niet echt goed – maar een fier acteergevecht redt deze ‘making of the Oxford English Dictionary’.

Mel Gibson (links) en Sean Penn als James Murray en William Minor in ‘The Professor and the Madman’.
Mel Gibson (links) en Sean Penn als James Murray en William Minor in ‘The Professor and the Madman’.

In 1875 begint James Murray (Mel Gibson), een Schotse autodidact met een enorme talenknobbel, aan de Oxford English Dictionary, een gigantisch project om alle kennis over de Engelse taal in boekvorm te ontsluiten. Murray en zijn team denken er zeven jaar over te gaan doen, het worden er twintig.

Dat doet denken aan de getroebleerde ontstaansgeschiedenis van The Professor and the Madman, de verfilming van het gelijknamige non-fictieboek van Simon Winchester uit 1998. Mel Gibson wilde het boek graag verfilmen maar liet de regie over aan Farhad Safinia, scenarist van Gibsons Apocalypto (2006). De film werd in 2016 opgenomen, vervolgens ontstond er gedoe met de producent. Lang verhaal kort: Safinia staat met een pseudoniem op de credits en hoofdrolspeler Gibson weigert publiciteit te doen.

Dus verschijnt deze historische film nu geruisloos in de Nederlandse bioscoop, elders is hij aan streamingdiensten verkocht. Het is dan ook geen goede film, maar wel een interessante. Dat komt door het acteergevecht tussen Gibson en Sean Penn, de andere hoofdrolspeler. Hij speelt Dr. William Minor, een Burgeroorlogsveteraan met achtervolgingswaan die na een moord in een gesticht belandt, waar hij Murray helpt met zijn project. Penn haalt alles uit de kast om het publiek niet te laten vergeten dat de intellectuele William een psychiatrische stoornis heeft, Gibson speelt juist lekker onderkoeld.

The Professor and the Madman is vooral een verhaal over taal en toewijding, maar dat onderwerp sneeuwt onder in de tweede helft van de film, als de nadruk verschuift naar vergeving en verlossing. Thematiek die behoorlijk afgekloven is.