Voetbal lijkt eindelijk ook de VS te veroveren

Voetbal in de VS Terwijl de beste voetbalsters zich in Frankrijk voorbereiden op de WK-finale, gaat de Amerikaanse competitie gewoon door. „Wij komen hier vooral voor een avondje uit.”

Kristen Hamilton scoorde dit weekend vier keer voor North Carolina Courage in de wedstrijd tegen Houston Dash.
Kristen Hamilton scoorde dit weekend vier keer voor North Carolina Courage in de wedstrijd tegen Houston Dash. Foto Andy Mead/ISI/REX/Shutterstock

De Aguilars uit Hickory en hun vrienden bouwen een barbecue naast hun auto. Hun tienerdochters hebben de bal meegenomen naar een weilandje achter het witte hek en tikken daar over. Harde, strakke passes. „Ze spelen in het jeugdteam van CVYSA”, zegt vader Giovanni Aguilar (31). „Ik was zelf een aardige middenvelder.”

Vrijdagavond in Cary, rond het Wake Med stadion, maken de fans van North Carolina Courage zich op voor de wedstrijd tegen Houston Dash. Op het moment dat de spelers van de twee teams zich inschieten voor de wedstrijd, bereiden vier vrouwen van Courage zich in Frankrijk nog voor op de finale van het wereldkampioenschap voetbal, tegen Nederland. De Amerikaanse competitie gaat gewoon door, ook zonder de beste speelsters van de teams.

Courage is hofleverancier van het Amerikaanse team. Drie Courage-spelers, Abby Dahlkempfer, Crystal Dunn en Sam Mewis, stonden zondag in de basis van Team USA. De Courage-vrouwen wonnen in 2018 het eerste wereldkampioenschap voor clubs door Olympique Lyonnais te verslaan. De jongens die voor een tientje per uur het stalletje met Courage-ballen, T-shirts en sjaaltjes bestieren vinden het oneerlijk: „Vorig jaar stonden we rond deze tijd eerste, nu staan we vijfde.”

Lees ook het verhaal over Vivianne Miedema en Alex Morgan, spitsen in de WK-finale

Op vrijdag is iedereen in het stadion beleefd tegen een Nederlandse verslaggever: „De Nederlandse vrouwen speelden geweldig tegen Zweden, het zal lastig worden zondag”, zegt Eboni Christmas met een lachje. Zij is een van de gangmakers in sfeervak 207 en voorspelt op vrijdag 2-1 voor de VS.

Het zal uiteindelijk 2-0 worden.

Structureel sportbeleid

Voor de tweede keer op rij, en nog twee keer eerder, zijn de Amerikaanse vrouwen wereldkampioen voetbal geworden. Dat is geen kwestie van een ‘gouden generatie’, maar van structureel sportbeleid, van een paar topspeelsters, van een gestaag groeiende belangstelling van publiek en sponsors, en met een beetje hulp van maatschappelijke ontwikkelingen. Een avondje in het stadion van North Carolina Courage laat dat zien.

Alle sportende vrouwen hebben geprofiteerd van een wet die president Nixon in 1972 tekende. Deze Title IX-wet liet toe dat met overheidsgeld gefinancierde scholen en universiteiten vrouwen voortrokken bij sportprogramma’s. Sporten als voetbal, die bij Amerikaanse jongens en mannen niet zo populair zijn, hebben daarvan geprofiteerd.

Mia Hamm, de eerste Amerikaanse stervoetballer, speelde voor een universiteitsclub uit North-Carolina en leidde de Amerikanen naar de wereldtitel in het eerste toernooi voor vrouwen in 1991.

Voetbal is bezig aan een opmars in de Verenigde Staten, en niet alleen bij de vrouwen. Vorig jaar liet een enquête van Gallup zien dat de ondervraagde Amerikanen het als de op drie na (American football, basketbal, honkbal) leukste kijksport zijn gaan vinden, waarbij het gat met honkbal nog maar heel klein was.

Het aantal toeschouwers neemt toe. Het aantal clubs in competitie ook. Clubeigenaar Steve Malik van Courage heeft plannen gepresenteerd voor een nieuw stadion midden in hoofdstad Raleigh.

Twitter avatar basblokkernrc Bas Blokker Ik ga de wedstrijd bekijken in de bomvolle Avalon bioscoop in Washington @nrc https://t.co/ksD6OI1tzw

Eboni Christmas, die zelf niet speelt, zegt: „Voetbal was de sport die kinderen op de basisschool speelden, maar als ze groter werden dan kozen ze toch voor basketbal of American football.”

Naast Christmas staan Patrick Sloan en David Warner, die net de nieuwe supportersgroep Uproar hebben opgericht. Deze vrijdag staan er zo’n 35 supporters. Ze drummen, ze steken af en toe een vuurpot aan en ze zingen treiterig als ze flink voorstaan: „You got us where you want us, you only down by three”, op de wijs van For He’s a Jolly Good Fellow.

„Laatst ben ik meegegaan naar Portland aan de andere kant van het land”, zegt Sloan. „Daar zaten wel 5.000 mensen alleen al in het sfeervak. Daarmee vergeleken zijn wij nog een Mickey Mouseclub.”

Het succes van het vrouwenvoetbal in North Carolina schrijven Sloan en Warner toe aan oud-bondscoach Anson Dorrance die ook het universiteitsteam van North Carolina leidde. „Hij heeft een geweldig oog voor talent”, zegt Sloan. Ook de successen van de nationale elftallen helpen, denk ze. „En elk kampioenschap leidt weer tot een piekje in clubleden”, zegt Warner, „en tot nieuwe sponsors”. Niet alleen de vrouwen speelden zondag een finale, de mannen stonden in de eindstrijd van de Gold Cup tegenover buurland Mexico.

Een andere aanwijzing dat het de goeie kant opgaat, is dat sportzender ESPN een contract heeft gesloten met de vrouwenbond voor de uitzendrechten voor de rest van het seizoen. „Dat zijn allemaal kleine stapjes”, zegt Sloan.

Deze vrijdagavond zullen er zo’n 2.500 mensen in het stadion komen. Veel gezinnen met kinderen. De vijf doelpunten van Courage worden omlijst door de omroeper.

„Ik zeg Kristen, dan zeggen jullie: Hamilton…”

„Kristen…” „HAMILTON”, roept het publiek. De 23-jarige spits scoort vier keer. Het wordt 5-2.

Mannelijkheid

Vorig jaar liet een enquête van Gallup zien dat Amerikanen voetbal de op drie na (football, basketbal, honkbal) leukste sport om te zien vinden, waarbij het gat met honkbal nog maar heel klein was.

Belangrijker dan deze kijkcijfers is het gegeven dat het aantal jeugdspelers bij American Football al tien jaar lang gestaag terugloopt.

Daar zijn verschillende redenen voor, maar het vaakst genoemd is de hardheid van die sport, de kans op hersenbeschadiging ondanks de karakteristieke helmen. Ouders van nu zien liever niet dat hun kinderen dat risico lopen.

Terwijl bij American Football en bij ijshockey blessures vooral de ‘mannelijkheid’ van het spel lijken te onderstrepen, wordt bij voetbal in de VS minder getolereerd. Een speler die valt en niet opstaat, is reden genoeg om af te fluiten.

De Franse scheidsrechter die zondag liet doorspelen nadat Becky Sauerbrunn op de grond bleef liggen met een hoofdwond, werd door het publiek in een zaaltje in Washington uitgefloten.

Giovanni Aguilar is vooral voor zijn dochters drie uur vanuit Hickory komen rijden om Courage aan te moedigen. Maar hij kijkt zelf graag. „Ik zie liever vrouwen dan mannen spelen”, zegt hij. „Vrouwen zie je geen fopduiken maken of jammeren.”