In Oostenrijk viel alles op zijn plaats voor Red Bull

Formule 1 De overwinning van Max Verstappen in Oostenrijk geeft zijn seizoen, en het project met Honda, opeens een heel nieuwe lading.

Foto Remko de Waal/ANP

Het leek lang het weekend van ‘De Prestatieclausule’ te worden; de ‘maars’ en ‘tenzijs’ in het contract van Max Verstappen die hem als het ware een jaar eerder, dus aan het einde van dit seizoen , toestaan te vertrekken bij Red Bull.

Na de race in Frankrijk, vorige week, in een auto die de slag met de top verloren leek te hebben, kwamen de berichten. Het Spaanse Marca, het gezaghebbende Duitse Auto, Motor und Sport: ja, ‘De Prestatieclausule’ is er. Toen de bevestiging door Red Bulls teamadviseur Helmut Marko. Daarna de enigszins naïeve vragen tijdens de persconferentie: wat staat er dan in, Max? “Wat denk je nou, vriend?”

Gerucht: als hij voor de zomer niet zou winnen, mocht hij weg.

En toen won Max Verstappen voor de zomer.

Weer in Oostenrijk, voor twintigduizend Nederlanders die niet toevallig in de buurt op een alpenweide stonden, maar bewust naar Spielberg trekken. Misschien ook omdat er altijd wat gebeurt op de Red Bull Ring. Verstappen werd er in 2016 tweede, en vorig jaar won hij – een combinatie van wat geluk en een masterclass banden sparen.

Nu dus weer. Volledig onverwacht, omdat de Red Bull met de nieuwe Honda-motor nog geen enkele keer op eigen kracht beter was dan de auto’s van Mercedes en Ferrari.

De derde plaats in de kwalificatie voor Verstappen was al verrassend. Het was de eerste keer dat hij, zo zei hij, met een glimlach in het ‘vakje’ met de tv-camera’s kon verschijnen. Het werd zelfs een tweede plek, nadat Lewis Hamilton (Mercedes) werd bestraft voor het hinderen van Kimi Raikkonen (Alfa Romeo) in de eerste kwalificatiesessie.

Wat er zondag gebeurde, was volledig aan Verstappens kwaliteiten toe te schrijven. Hij leek de race weg te kunnen gooien nadat hij nauwelijks wegkwam bij de start en terugviel naar de zevende positie. En toen begon hij aan een uurtje inhalen dat deze grand prix misschien wel tot zijn beste race ooit maakt. Een Ferrari (van Sebastian Vettel) en een Mercedes (Valtteri Bottas) op waarde geklopt en daarna in de slotronden nog een Ferrari (Charles Leclerc) met een typische Verstappen-actie: op de grens. Na uren beraad van de stewards bleek het net niet over het randje.

Een teambaas in extase, terwijl Christian Horner in al zijn jaren bij Red Bull toch wel wat gewend is. Ook oprechte lof van de andere coureurs – vriend Lando Norris (McLaren) had hem zelfs nog een slipstream willen geven. Verstappen verdiende deze overwinning en de Formule 1 had als sport deze enerverende race nodig.

Honda

Maar er waren ook tranen, van geluk, bij Honda. Die waren er al na de vierde plaats van Pierre Gasly – toen nog Toro Rosso – in Bahrein vorig jaar. Maar deze eerste GP-zege sinds 2006, was voor de Japanners ontroerender.

Achter die tranen zit de ontlading van een prestigieuze fabrikant die drie seizoenen lang het lachertje was van de Formule 1 en als motorleverancier van McLaren kras na kras opliep. Dat McLaren, het ooit zo glorieuze team rondreed met een motor zó langzaam en zó onbetrouwbaar, daarvoor wezen alle beschuldigende vingers naar Honda.

Vandaar ook het hoongelach toen Red Bull besloot met Honda in zee te gaan, nadat het een jaartje had mogen proefdraaien bij zusje Toro Rosso.

Hoongelach dat al snel onterecht bleek: de jarenlang zo grillige Honda-motor is nu een zeer betrouwbaar beest, dat alleen nog niet hard genoeg brult. Op vermogen legt de motor het, ook na enkele kleine updates, ruim af tegen de veel krachtiger motoren van Mercedes en Ferrari.

Kwestie van risico-inschatting, kwestie van prioriteiten, legde Verstappen al eens uit. De boel niet laten ontploffen is prioriteit, het vermogen komt op de tweede plek. Maar van Verstappen, zo gaf hij toe, mocht het wel ietsje agressiever. De Japanners zijn zeer conservatief, hij zou liever wat meer risico nemen om niet op de rechte stukken te worden weggeblazen.

Onduidelijk is of dat risico is genomen in Oostenrijk, al zou je het bijna denken als je Verstappen bezig zag. Het was vooral een kwestie van betere banden, maar met de auto zat het blijkbaar ook goed. En het chassis was voor het eerst echt in orde, wat meer grip in de bochten opleverde.

In Oostenrijk viel alles op zijn plaats. Juist in de week dat het ging over een mogelijk vertrek van Verstappen bij Red Bull, omdat hij er maar niet kon winnen. Zelfs Lewis Hamilton kreeg de vraag voorgelegd of hij Verstappen graag naast hem bij Mercedes zou zien. „Ja hoor, ik zou wel met hem willen racen.”

Het lijkt toch wat voorbarig. Niemand die weet wat in ‘De Prestatieclausule’ staat, maar er is nu in ieder geval een mooie prestatie geleverd.