‘Pokémon Go’ leeft nog steeds, net als voorloper ‘Ingress’

Pokémon Go leek onlangs even helemaal terug. Wat blijkt: de augmented reality-game, in het bijzonder voorloper Ingress, is nooit weggeweest. Maker Niantic over de overlevingsstrategie.

Ingress-speler in Amsterdam, mei 2019.
Ingress-speler in Amsterdam, mei 2019. Beeld Niantic

Het zal het merendeel van de Amsterdammers niet zijn opgevallen, maar begin deze maand vond er een contraspionage-oorlog plaats in het centrum. Gepland via message boards en chatrooms, weken ervoor. Vierduizend agents uit landen als China, de VS en Zweden sjokten door de straten, hun ogen gericht op hun telefoons, hun vingers verwoed swipend op een stadskaart.

Pokémon Go, zal menig voorbijganger hebben gedacht. Maar het was Ingress, de voorloper van die hyperpopulaire augmentedreality-game, dat op zaterdag in de stad gespeeld werd. De game mag zeven jaar oud zijn, maar – ongewoon in deze game-industrie – leeft nog steeds sterk onder de fans.

„Ingress is de moeder van Pokémon Go en bijzonder belangrijk voor ons. Het is waar we experimenteren met nieuwe dingen, die we daarna weer inzetten voor Pokémon Go”, zegt Anne Beuttenmüller, marketinghoofd van Niantic. Het bedrijf maakt augmentedreality-games die gebruik maken van een kaart en de camera van je smartphone om gameobjecten in de echte wereld te plaatsen. Van Ingress, hun eerste game, leerden ze hoe de levensduur van een spel te verlengen.

De sociale kant is cruciaal, zegt Beuttenmüller. „Als je mensen overhaalt te investeren in een gemeenschap rond een game, dan zijn ze minder snel geneigd om op te houden met spelen.” Niantic werkt daarom al jaren aan de sociale functies van zijn games. Sinds 2013 organiseert het bedrijf een paar keer per jaar Ingress-evenementen op locatie, die vaak duizenden mensen trekken. „Daar komen ook mensen op af die gewoon vrienden willen zien die ze via het spel hebben ontmoet.”

Lees ook het artikel over de augmented vakantie: van een levensechte jungle tot het oude Parijs

Het is deze sociale, op de buitenwereld gerichte formule van Ingress die ook achter Pokémon Go schuilt. De rage is voorbij, maar het aantal Go-spelers neemt nog steeds toe, vertelt Beuttenmüller: het behaalde dit jaar zijn miljardste download.

„We organiseren nu ook evenementen, waarbij we speciale pokémons in de wereld plaatsen”, zegt Beuttenmüller. Eéns per maand is er een ‘gemeenschapsdag’, naast grotere evenementen op locatie, net zoals Ingress. „Kom je op zo’n community day buiten, dan zie je veel spelers samen rondlopen. Ik krijg dan echt dat lanceringsdaggevoel terug.”

Samenkomst Ingress-spelers op de NDSM-werf in Amsterdam. Beeld Niantic

Pokémon Go stond de afgelopen jaren niet stil: het spel kreeg een arena-functie, meer sociale opties, en sinds dit jaar is het mogelijk om direct tegen andere spelers te vechten. „We leerden van Ingress dat we het product altijd moeten laten evolueren”, zegt Beuttenmüller.

Een aanpak die effect had. Op haar hoogtepunt was Pokémon Go goed voor 840 miljoen euro omzet. Het zag een dipje in 2017, maar klimt sinds vorig jaar weer op – in 2018 verdiende Niantic er 700 miljoen euro aan. In mei 2018 speelden 147 miljoen mensen actief het spel, volgens de doorgaans betrouwbare analyst SuperData, meer dan het spel sinds de hype-zomer van 2016 gezien heeft.

De nieuwe AR-game van Niantic, Harry Potter: Wizards Unite, moet ergens dit jaar op de markt komen. Daarover kan Beuttenmüller nog niks loslaten. Maar Niantic doet zijn best om toekomstbestendig te blijven: het bedrijf heeft een miljoen dollar uitgeloofd voor het beste nieuwe AR-idee. „Er zitten nog zo veel mogelijkheden in deze technologie. Smartphones zijn op het moment nog niet sterk genoeg, de technologie om ruimte en diepte te analyseren moet nog beter worden.”