Nigeriaanse militie laat bijna 900 kindsoldaten vrij

De CJTF, een lokale militie gelieerd aan de regering, strijdt onder meer met kindsoldaten tegen terreurgroep Boko Haram.

De 13-jarige Modu Umar is gevlucht voor de gevechten in Nigeria en zit nu op een door Unicef gesteunde school in een vluchtelingenkamp in Mafa.
De 13-jarige Modu Umar is gevlucht voor de gevechten in Nigeria en zit nu op een door Unicef gesteunde school in een vluchtelingenkamp in Mafa. Foto Katerina Vittozzi/EPA

Een lokale militie in het noordoosten van Nigeria heeft 894 kindsoldaten vrijgelaten die werden ingezet in de strijd tegen terreurorganisatie Boko Haram. Dat meldt de VN-kinderrechtenorganisatie Unicef vrijdag. De kinderen waren geronseld door de groep CJTF (Civilian Joint Task Force) die gelieerd is aan het leger. De groep stemde eerder al in om het aantal kindsoldaten in de eigen gelederen af te bouwen.

Eind vorig jaar liet de groep voor het eerst 833 kindsoldaten gaan. Daarmee komt het aantal vrijgelaten kinderen in totaal nu op meer dan 1.700. Maar nog altijd zijn er ruim duizend kindsoldaten actief voor de groep, die bestaat uit burgerwachten van de lokale bevolking in het noordoosten van het land. Tussen 2013 en 2017 rekruteerde CJTF ruim 3.500 kindsoldaten om te strijden tegen terreurgroep Boko Haram, die ook gebruik maakt van kindsoldaten.

Meisjes van Chibok

Boko Haram vestigde in 2014 wereldwijd de aandacht op zich door de ontvoering van 270 schoolmeisjes in de stad Chibok. Vorig jaar ontvoerde de groep opnieuw meer dan honderd schoolmeisjes in het noordoostelijke Dapchi. Het Nigeriaanse leger strijdt al bijna twee decennia samen met lokale milities tegen de jihadistische groep, die in 2002 werd opgericht en in 2014 trouw zwoer aan Islamitische Staat.

Ook tegen Islamitische Staat wordt in bepaalde delen van Nigeria gestreden door het leger. Volgens de regering is Boko Haram bijna verslagen, maar de groep voert nog geregeld aanslagen uit en heeft nog veel aanhang. Met ruim 190 miljoen inwoners is Nigeria het land met de grootste bevolking in Afrika.

Sinds het begin van het conflict, dat in 1999 begon na de beëindiging van een 33 jaar durende dictatuur, zijn ruim 30.000 mensen omgekomen door geweld en miljoenen mensen ontheemd geraakt. Zowel aan de kant van het regeringsleger en lokale milities als aan de kant van de terreurgroepen hebben mensenrechtenschendingen plaatsgevonden - van executies en verkrachtingen tot aan de inzet van kindsoldaten.

‘Goede stap’

De CJTF ondertekende in 2017 een plan van de Verenigde Naties om het aantal kindsoldaten in de eigen gelederen terug te brengen tot nul. Sindsdien zijn er in ieder geval geen kinderen meer gerekruteerd. Hoewel de afbouw nog maar net over de helft is, is de vrijlating van deze week volgens Mohamed Fall, Unicef-vertegenwoordiger in Nigeria, „een stap in de goede richting”.

De kinderen kunnen volgens Unicef gebruik maken van re-integratieprojecten om weer deel uit te kunnen maken van de maatschappij. Maar dat zal niet zonder problemen gaan, zegt Unicef.