‘Ik hoopte al dat hij die sprong zou wagen’

Leon Verbraecken wint met ‘Mathieu van der Poel Vestingcross Hulst’ de publieksprijs van april, met als thema ‘Sport’.

Mathieu v/d Poel Vestingcross Hulst
Mathieu v/d Poel Vestingcross Hulst Leon Verbraecken

De strijd om de publieksprijs bleef deze maand spannend tot de laatste dag. „Alle sociale media die ik kon inzetten, heb ik ingezet”, zegt Leon Verbraecken (41) uit het Brabantse Hoogerheide. Dat hielp. Op de valreep kwam hij met zijn foto van Mathieu van der Poel bij de Vestingcross in Hulst als winnaar uit de bus.

Verbraecken kent het parcours in Hulst goed; het is al het derde jaar dat hij er komt. „Als Mathieu bij een veldwedstrijd over een brug moet en hij rijdt een eindje vooruit, dan gaat hij een sprong wagen. Dat weet ik, dat doet hij altijd. Dus als er ergens op het parcours een brug is, zoals hier, dan ben ik daar te vinden. En dan maar hopen dat-ie een keer springt.”

Het was de laatste ronde en Van der Poel – kersvers wereldkampioen veldrijden – reed inderdaad voorop. „Ik stond daar al de hele wedstrijd, dus ik heb goed kunnen focussen. Ik zat op m’n hurken, de camera net boven de brug. Ik had het precies uitgerekend: áls hij hier gaat springen, dan komt hij daar ongeveer uit.” Van der Poel sprong. „Hij maakte er een mooie show van.” Bovendien waren de condities goed. „Het zonnetje scheen lekker door de bomen heen. Het paste allemaal perfect in het plaatje.”

Wielercultuur

Verbraecken is opgegroeid met wielrennen. Van jongs af aan ging hij al met zijn vader mee naar de plaatselijke wielerronde. Sinds zestien jaar wordt in Hoogerheide ook de Grand Prix Adrie van der Poel verreden, genoemd naar de vader van Mathieu. Vorig jaar was het dorp finishplaats bij de NK wielrennen op de weg en in 2023 worden er voor de derde keer de WK veldrijden georganiseerd. „We zitten hier midden in een mooie wielercultuur.”

De wielrennende zussen Thalita (oud-Nederlands, -Europees en -wereldkampioen veldrijden) en Demi de Jong komen uit dezelfde gemeente. Verbraecken volgt ze al jaren. „Maar niet naar het buitenland, dat gaat me te ver.” Sinds een paar jaar is hij bestuurslid van de supportersclub. „Het zijn zulke leuke, spontane meiden!” De website van de supportersclub vult hij met foto’s en video’s van de zussen.

Door de limiet

Wielrennen is de enige sport die hij fotografeert. Hij gaat weliswaar ook vaak naar voetbal – met z’n vader zit hij bij alle thuiswedstrijden van NAC op de tribune – maar dan laat hij zijn camera thuis. „Dan ben ik naar de wedstrijd aan het kijken.” Sterker nog, eigenlijk fotografeert hij überhaupt nauwelijks iets anders dan wielrennen. „Het is een fantastisch sport. Als je ziet hoe die renners door de limiet gaan, hoe ze afzien, dat is ongelooflijk – én ongelooflijk mooi voor de foto.”

Veldrijden vindt hij eerlijk gezegd vaak nog net iets mooier om te fotograferen dan wedstrijden op de weg. „Bij wegkoersen heb je vaak van die lelijke achtergronden: parkeerplaatsen, huizen, meestal zo’n nieuwbouwwijk. Veldrijden speelt zich af in de natuur. Daar staat ook altijd een tent vol met feestende mensen. Dat zijn leukere plaatjes.” En als het een beetje meezit, is het slecht weer. „Met al die modder ziet het er helemaal geweldig uit.”

Veel doen, veel kijken

Verbraecken, werkzaam als facilitair medewerker bij Defensie, heeft zichzelf het fotograferen aangeleerd. Door het veel te doen, maar ook door veel naar de professionals te kijken. „Wouter Roosenboom, de fotografen van Cor Vos, ex-wielrenner Leon van Bon – die volg ik op de sociale media. Kijken wat voor foto’s zij posten. En ik heb fotoboeken van ze gekocht. Ik ga me er steeds meer in verdiepen.”

Ook tijdens de wedstrijden houdt hij de topfotografen nauwlettend in de gaten. „Wat willen ze in beeld brengen? Waar gaan ze staan?” Niet op de rechte stukken, weet hij inmiddels, want daar geven de renners vol gas. „Net om de bocht gaan ze minder hard. Dan herken je ze, zie je de uitdrukkingen op hun gezicht. Daar maak je vaak de mooiste foto’s.”

Mooi complime

nt
Zijn foto’s zet hij op Facebook. Hij krijgt er veel reacties op, ook vanuit het buitenland. „Vooral meiden die tegen Thalita en Demi rijden vragen regelmatig of ze mijn foto’s mogen gebruiken. Tuurlijk mag dat! Haal er vanaf wat je wil! Ik hoef er mijn geld niet mee te verdienen, het is maar een hobby. Ik vind het al een mooi compliment dat ze die willen hebben. Het is ook goede promotie. Ik ga er alleen maar nog fanatieker door fotograferen.”

Het thema van de maand mei is ‘Nederland feest’. Inzenden kan tot 31 mei 17:00 uur op nrc.nl/fotowedstrijd.