Na 65 jaar een eredoctoraat voor geweigerde studente

Lucy Foster Ze werd geweigerd en later weggestuurd na rellen op de campus van Alabama. Nu prijst de universiteit haar gevecht tegen segregatie.

In 1956 dwong Lucy Foster toelating tot de universiteit van Alabama af.
In 1956 dwong Lucy Foster toelating tot de universiteit van Alabama af. Foto Getty

De Afro-Amerikaanse Lucy Foster heeft ruim 65 jaar nadat ze door de universiteit van Alabama voor het eerst was geweigerd, een eredoctoraat gekregen van de universiteit. Ze was „onze eerste pionier op het gebied van burgerrechten”, luidde de verklaring afgelopen vrijdag.

De universiteit van Alabama, die op de campus een klokkentoren naar Foster heeft vernoemd, prees haar „moedige rol” in het tegengaan van segregatie op de universiteit.

Voordat Foster in 1956 kon beginnen aan haar studie, was ze al in een juridische strijd gewikkeld. Ze werd in 1952 in eerste instantie geweigerd aan de universiteit, net als haar vriendin Pollie Myers, vanwege hun beider huidskleur. Dit besluit werd met succes aangevochten bij de federale rechter.

Foster was na dit vonnis in 1956 drie dagen op de universiteit. Haar vriendin Myers was (weer) geweigerd, nu omdat ze een buitenechtelijk kind zou zijn. Op de campus in Alabama bleef weerstand tegen Foster, die zelfs met de dood werd bedreigd. De universiteit besloot haar weg te sturen, officieel omdat haar veiligheid niet kon worden gegarandeerd

In 1988 schreef Foster zich weer in aan dezelfde universiteit. In 1991 behaalde ze op 64-jarige leeftijd haar masterdiploma Onderwijs. Ze stelde de buluitreiking een jaar uit, om zo gelijk met haar in 1992 afgestudeerde dochter te kunnen worden geëerd.

De intussen 89-jarige Lucy Foster zei dit weekend in een reactie op het eredoctoraat dankbaar te zijn voor een warm onthaal „in plaats van onvrede over mijn aanwezigheid”.

Tegen The New York Times zei ze: „Toen ik er gisteravond over nadacht, begon ik te huilen. De tranen rolden gewoon over mijn wangen omdat het zo anders is dan toen en het voor mij zo bijzonder is om naar zo’n universiteit als deze te kunnen komen”, aldus de eredoctor.

Foster werd in de jaren 50 in haar juridische strijd gesteund door de National Association for the Advancement of Colored People (NAACP), de burgerrechtenbeweging die gelijkheid voor zwarte Amerikanen wilde afdwingen. Een van die zaken leidde ertoe dat rassenscheiding op openbare scholen officieel werd afgeschaft. In de praktijk zou het nog jaren duren voor segregatie in het onderwijs niet meer voorkwam.

Pas in 1963 werd de rassenscheiding op de universiteit van Alabama opgeheven, ondanks fysieke tegenwerking van de Democratische gouverneur George Wallace. Hij stond in de deuropening van de collegezaal om de zwarte studenten tegen te houden. Pas nadat het Witte Huis de Nationale Garde erop afstuurde, gaf Wallace zijn acties op.