Nederlandse profclubs door KNVB gewaarschuwd voor Zeeuwse zakenman

Zakenman Salar Azimi De Zeeuwse zakenman Salar Azimi probeerde tevergeefs Nederlandse voetbalclubs over te nemen. De KNVB waarschuwde voor de miljonair omdat er twijfels zijn over de herkomst van zijn geld.

Salar Azimi, eigenaar van Patro Eisden in het Belgische Maasmechelen.
Salar Azimi, eigenaar van Patro Eisden in het Belgische Maasmechelen. Foto Merlin Daleman

Voor de deur van het Patro-stadion in het Vlaamse Maasmechelen stopt een Rolls-Royce. Uit de auto stapt een grote man in een blauw pak. Met zijn omvangrijke gestalte schuifelt hij naar de ingang en trekt wat met zijn been. Een ontsteking in zijn voet. „Altijd maar werken, werken, werken hè. Dan krijg je dat.”

Binnen wordt de man uitbundig geknuffeld. Mensen slaan met de hand op zijn schouders, een camerateam registreert elke stap die hij binnen het stadion zet. Hij laat het zich graag aanleunen. De Zeeuwse zakenman en realityster Salar Azimi geniet van de aandacht die hij krijgt sinds hij in oktober vorig jaar eigenaar werd van Patro Eisden.

Het is begin maart, vier uur voordat de club aantreedt tegen Hades uit Hasselt. De voetbaldwerg was ten dode opgeschreven op het vierde Belgische niveau. Maar met de nieuwe president begon het ineens weer te lopen in Maasmechelen. Azimi trok de portemonnee, betaalde naar eigen zeggen de zes ton aan schuld die de club nog had en reorganiseerde. Ook voerde hij een uitgebreid vip-diner in voorafgaand aan elke thuiswedstrijd. Kwamen er de eerste keer nog twintig mensen op af, vanavond zijn er al zo’n honderd gasten.

Azimi vertelt trots hoe hij de tribunes weer heeft zien vollopen. Van een handvol toeschouwers afgelopen november tot zo’n duizend mensen nu. En het belangrijkste: Patro Eisden wordt in het eerste jaar onder Azimi meteen kampioen, midden april is de titel al binnen. „Sinds ik hier president ben, winnen we bijna elke wedstrijd. Wie doet me dat na?”

Het optimisme staat in schril contrast met de staat waarin Azimi de club aantrof toen hij een half jaar eerder zijn auto richting het Belgische Maasmechelen stuurde. Via een zakenrelatie had hij vernomen dat de lokale voetbalvereniging op zoek was naar een nieuwe eigenaar.

Dat de club een roemruchte geschiedenis had, wist hij toen nog niet. Patro was jarenlang dé club van de mijnwerkers in de regio. Ontstaan in 1942 verwierf de club al snel de harten van de kompels die in het voetbal een afleiding zagen van het zware ondergrondse werk. Patro Eisden was in de jaren 60 zelfs even actief op het hoogste niveau.

Salar Azimi bij zijn club Patro Eisden.

Foto Merlin Daleman

Gaandeweg zakte de club door slechte prestaties, afnemende supportersbelangstelling en financieel wanbeleid echter af naar de amateurs. De vorige eigenaar, Hongkonger Wayne Woo, liet de schulden volgens Belgische media in twee jaar tijd oplopen tot bijna 3 miljoen euro. Ook stapten verschillende bestuursleden op. Geruchten over matchfixing deden het stadion leeglopen.

Maar nu zijn de ambities hoog, ook op financieel vlak. Azimi wil met Patro Eisden clubs als Ajax, Manchester United en Juventus achterna. Niet dat de club meteen Europees succes moet behalen. Nee, Patro moet binnenkort aan de Amsterdamse beurs genoteerd staan. Azimi kondigde begin dit jaar aan 10 procent van de aandelen in LaVide aan te kopen. LaVide is een lege beurshuls die om de zoveel jaar gevuld wordt met nieuwe activiteiten. De afgelopen jaren konden beleggers zo onder meer investeren in kinderopvang en ICT-systemen.

En binnenkort dus in een Belgische amateurclub. Ook worden zijn Zeeuwse hotels De Elderschans en het nog te openen Du Commerce, zijn partyboot in Breda en een oud-kantoor van ABN AMRO in Oostburg in het vehikel ondergebracht. Ze vertegenwoordigen volgens Azimi een waarde van zo’n 16 miljoen euro. Vastgesteld door een taxateur, benadrukt hij.

Wie de ontwikkelingen bij Patro Eisden van buitenaf beziet, ziet een succesverhaal. Van een mediageniek voorzitter die als Iraanse vluchteling wist op te klimmen tot succesvol zakenman en nu anderen laat delen in zijn rijkdom. Maar er zijn bij verschillende overheidsdiensten grote vragen ontstaan over de herkomst van zijn vermogen. Het dwong voetbalbond KNVB meermalen in te grijpen toen Azimi zich al te nadrukkelijk bij een Nederlandse profclub meldde.

‘Vermogen van 20 miljoen euro’

Het levensverhaal van de Zeeuwse miljonair Salar Azimi leest als een sprookje. Samen met zijn broer Sasan komt hij in 1995 als asielzoeker vanuit Iran naar Nederland. Nog tijdens een studie accountancy opent hij zijn eerste zaak, een telecomwinkel. De ondernemingsdrift neemt daarna een vlucht. Een restaurant, computerzaak, designwinkel, een partyboot en Hotel de Elderschans in het Zeeuwse Aardenburg volgen. Het brengt hem naar eigen zeggen een vermogen van „minstens 20 miljoen euro”.

Azimi op de tribune bij Patro Eisden.

Foto Merlin Daleman

En Azimi houdt van publiciteit. Hij woont in een kasteel, rijdt in dure auto’s, besproeit z’n gazon het liefst met champagne en duikt op in realitysoaps als The Sky is the Limit, Steenrijk, Straatarm en Gelukzoekers. „Ik wilde voor mijn dertigste miljonair worden, maar was het al op mijn zesentwintigste”, zei Azimi vorig jaar tegen luxe-tijdschrift The Art of Living.

Overal waar de zakenman opduikt, verschijnen ook de camera’s. Azimi heeft een eigen Instagram-account waarop hij poseert met „vrienden” en „collega’s” als oud-trainer Louis van Gaal, HEMA-eigenaar Marcel Boekhoorn, wielrenner Peter Sagan en oud-ministers Jeroen Dijsselbloem en Gerd Leers.

Powned ging eerder bij Azimi op bezoek:

Maar de zakenman had nog een droom. Een eigen voetbalclub. „Om te bewijzen dat je die ook winstgevend kunt maken.” Zijn zoektocht begon in het Nederlandse profvoetbal maar leidde naar het Vlaamse amateurniveau.

‘Flirten met NAC’

Op 23 mei 2017 draait Azimi zijn Lamborghini de parkeerplaats van het trainingscomplex van NAC in Zundert op. Camera’s flitsen, videoploegen wachten hem op. De zakenman poseert uitgebreid voor zijn auto.

NAC heeft een teleurstellend seizoen in de eerste divisie achter de rug. Onder leiding van trainer Stijn Vreven haalt de ploeg de nacompetitie, maar de verwachtingen zijn gezien de vijfde plaats in de eindstand niet hoog.

Azimi heeft wel een idee om de spelers te motiveren. Wat als hij nou eens elke basisspeler 10.000 euro betaalt als het NAC lukt om te promoveren? Algemeen directeur Justin Goetzee staat er voor open maar wil wel weten waar de inkomsten van Azimi vandaan komen. Voornamelijk uit vastgoed, verzekert de Zeeuw. Azimi geeft aan hoeveel geld hij verdient per klant in hotel De Elderschans.

In de gesprekken die volgen is de Zeeuwse zakenman duidelijk over zijn eigen doel: bekendheid. Dat is goed voor zijn hotel. Over aandacht voor dit initiatief hoeven ze zich bij NAC geen zorgen te maken. Die regelt Azimi zelf wel.

Dat blijkt als hij die 23ste mei op het trainingscomplex uit zijn auto stapt en Goetzee treft. „Kijk eens, de directeur-generaal. Justin. We moeten deze auto verloten onder de topscorers van dit seizoen. Of niet?”, tekent dagblad BN/De Stem op. Gevraagd naar de reden van de stunt zegt Azimi dat hij iets wil doen voor de „prachtige stad” die Breda is. Het „begin van een nauwere samenwerking” noemt hij zijn opvallende entree bij NAC. „Ik kan nog niet vertellen wat, maar op meerdere vlakken wil ik iets doen met NAC.”

NAC promoveert en Salar Azimi maakt de afgesproken 110.000 euro over. In vervolggesprekken bespreekt hij met Goetzee onder meer of hij aandelen in NAC wil overnemen. Ook een financiële injectie in het stadion van de voetbalclub uit Breda komt eventjes ter sprake.

Binnen NAC zitten ze er een beetje mee in hun maag. Iemand die aanbiedt iets meer dan een ton te betalen krijgt veel meer aandacht dan de hoofdsponsor en een club van 21 aandeelhouders die NAC een paar jaar eerder hebben gered met een miljoeneninvestering. Dat staat niet in verhouding tot elkaar.

Lees ook: KNVB waarschuwt buitenlandse investeerders met blokkeren overname FC Den Bosch

Vragen rond de omzetcijfers

Overheidsdiensten in het zuiden van Nederland volgen de stappen die Azimi zet dan al een tijdje met veel belangstelling. De uitgaven van Azimi staan namelijk niet in verhouding tot de inkomsten die hij op papier heeft. Wat hij in werkelijkheid uitgeeft, kan hij nooit hebben verdiend. Er zijn vragen rond de omzetcijfers van een bedrijf van Azimi. Ook zijn er vermoedens dat de bezettingsgraad van zijn hotel De Elderschans in werkelijkheid lager is dan de zakenman opgeeft. Waar de geldstromen van Azimi dan wel vandaan komen, is de vraag.

Als de overheidsdiensten merken dat Azimi een vaste positie binnen de voetballerij begint te verwerven, grijpen ze in. Via het openbaar bestuur wordt gebeld met voetbalbond KNVB. Weten ze daar wel van de vermeende dubieuze inkomstenstromen van Azimi?

Operationeel directeur betaald voetbal Gijs de Jong schrikt. De informatie komt dusdanig betrouwbaar op hem over dat hij de telefoon pakt en naar NAC belt. Met de mededeling op te passen met Azimi. Niet veel later heeft NAC-directeur Goetzee een laatste gesprek met de Zeeuwse zakenman. Hij zet de samenwerking stop: ze kunnen het in Breda niet langer richting investeerders verantwoorden, zo luidt het verhaal.

Een klein jaar later duikt Azimi opnieuw op in het Nederlandse betaald voetbal. Roda JC heeft financiële problemen en eigenaar Frits Schrouff wil zijn aandelen verkopen. Azimi heeft wel oren naar de Limburgse club. Hij ziet het „groeipotentieel” in Kerkrade. „Ik ben een simpele boer. Maar wel een hardwerkende boer. Met die mentaliteit kan ik Roda uit het slop trekken. Zo zijn al mijn verhalen namelijk uitgekomen”, verklaart hij in het AD de move.

Ook naar Roda volgt een belletje vanuit Zeist. Het komt uiteindelijk niet tot een overname. Volgens Azimi omdat de voorwaarde was dat de club niet zou degraderen, wat wel gebeurde. Roda zelf wil er niet al te veel over kwijt. „Volg de mediaberichtgeving over Azimi. Dat zegt genoeg over de reden van afketsen”, stelt een woordvoerder.

Zakenman Azimi laat zich niet uit het veld slaan. Mede via zijn vriend Gerard de Nooijer, ooit een gerespecteerd voetballer bij Sparta en sc Heerenveen, komt hij in 2017 bij FC Dordrecht terecht. De Nooijer is dan trainer bij De Schapenkoppen. Ook hier looft Azimi een aanmoedigingsbonus uit voor het geval de club via de nacompetitie promoveert. In tegenstelling tot NAC lukt het FC Dordrecht niet om de eredivisie te bereiken.

De KNVB belt ook met de Dordtse club, maar hier slaan ze de waarschuwing in de wind. De naam van Azimi’s hotel De Elderschans prijkt dit seizoen op de rug van het eerste elftal.

Salar Azimi zelf zegt voor het eerst te horen over de actie van de KNVB. Hij is er niet van onder de indruk. „Het doet me niks. Mijn geldstromen zijn zo eerlijk als wat. Ik ben gecontroleerd door de Belastingdienst en die weet precies waar het geld vandaan komt en hoe ik het heb verdiend. Alles is uit te leggen, alles is legaal. Ik ben erg verbaasd dat de KNVB die clubs heeft gewaarschuwd.”

Het stadion van Patro Eisden in Maasmechelen.

Foto Merlin Daleman

Uitwijken naar België

Na het avontuur in Nederland trekt Azimi naar België. In plaats van op profclubs richt hij zich op de amateurs van Patro Eisden. Supporters zetten er nog weleens hun vraagtekens bij. „Ik ben wel verbaasd dat meneer Azimi geld komt brengen naar deze club”, zegt Willy Rooselaers voorafgaand aan de wedstrijd tegen Hades. „Ik bedoel: wat heeft hij er zelf aan?”

Rooselaers is een van de supporters die elke thuiswedstrijd 60 euro neertellen om samen met Azimi deel te nemen aan een vip-diner. Vandaag krijgen ze kreeftensoep, carpaccio, zalm en chocomousse. En een persoonlijke begroeting van de voorzitter. Azimi gaat ze allemaal langs, nog steeds hinkend. Hij schudt handen, lacht, en spreekt de menigte toe via een microfoon.

Azimi ziet de wedstrijd met zijn dochter Princess naast zich. Als Patro Eisden vroeg in de wedstrijd de 1-0 binnenschiet, springt Azimi met zijn grote lijf op. De pijn in zijn voet lijkt even helemaal verdwenen. Uit de speakers klinkt de goaltune. „Hoor je dat? Dat is van André Hazes, maar ik heb het voor de club opnieuw ingezongen”, zegt Azimi terwijl hij nadoet hoe het opnameproces in z’n werk ging. „Pa pa pa pa pa paaa.”

In de rest van de wedstrijd weten de ploegen niet meer te scoren, waardoor het feest kan losbarsten in de vip-ruimte. Het is de opmaat naar het kampioenschap dat de Belgische club begin april behaalt. Net zoals thuis besproeit Azimi nu ook het voetbalveld met champagne. „Een feestje à la Azimi”, noemt hij het.

Toch lijkt promotie allerminst zeker. De Belgische voetbalbond wil Patro Eisden geen licentie geven om op een hoger niveau uit te komen, zo maakt de club begin april bekend. Patro heeft nog schulden bij oud-spelers en trainers. Ook hebben niet alle trainers de juiste papieren. De club vecht het aan bij het Belgische Arbitragehof voor de Sport (BAS). Azimi haalt er tegenover lokale media zijn schouders over op. „Ik heb hier voor ruim 600.000 euro aan rotzooi opgeruimd. Over die laatste 183.000 ga ik ook niet moeilijk doen.”

Bang dat de verhalen rondom hemzelf nadelig gaan werken voor de club, is Azimi niet. „Hoge bomen vangen veel wind. Maar dit is mijn droom en niemand kan mij stoppen.”