Topman Boeing mag crisis oplossen

Boeing 737 MAX Aandeelhouders die van Boeing-topman Muilenburg af wilden, kregen maandag geen meerderheid. Voor het eerst sinds de 737-crisis sprak hij – kort – met de pers.

Nabestaanden van slachtoffers van de crash in Ethiopië met een Boeing 737 MAX houden een stil protest bij de Boeing-aandeelhoudersvergadering in Chicago.
Nabestaanden van slachtoffers van de crash in Ethiopië met een Boeing 737 MAX houden een stil protest bij de Boeing-aandeelhoudersvergadering in Chicago. Foto Kamil Krzaczynski / AFP

Het nieuws is dat Dennis Muilenburg, de topman van Boeing, al zijn functies nog heeft. Tweederde van de aandeelhouders stemde maandag tegen een voorstel om de twee topfuncties van het bedrijf – bestuursvoorzitter en voorzitter van de board of directors – niet langer allebei door Muilenburg te laten vervullen. Onvrede over de manier waarop de vliegtuigbouwer omgaat met de 737 MAX-crisis leidde tot de roep om een andere voorzitter van de toezichthoudende raad.

Toch denken de aandeelhouders dat Muilenburg – 55 jaar, waarvan 34 jaar werkzaam bij Boeing – de juiste persoon is om de crisis te bezweren.

Muilenburgs optreden bij de persconferentie, volgend op de aandeelhoudersvergadering in Chicago, wees daar maandag niet op. Het was zijn eerste ontmoeting met de pers sinds het vliegverbod voor de 737 MAX, het nieuwe model dat precies zes maanden geleden neerstortte in Indonesië en op 10 maart in Ethiopië. Bij de twee ongelukken kwamen 346 mensen om het leven.

Lees ook: Waarom de Boeings neergingen

Sinds de tweede crash houden landen en maatschappijen het toestel aan de grond. Voorlopig onderzoek wijst naar MCAS, een nieuw besturingssysteem dat de neus van het vliegtuig naar beneden duwde.

De ontmoeting met de pers was erg kort: na precies vijftien minuten liep Muilenburg abrupt weg uit de zaal met verbaasde journalisten. In die korte tijd beperkte de topman zich voornamelijk tot bedrijfsclichés over het belang van veiligheid. Het zou aardig zijn om te turven hoe vaak hij het woord safety in de mond nam. Na de software-update en de verbeterde pilotentraining is de 737 MAX „een van de veiligste vliegtuigen die ooit zal vliegen”.

Een eenduidige oorzaak is nog niet aan te wijzen, aldus Muilenburg, duidelijk op zijn hoede vanwege onderzoeken en rechtszaken. Wel was er bij beide crashes dezelfde „keten van gebeurtenissen” met een „gemeenschappelijke schakel”: het activeren van MCAS. „We gaan die schakel breken met de nieuwe software.” Met het ontwerp van MCAS is niets mis, volgens Muilenburg: het systeem voldeed aan alle vereisten.

Het toelatingsproces kan wel kloppen, maar erken dan dat er fouten in het ontwerp zitten, probeerde een journalist. Antwoord: „We blijven elke dag werken aan veiligheid.”

Dat piloten niet werden getraind in MCAS komt volgens Muilenburg omdat het „geen apart systeem” is. „In de pers wordt het ten onrechte een anti-overtreksysteem genoemd. Het is alleen bedoeld om de MAX net zo te laten reageren als zijn voorganger. Dat is ook prettig voor piloten.”

Falend toezicht

De afgelopen week bracht weer onprettig nieuws voor Boeing. De grootste 737 MAX-klant, Southwest Airlines, wist niet dat een foutmeldingslampje in de cockpit was uitgeschakeld. Waarschuwingen van klokkenluiders bij Boeing en toezichthouder FAA zijn genegeerd, zo meldde Wall Street Journal. Volgens The New York Times kampt de fabriek voor de 787 Dreamliner, een ander nieuw en geliefd model, met slordige werkprocessen en falend toezicht. Consumentenactivist Ralph Nader, die zijn achternicht verloor bij de Ethiopian-crash, publiceerde een woedende open brief aan Muilenburg.

Boeing blijft ondertussen hopen op goedkeuring van de verbeteringen door de luchtvaartautoriteiten, mogelijk eind mei. Muilenburg vertelde de aandeelhouders dat er 146 testvluchten met de nieuwe software zijn uitgevoerd en dat bijna 90 procent van de ruim vijftig klanten de software heeft getest in simulators.

Als de luchtvaartautoriteiten en -maatschappijen zijn overtuigd, volgt de grootste uitdaging: het vertrouwen terugwinnen van passagiers. President Trump twitterde al een tip: geef dat vliegtuig een nieuwe naam.