De roep om het aftreden van de president klinkt steeds luider in Sri Lanka

Sri Lanka Een week na de aanslagen van Paaszondag kon Sri Lanka dit weekeinde nog niet in rust herdenken: de klopjacht op mogelijke handlangers van de terreurcel is nog in volle gang.

Bijna tienduizend militairen houden in Sri Lanka een klopjacht op de naar schatting enkele tientallen vermeende sympathisanten van de terreurcel achter de aanslagen.
Bijna tienduizend militairen houden in Sri Lanka een klopjacht op de naar schatting enkele tientallen vermeende sympathisanten van de terreurcel achter de aanslagen. Foto Manish Swarup/AP

De wijzers op de Sint Antonius-kerk in Colombo stonden zondagochtend nog steeds op kwart voor negen – het tijdstip waarop precies een week eerder een zelfmoordterrorist zichzelf binnen opblies – toen voor het eerst haar klok weer luidde. Enkele honderden meters verderop staken gelovigen vanachter dranghekken hun handen in de lucht.

Terwijl mariniers een dag eerder met zeep en brandslangen hadden geprobeerd de laatste resten weg te spoelen van het bloedbad dat onder andere hier op Paaszondag werd aangericht, zette het leger elders in Sri Lanka zijn klopjacht voort op handlangers en sympathisanten van de terroristen achter de reeks aanslagen die kerken en hotels op het eiland trof.

Lees ook deze reportage over een massabegrafenis van slachtoffers

Huiszoekingen

In een dorp aan de oostkust raakten militairen zaterdag in alle vroegte in een hevig vuurgevecht verwikkeld toen zij een verdacht huis probeerden te betreden. Niet lang daarna klonken drie explosies. Binnen trof het leger vijftien lichamen aan, waaronder die van zes kinderen.

Een vrouw en kind die bij het vuurgevecht gewond raakten, zouden volgens persbureau Reuters de echtgenote en dochter zijn van Mohammed Zaharan Hashim. De radicaal-islamitische prediker is de leider van een lokale terreurcel die verantwoordelijk wordt gehouden voor de aanslagen. In een video die daags erna door Islamitische Staat werd vrijgegeven, speelt Zaharan de hoofdrol.

Bij een huiszoeking niet veel verderop troffen agenten en militairen afgelopen weekend ook de IS-vlag aan die vermoedelijk als achtergrond diende voor de video waarin Zaharan en zijn handlangers figureerden. Evenals de uniformen die zij droegen. Ook bleken in het huis tal van explosieven, duizenden stalen pellets en een drone verstopt.

De Sri Lankezen worden steeds bozer

Tegen de Britse krant The Guardian sprak premier Ranil Wickremesinghe het vermoeden uit dat de daders mogelijk hoopten met hun aanslagen een nieuwe golf lokale zelfmoordterroristen aan te trekken. „Er waren in dat geval mensen die hen die explosieven konden geven.”

Nog tientallen voortvluchtig

Sinds de aanslagen, waarbij ten minste 250 mensen omkwamen, werden bijna honderd mensen gearresteerd. De Sri Lankese inlichtendiensten vermoeden dat zich circa 130 IS-sympathisanten op het eiland bevinden. Volgens de laatste officiële berichten wordt naar zeventig van hen nog altijd gezocht. Voor die klopjacht zijn volgens Reuters bijna tienduizend soldaten ingezet.

Met iedere vondst en arrestatie groeit ook de woede jegens de regering over de vele aanwijzingen die voorafgaand aan de aanslagen werden gemist. Zo ontvingen de Sri Lankese autoriteiten meerdere gedetailleerde waarschuwingen in de weken en dagen voor Paaszondag. Onder meer van de Indiase inlichtingendiensten en een lokale hoge politiefunctionaris.

De premier en president Maithripala Sirisena, wier gebrouilleerde relatie vorig jaar al een dieptepunt bereikte, wijzen sindsdien vooral naar elkaar. Sinds oktober hield Sirisena de premier buiten vergaderingen van de veiligheidsraad.

De roep om het aftreden van de president klinkt de laatste dagen steeds luider, maar die lijkt dat geenszins van plan. Hij wendde zaterdag zijn uitvoerende macht aan om de twee organisaties te verbieden die achter de aanslag zaten: National Thowheed Jama’ath en Jamathei Millathu Ibrahim.

De schuld wordt vooralsnog afgeschoven op mensen als Hemasari Fernando, tot voor kort topambtenaar op het ministerie van Defensie. Die laatste diende donderdagavond zijn ontslag in, in een brief stomend van frustratie.

,,Ik heb de informatie die ik heb ontvangen verspreid en mijn verantwoordelijkheden uitgevoerd. Echter, bepaalde functionarissen en relevante afdelingen hebben niet hetzelfde gedaan. Met als gevolg deze afschuwelijke tragedie.”

Geen zondagsmis

Kerken op het eiland waren dit weekend opgeroepen uit veiligheidsoverwegingen geen zondagsdienst te houden. Gelovigen konden in plaats daarvan thuis live op de televisie een speciale mis volgen van kardinaal Malcolm Ranjith, de aartsbisschop van Colombo. „Het is een grote tragedie dat hier heeft plaatsgevonden”, herhaalde hij. „We reiken onze hand uit in vriendschap en broederschap naar al onze broeders en zusters ongeacht de klasse, gemeenschap en religie die ons van elkaar onderscheidt.”