De nieuwe Bottas laat niet meer met zich sollen

Formule 1 Valtteri Bottas won de race in Azerbajdzjan en leidt in het WK-klassement. Na een pijnlijk seizoen in 2018 rijdt de Fin als herboren.

Valtteri Bottas viert op het podium in Baku zijn tweede overwinning van het jaar.Foto Srdjan Suki/EPA
Valtteri Bottas viert op het podium in Baku zijn tweede overwinning van het jaar.Foto Srdjan Suki/EPA

Hij is eigenaar van de meest besproken baard van de Formule 1. Het gladde, vriendelijke Scandinavische gezicht van Valtteri Bottas had na vorig seizoen plaatsgemaakt voor dat van een man die na een ruige Finse winter opeens had besloten dat scheermesjes voor watjes zijn. Alsof met iedere haar op zijn kin zijn persoonlijkheid mee veranderde. De baard, zo zei hij, is representatief voor hoe hij zich vanbinnen voelt: meer getergd, gedurfder, minder lief.

Bottas 2.0 is een Bottas met scherpe randjes en hij laat het dit seizoen ook in zijn auto zien. Zijn zege in Baku zondag – vóór teamgenoot Lewis Hamilton, Max Verstappen werd vierde – was de tweede in vier races. Bottas leidt nu in het WK-klassement. De andere twee overwinningen waren voor vijfvoudig wereldkampioen Hamilton. Vier keer werd Mercedes 1-2. De renstal, winnaar van de laatste vijf constructeurstitels, is het seizoen nog nooit zo goed begonnen. En daar leverde een bevrijde Bottas een belangrijke bijdrage aan.

Een weinig sprankelende, maar verklaarbare transfer was het, toen Bottas (29) in 2017 werd aangekondigd als vervanger van de Duitser Nico Rosberg, die na zijn titel in 2016 meteen stopte. Rosberg en Hamilton, oude jeugdvrienden, hadden van de vriendschappelijke rivaliteit van hun eerste jaren bij Mercedes een bittere strijd gemaakt. Sebastian Vettel, Max Verstappen, Fernando Alonso: allemaal haantjes, dat zou met Hamilton niet werken. Dan liever rust en regelmaat. Met de vriendelijke, kalme Bottas nam je dan weinig risico.

Hij had zich bewezen als een goede coureur. Bij het inmiddels verwilderde Williams stond hij vanaf zijn debuut in 2013 negen keer op het podium. Hij versloeg zijn teamgenoot Felipe Massa vaker dan andersom, en de Braziliaan was zeker niet de minste coureur in het veld. Maar bij Mercedes is alles anders. Subtopper Bottas was ineens titelkandidaat, alleen al op basis van de auto waarin hij reed. De druk is hoog: het team is gewend te winnen, dus dan kun je niet verzaken. Voor hem genoeg anderen.

2017 werd een degelijk seizoen, waarin hij in Rusland in de vierde race van het jaar zijn eerste overwinning behaalde. Daar kwamen er nog twee bij, in Oostenrijk en Abu Dhabi, maar in de titelstrijd speelde hij geen grote rol: Hamilton won liefst negen keer. „Ik kan mezelf niet de rol van ‘nummer twee’ geven, want anders kan ik net zo goed thuisblijven”, zei hij tegen het einde van dat seizoen.

Lees ook: Elektrisch door de straten van Parijs zoeven

Wingman

Maar precies dat gebeurde in 2018. De eerste helft van het seizoen werd nog getekend door pech. Zo had Bottas in Baku vorig jaar ook al moeten winnen, maar klapte zijn band. Gedurende het seizoen leek zijn zelfvertrouwen te verdwijnen en werd duidelijk wat zijn rol was bij Mercedes. Na de race in Hongarije, vlak voor de zomerstop, noemde teambaas Toto Wolff hem „een sensationele wingman”. Dat had hem pijn gedaan, zo vertelde Bottas.

Nog pijnlijker was de race in Sotsji, waar hem onderweg naar een nieuwe overwinning werd verzocht Hamilton voor te laten gaan omwille van de titelstrijd met Vettel. Bottas zou het jaar zonder zege eindigen, als vijfde in het WK-klassement. Hij was te lief geweest, ook in de strijd op de baan. Verstappen deelde een kleine sneer uit naar hem, toen de prijs voor beste inhaalactie van 2018 ging naar een coureur die Bottas had gepasseerd. „Hij laat gewoon de deur openstaan.”

Bottas kreeg wel volop lof van Mercedes, en van Hamilton, voor zijn bijdrage aan een nieuwe wereldtitel. Maar een seizoen als vorig jaar, dat wilde hij niet meer. „Ik werd er bijna boos van op mezelf, omdat ik na zes jaar Formule 1 mijn doelen niet heb behaald. Ik heb tijd, maar ik begin te beseffen dat ik maar één carrière heb en dat ik niet weer in deze situatie wil belanden”, zei hij in februari tegen de officiële Formule 1-website.

Al in Australië werd duidelijk dat Bottas veranderd is. „Fuck you”, zei hij over de boordradio na zijn overwinning tegen zijn criticasters. Ook op de baan oogt hij vastberadener. Als hij niet zo gedecideerd de eerste bocht had aangevallen in Baku zondag, had hij wellicht niet gewonnen.

Het is een goed begin voor Bottas in een jaar waarin de druk steeds meer zal toenemen. Met de jonge George Russell en Esteban Ocon staan twee coureurs klaar om hem volgend jaar te vervangen als zijn prestaties tegenvallen. Het liefst dwingt hij met overwinningen als die in Baku snelle contractbesprekingen af.

Vooralsnog gaat alles uitstekend en kon Bottas in de ‘cooling down’-ruimte in Baku een glimlach niet onderdrukken toen hij op het videoscherm een tweet las. „Scheer die baard nooit af.”