Al vroeg druk voor worstelend Ferrari

Formule 1 Ferrari begon dit seizoen als de grote favoriet, maar de achterstand op Mercedes is al meteen groot. De druk te presteren in Azerbajdzjan is hoog.

Sebastian Vettel in zijn Ferrari tijdens de Grand Prix van China.Foto Wu Hong/EPA
Sebastian Vettel in zijn Ferrari tijdens de Grand Prix van China.Foto Wu Hong/EPA

De meedogenloos nauwe straatjes van Baku, die al twee jaar voor chaos en onvoorspelbaarheid zorgen, lijken niet ideaal voor een team dat móét presteren. Maar die druk ligt er wel bij Ferrari in de vierde grand prix van dit Formule 1-seizoen.

Na de eerste drie races heeft Sebastian Vettel een achterstand van 31 punten op klassementsleider Lewis Hamilton (Mercedes), Charles Leclerc 32. Als team is de schade ten opzichte van Mercedes al 57 punten. Niet het begin van het seizoen waarop Ferrari hoopte, ook zeker niet het begin dat van het team verwacht werd.

De voortekenen voor Ferrari waren goed in Barcelona, tijdens de jaarlijkse testdagen. Een frisse start na het mislukte vorige seizoen. Nieuwe teambaas: technisch directeur Mattia Binotto verving Maurizio Arrivabene, die sinds 2014 de leiding had. En een nieuwe, betere auto.

Die nieuwe auto oogde betrouwbaar en vooral indrukwekkend snel. De testdagen vertellen zelden het complete verhaal, maar dat Ferrari er het beste voor stond, daar was iedereen het over eens. Zou dit dan het jaar worden van de eerste coureurstitel sinds 2007 en de eerste constructeurstitel voor het team sinds 2008?

Maar een combinatie van fouten, dubieuze strategie en pure pech in de eerste drie races hebben ervoor gezorgd dat de race in Baku van zondag voor Ferrari al van groot belang is.

Lees ook: Racen op je reserves is voor lange coureurs verleden tijd

De eerste drie races

Vierde (Vettel) en vijfde (Leclerc) in Melbourne. Geklopt op pure snelheid, zelfs door de Red Bull van Max Verstappen. Een verklaring was er niet echt, behalve dat het circuit in Albert Park een notoire uitschieter is, die vaker voor vertekende verhoudingen zorgt.

Derde (Leclerc) en vijfde (Vettel) in Bahrein, waar Ferrari één en twee had moeten zijn. Het team domineerde het weekend, maar Charles Leclerc kreeg onderweg naar zijn eerste overwinning motorpech. Vettel maakte een fout in duel met Hamilton.

Derde (Vettel) en vijfde (Leclerc) ook in China, waar Mercedes beter was, maar een verkeerde strategie Ferrari punten kostte.

Het is een beetje het verhaal van het vorige seizoen, maar dan in korter tijdsbestek. Ferrari heeft zo mogelijk de beste auto, maar heeft meer pech en maakt meer fouten dan Mercedes. Dat team, winnaar van de afgelopen vijf wereldtitels, profiteerde tot nu toe elk weekend maximaal. Drie keer eindigde het duo Hamilton-Valtteri Bottas één-twee, of de auto nou de beste was of niet.

Maar een nieuwe worsteling van Ferrari zit in de omgang met beide coureurs. Oudgediende Kimi Raikkonen (39) vertrok, supertalent Leclerc (21) kwam voor hem in de plaats. Vettel was op basis van kwaliteit in de jaren met Raikkonen de absolute nummer één en de Fin schikte zich op zijn beurt prima in de ondersteunende rol.

In tegenstelling tot Mercedes repte Ferrari nog voor het seizoen over teamorders: Vettel zou in ‘50-50-situaties’ de voorkeur krijgen. Vettel is de viervoudig wereldkampioen, de ervaren coureur. Maar het talent van Leclerc, die in tegenstelling tot Raikkonen zeker zo snel is als Vettel, bezorgt het team kopzorgen.

Lees ook alles over 1.000ste Formule 1-race: Een terugblik in statistieken en records

De vraag is of Ferrari zich daarmee niet in de vingers heeft gesneden. In Bahrein nam Leclerc zelf maar het initiatief Vettel voorbij te gaan, toen bleek dat hij sneller was. In Shanghai moest hij vroeg Vettel voor laten gaan, waarna bleek dat Vettel die voorkeur amper verdiende.

Met de druk van de verwachtingen die Binotto als nieuwe teambaas draagt, is een „eerlijk gevecht”, zoals oud-Ferraricoureur Gerhard Berger vorige week zei liever te zien, misschien risicovol. Maar als een voorkeur voor één coureur de weg naar succes is, dan is Baku een nieuw meetpunt om te zien of de voorkeur momenteel niet bij de verkeerde coureur ligt.